updated 10:11 PM CET, Dec 4, 2016

Bolsas de plástico envenenan a los depredadores más grandes del planeta

Ratio: 0 / 5

Inicio desactivadoInicio desactivadoInicio desactivadoInicio desactivadoInicio desactivado
 

el cachalote y el hombre

Cachalotes de 20 metros de largo están muriendo por la contaminación humana

Puede que dentro de poco podamos ver la mayor batalla de la naturaleza - la lucha mítica entre el cachalote y el calamar gigante

Cuando hablamos de ballenas nos quedamos sin superlativos.

Son los animales más grandes, más fuertes y la más longevos de nuestro planeta. Qué sorprendente, entonces, que todavía sepamos tan poco acerca de ellos - y que nuestra ignorancia ha llevado a estas hermosas criaturas a un peligro claro y presente.

Uno de estos formidables mamíferos marinos es el enigmático cachalote.

Tiene el cerebro más grande que cualquier animal - uno enorme cerebro de 8 kilos de peso frente al nuestro humano de 1,36 - pero realmente no tenemos idea de lo que hace con él.

Este magnífico depredador - de 65 pies de largo, el más grande que ha existido nunca - pasa el 90 por ciento de su vida en las profundidades marinas, capaz de sumergirse más profundamente que cualquier otro animal.

Precisamente por esa razón, es el menos estudiado de todas las grandes ballenas.

Y de todas las ballenas, es el que está también bajo la amenaza más grande por lo que los seres humanos están haciendo a su entorno. Sólo ahora estamos empezando a entender a estas criaturas. ¿Pero es demasiado tarde?

Esta semana fueron publicados por primera en un libro los resultados del Simposio de la ballena llevado a cabo en Gran Bretaña.

Contiene una nueva investigación científica que revela la verdadera naturaleza del gigante más misterioso del océano, y además el impacto devastador que los seres humanos tienen sobre ellos - entre otras cosas porque contaminamos su hábitat con bolsas de plástico y otros residuos - y como resultado a los terribles problemas que enfrentan.

cachalote

El cachalote es un submarino natural, un milagro de ingeniería evolutiva. En realidad, es capaz de cambiar la forma física de su cuerpo para llevar a cabo sus inmersiones.

En la superficie, respira profundamente, al igual que un atleta que está preparando una competición. Intercambia todo el dióxido de carbono en el cuerpo por oxígeno, almacenándolo en sus músculos.

Los seres humanos hacer esto hasta cierto punto, pero los músculos de las ballenas son mucho más eficientes en el proceso, como se demuestra por su color casi negra, una indicación de cómo están sobrealimentados con mioglobina, que une el oxígeno a su sangre.

Mientras se prepara para bucear, el cachalote se somete a una de las transformaciones más sorprendentes de la naturaleza. Su característica cabeza cuadrada es, de hecho, una prolongada nariz. Quince metros de largo de la fosa nasal hasta el hombro, que contiene un enorme depósito de aceite de ballena.

Este aceite ceroso tiene notables propiedades bio-acústicas. Se utiliza para amplificar los clics que hacen como ecos de sonar a lo largo de la cabeza del animal y en el océano.

El resultado es el ruido más fuerte creado por cualquier animal - 230 decibelios, tan fuerte como un motor a reacción, y lo suficientemente potente como para ser escuchado a seis kilómetros de distancia.

Durante la inmersión de la ballena, la enorme nariz, que es regordeta y bulbosa cuando está la superficie, se comprime en forma de una estrecha cuña hidrodinámica - que permitir mejor al animal hundirse en el abismo.

La ballena a continuación, cierra todos los órganos de su cuerpo, con excepción del corazón y el cerebro, con el fin de conservar la energía y oxígeno.

Al colapsar sus pulmones, las costillas del animal se acercan como bisagras óseas, lubricadas por un moco especial. Si no fuera así, el aumento de la presión les rompería la caja torácica.

Cualquier aire que queda en su cuerpo está confinado en sus pasajes nasales, donde se necesita para generar los clics de sonar que el animal utiliza para cazar.

Sus aletas encajan a sus lados, como un tren de rodaje de aviones. Todo es más sencillo.

cola de un cachalote

Por último, la ballena utiliza los músculos de ondulación en la cola para nadar abajo con una potencia y destreza asombrosas.

El animal está tan bellamente diseñado que apenas deja una ondulación en la superficie. Sorprendentemente, cuando reaparece, lo hará en casi exactamente el mismo punto.

Una cachalote pueden zambullirse durante más de un kilómetro y medio a profundidades que aplastarían los órganos internos del ser humano a una presión de 35,15 kg/cm2.

