updated 2:26 PM CET, Dec 1, 2016

La ballena más rara del mundo vista por primera vez

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Mesoplodon traversii - dibujo

La ballena picuda de pala dentada (Mesoplodon traversii) no se había visto en los últimos 140 años

Un ejemplar fue encontrado varado con su cría en una playa de Nueva Zelanda

Son buceadoros excepcionalmente profundos, tal vez eso explique por qué nunca se ven

Ha sido vista por primera vez la ballena más rara del mundo, que ha sido un misterio para los científicos durante más de 100 años.

La ballena de cinco metros se encontró varada con su cría en una playa en Nueva Zelanda, ofreciendo la primera evidencia desde hace décadas de que la especie aún existe.

Mesoplodon traversii - mapa del hallazgo en Opape, Nueva Zelanda

La ballena picuda de pala dentada (Mesoplodon traversii) no se había visto en los últimos 140 años, con la excepción de un extraño cráneo que también fue encontrado varado en la orilla.

Hace dos años la ballena y su cría macho vararon en la playa de Opape. Lamentablemente murieron, pero los investigadores fueron capaces de recoger mediciones y muestras de tejidos que les ayudaron a identificar la especie.

ballena Mesoplodon traversii varada en Opape, Nueva Zelanda

ballenas Mesoplodon traversii varada en Opape, Nueva Zelanda

Las ballenas fueron inicialmente mal identificadas como zifios grises, mucho más comunes, pero su verdadera identidad salió a la luz con un siguiente análisis de ADN, que se realiza de forma rutinaria como parte de un programa de 20 años para recopilar datos sobre las 13 especies de ballenas picudas que se encuentran en aguas de Nueva Zelanda.

El descubrimiento fue publicado este mes en la revista Current Biology.

Se cree que la especie es rara vez vista por que la ballena es un buceador excepcionalmente profundo, alimentándose de calamares y pequeños peces y pasa poco tiempo en la superficie.

Su hábitat está en el Océano Pacífico Sur, que ocupa 85 millones de kilómetros cuadrados y el 14 por ciento de la superficie de la Tierra y es enorme y mal encuestado. También tiene algunas de las fosas más profundas del océano.

ballena Mesoplodon traversii varada en Opape, Nueva Zelanda

La ballena picuda de pala dentada también es muy similar a otras especies, lo que hace aún más difícil detectarla.

El investigador de la Universidad de Auckland Rochelle Constantino dijo: "Puede ser que simplemente que sea una especie de alta mar que vive y muere en las aguas profundas del océano y sólo rara vez llegan a tierra".

"Nueva Zelanda está rodeada por grandes océanos. Hay una gran cantidad de vida marina que sigue siendo desconocida para nosotros".

Escribiendo para la revista, Rochelle Constantino añadió: "Esta es la primera vez que esta especie - una ballena de más de cinco metros de largo - se ha visto nunca como una muestra completa, y tuvimos la suerte de encontrar dos de ellas".

"Hasta ahora, todo lo que conocíamos sobre la ballena picuda de pala dentada era de tres cráneos parciales recogidos en Nueva Zelanda y Chile durante un período de 140 años.

cráneos de Mesoplodon traversii

"Es notable que no sepamos casi nada acerca de un mamífero tan grande".

Investigadores de la Universidad de Auckland dicen que los resultados también ponen de relieve la importancia de la tipificación del ADN y las colecciones de referencia para la identificación de especies raras.

Rochelle Constantino dijo: "Cuando estas muestras llegaron al laboratorio, se extrajo el ADN como solemos hacer en las muestras como éstas, y nos quedamos muy sorprendidos de encontrar que eran de ballenas picudas de pala dentada.

"Analizamos las muestras un par de veces para asegurarnos antes de que no había equivocación".

Artículo científico: The worlds rarest whale