updated 2:26 PM CET, Dec 1, 2016

Nueve nuevas especies de aguas profundas en un esqueleto de ballena antártica

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esqueleto de ballena antártida

Entre ellas un tipo de gusano zombi comedor de huesos y un crustáceo isópodo que es similar a los piojos de la madera

Un robot explorador de los océanos ha descubierto los primeros restos de una ballena antártica que los científicos marinos han estudiado alguna vez - y descubierto nueve nuevas especies de aguas profundas entre las criaturas que viven cerca del enorme esqueleto, según investigadores británicos.

Los huesos una ballena minke del sur de 35 pies, que se describen en la revista Deep-Sea Research II: Topical Studies in Oceanography, dan a los investigadores una oportunidad única de ver el rico ecosistema que proporcionan estas criaturas marinas gigantes una vez que mueren.

Las caídas de las ballenas - cuando el cuerpo de una ballena muerta se hunde en el fondo del océano - pueden convertirse en un rico oasis en recursos de vida de alta mar. Ese ecosistema se desarrolla en etapas: en primer lugar, nadadores como tiburones, mixinas y crustáceos roen la carne. A continuación, otras criaturas hambrientas descomponen los tejidos blandos restantes. Después son consumidos por microorganismos químicos que descomponen el sulfuro de los residuos dejados por las generaciones anteriores, un proceso que puede tomar décadas.

esqueleto de ballena antártida

Los investigadores han llegado a grandes profundidades para estudiar las caídas de ballenas, incluso a huesos de ballena que se hunde al fondo del mar, para poder ver lo que les pasa. Pero las caídas antiguas de ballenas naturales son más valiosas porque permiten a los científicos vislumbrar los procesos que han tenido lugar y evolucionando con los años, si no más.

A pesar de que la Antártida es un lugar habitual para estos mamíferos gigantes, los investigadores nunca antes han estudiado un cadáver a lo largo del fondo del océano del mar del sur. De hecho, sólo se han documentado seis caídas de ballenas.

Investigar a través de una de estas colecciones de gigantescos huesos, entonces, es un poco de suerte. Los restos de ballena fueron vistos cerca del final de una expedición, tendidos en el fondo del mar entre 4.737 y 4.747 metros bajo la superficie. Muchos de los huesos, sobre todo los más pequeños, habían desaparecido. Sobre la base de la descomposición, los investigadores estimaron que la caída de ballena podría tener de cuatro a 64 años.

Después de que los investigadores vislumbraron primero las vértebras de la ballena, se encontraron con nueve especies nuevas entre las muchas criaturas que viven cerca de los restos del animal, incluyendo un tipo de gusano zombie comedor de huesos y un crustáceo isópodo que es similar a los piojos de la madera.

fauna cercana al cadáver de la ballena

gusanos zombi Osedax sp en un hueso de ballena

Pero, ¿cómo sobreviven estas criaturas en estos tiempos de escasez de cadáveres de ballena? Antes de responder a esta pregunta, los investigadores pueden tener que averiguar si estos son realmente alimentadores específicos de ballenas o simplemente otras criaturas de aguas profundas que se aprovechan de las repentinas riquezas.

"No está claro que fauna de los alrededores era especialista en la ballena caída o fauna de aguas profundas "de fondo" como oportunista de la ballena caída como una fuente adicional de alimentos", escribieron los autores.

Artículos científicos:

Antarctica’s first whale skeleton found with nine new deep-sea species
The discovery of a natural whale fall in the Antarctic deep sea