En tan sólo cinco minutos, puede alcanzar una profundidad de 500 metros, el límite en que un buzo humano puede trabajar.

Pronto será muy superior y llegará a 1.000 m, su terreno de caza favorito. No sabemos exactamente cómo resiste el cuerpo de la ballena a esa presión. Sin embargo, debe estar cómoda allí, ya que puede pasar dos horas bajo el agua.

En la negra oscuridad, la ballena caza con su sonar haciendo una exploración de barrido, en busca de su alimento favorito: los calamares.

Sus presas se extienden desde bancos de pequeñas criaturas hasta el colosal calamar gigante de hasta 50 pies de largo.

Las ballenas parece que se comunican en extraños gruñidos y zumbidos. ¿Indica la dirección y la fuente de sus alimentos? ¿Tal vez que está felizmente comiendo?.

Cada cachalote debe consumir hasta 1.000 calamares al día - ¡que son 1.100 libras o media tonelada de calamares! A pesar de que tiene una mandíbula de 10 pies de largo tachonada con 42 de los dientes más grandes en el reino animal (cada uno de hasta 61 centímetros de largo), no muerde a su presa.

Por el contrario, absorbe su alimento como una aspiradora gigante, tragando todo el calamar. Lo sabemos por el contenido del estómago de ballenas disecadas.

O, como se ha visto en las Azores, deja tentáculos sueltos que se desprenden en el proceso y flotan en la superficie. A diferencia de la ballena, que se descomprime cuando vuelve a la superficie, el cuerpo de un calamar no puede sobrevivir el rápido cambio de presión. Se licua en una pegajoso y asqueroso caldo.

Ocasionalmente, sin embargo, un cachalote puede alimentarse en la superficie. Cerca de Kaikoura en Nueva Zelanda, donde las aguas tienen seis kilómetros de profundidad, se ha visto un enorme cachalote macho de 50 pies en la superficie.

A su alrededor había manchas circulares de aguas agitadas, resultado de los estallidos ultra-fuertes de sonar que utilizan para noquear a pejerreyes de un metro de largo - casi como un arma sónica. Se trata de un arma letal única de los cachalotes, tan intensa que puede matar a sus presas a distancia.

Se vio como la cabeza de la genial ballena surgió de las olas con un pez aturdido en sus enormes mandíbulas dentadas. Parecía como si estuviera afirmando triunfalmente su premio. Pero nadie ha sido testigo de la alimentación en profundidad de un cachalote - a pesar de que esto puede estar a punto de cambiar.

El profesor Hal Whitehead es uno de los más pre-eminentes expertos del mundo en esta increíble especie. Él está desarrollando en la actualidad nuevos equipos que permitirán a los científicos colocar cámaras para grabar las ballenas y su comportamiento de alimentación.

Ya, con el uso de etiquetas electrónicas de alta resolución digital, se controlan sus movimientos exactos, la velocidad y la profundidad del océano, Hal y sus colegas han sido capaces de rastrear mucho de lo que hacen los cachalotes en las profundidades.

Pero puede que pase algún tiempo antes de que podamos ver por nosotros mismos la mayor batalla de la naturaleza - la mítica lucha entre el cachalote y el calamar gigante.

Incluso se ha afirmado que el calamar utiliza sus tentáculos para ahogar el orificio nasal de la ballena en un inútil intento de última instancia para derrotar a su enemigo.

Durante siglos el hombre ha cazado al cachalote , principalmente por el precioso aceite en su cabeza. Antes del descubrimiento del petróleo mineral, el aceite de cachalote ardía en farolas y lámparas de aceite y con él se lubricaron las máquinas de la Revolución Industrial.

Incluso fue utilizado en las misiones espaciales de la NASA para la lubricación de las sondas espaciales, ya que no se congela en temperaturas bajo cero.

En 200 años hemos conseguido reducir su población de dos millones a 360.000.

caza antigua de un cachalote

Por suerte, la mayor parte del mundo ya no caza a estas hermosas criaturas. Pero ahora, por desgracia, existen nuevos peligros para su bienestar.

En virtud de su posición en la parte superior de la cadena alimentaria marina, la contaminación que entra en el mar afecta a los cachalotes más que a cualquier otra criatura.

Uno de los mayores problemas que enfrentan las especies marinas es la enorme cantidad de plástico en el océano, especialmente las bolsas de plástico, como se ha destacado por varias campañas en contra del uso despilfarrador de las mismas.

Estas bolsas no biodegradables se dividen en fragmentos más pequeños que entran en la cadena alimentaria y, finalmente, en los órganos de las ballenas.

Es irónico que una bolsa de plástico, con tan poco tiempo de vida en la existencia de una persona, puede tener un impacto poderosamente negativo en otros lugares, provocando la muerte innecesaria.

El estómago de una ballena minke recientemente varada en la costa francesa estaba obstruido con 800 kg de plástico, incluyendo bolsas de los supermercados británicos.

Uno de los problemas del cachalote, irónicamente, es su impresionante éxito. Habita en todos los océanos y casi todos los mares, desde el vasto Océano Pacífico al pequeño Mediterráneo. Esto se debe a que ha evolucionado hasta encontrar el nicho de alimentación perfecta, aunque un kilómetro y medio debajo de la superficie del océano.

Es un hecho sorprendente que los cachalotes comen más calamares y peces cada año, 100 millones de toneladas, que los 70 millones de toneladas que los seres humanos capturan y consumen al año.

El cachalote tiene que comer mucho para alimentar su enorme cerebro, lo cual es muy costoso, en términos caloríficos, para funcionar.

Dado el tamaño de sus cerebros, la sociedad del cachalote es muy compleja. Al igual que el elefante africano, es matriarcal. Tanto es así que las hembras que no están relacionados genéticamente "cuidan niños" de cada uno de los otros cuando se zambullen para alimentarse.

dos cachalotes

Las ballenas también se desplazan distancias casi inconcebibles. Cada año, los cachalotes macho migran hacia los polos, volviendo hacia el ecuador posteriormente. Un macho puede viajar más de 1.000 km por mes.

Se comunican en un complejo sistema de clics como código Morse y cada "clan" tiene un dialecto diferente, en la forma en que un acento de Galicia, España, se diferencia de uno de Argentina.

Animales individuales pueden estar a kilómetros de distancia, pero siempre están en contacto íntimo, a través de su extraordinario sentido de la audición.

Esta capacidad de adaptación suprema significa que los cachalotes viven mucho tiempo, por lo menos 100 años de edad. Las ballenas de cabeza arqueada, sus primos, viven hasta edades mayores - hasta 300 años y tal vez incluso mayor, lo que las hace ser los mamíferos vivos más longevos del planeta.

Sabemos esto porque antiguos arpones se han encontrado incrustados en la grasa de ballenas de cabeza arqueada, y han sido datados con carbono-14 de 235 años de edad.

Al vivir tanto tiempo, las ballenas son, por supuesto, susceptible a las enfermedades de la vejez, como los seres humanos. Pero ellos también están sujetos al efecto que los hábitos modernos están teniendo en su mundo.

En un viaje reciente a la universidad de los EE.UU. del Sur de Maine en Portland, el Dr. John Wise, mostró una nueva investigación que ha llevado a cabo en la forma de cómo los contaminantes de la industria química están entrando en los cuerpos de los cachalotes.

Explicó cómo el cromo, un carcinógeno mortal que provoca cáncer de pulmón en los seres humanos, se libera de las plantas químicas de procesamiento en el aire.

Las ballenas, que pasan por estas plantas en la costa de Queensland, el norte de Australia en sus rutas migratorias, absorben el cromo porque respiran muy profundamente en la superficie.

El resultado está provocando cambios en el sistema inmunológico, y la fertilidad, creando defectos de nacimiento análogos a las del síndrome de Down en los seres humanos.

Otro caso reciente y trágico fue un grupo de siete cachalotes varados en una playa mediterránea. Ellos habían sido expulsados hacía las aguas poco profundas, posiblemente por los ejercicios militares de sonar. No eran capaces de alimentarse de calamares. Y puesto que las ballenas consiguen su líquido de los alimentos, comenzaron a deshidratarse.

Luego, sus cuerpos muertos de hambre comenzó a descomponer la grasa - con efectos mortíferos. Los contaminantes que habían absorbido desde el océano y que habían sido depositado en la grasa fueron liberados.

Entre ellos metales pesados como el mercurio, el plomo y el cadmio, y compuestos organoclorados como los PCB y DDT, incluso ignífugos utilizados en muebles modernos.

bolsas de plástico en una playa

En efecto, las ballenas se envenenaron por sí mismas. Fatalmente debilitadas, ellas mismas vararon juntas en la orilla, lo que demuestra la famosa lealtad inquebrantable a los demás de su especie.

Y cuando sus cuerpos fueron disecados, no fue ninguna sorpresa descubrir una cantidad inusual de plástico, incluyendo las temibles bolsas de plástico, en sus estómagos.

¡Qué trágico final de estos magníficos animales!. Y una buena lección para nosotros los humanos.

Ver también: Libro Infantil: ¡Salvemos el Mar! Las Aventuras de Pulpirecicla