updated 2:26 PM CET, Dec 1, 2016

Investigadores encuentran dos subespecies de ballenas de Bryde

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ballena de Bryde (Balaenoptera brydei)

Japón mató 34 ballenas de Bryde en la temporada 2012/2013

Investigadores que tratan de definir las poblaciones de un tamaño mediano y poco conocido de ballenas barbadas dicen que salvar a las ballenas a menudo significa saber - a veces a nivel genético - de un grupo de ballenas a otro. Un grupo de científicos de la Wildlife Conservation Society, el Museo Americano de Historia Natural, la Universidad de Columbia, la NOAA y otros grupos están trabajando para definir grupos separados y subespecies de la ballena de Bryde (Balaenoptera brydei), que a veces son el blanco del programa de caza científica de ballenas de Japón, y que se encuentran en el Océanos Índico y Pacífico occidental.

El equipo fue capaz de discriminar entre diferentes ballenas de Bryde mediante la generación de información genética que es similar a un código de barras. El equipo de investigación fue capaz de confirmar la existencia de dos subespecies: una es más grande en tamaño y vive en aguas de alta mar, la otra es más pequeña y frecuenta hábitats marinos más costeros. Los resultados de este estudio se publican en el Journal of Heredity.

"Se sabe muy poco acerca de las ballenas de Bryde en términos de dónde se distribuyen las poblaciones, la extensión de su área de distribución, o incluso las relaciones entre ellas dentro de una población, sub-especie y niveles de las especies", dijo la investigadora de la Universidad de Columbia Francine Kershaw. "Nuestra investigación genética ayudará a definir estos grupos e identificar las poblaciones que necesitan protección adicional".

"La posibilidad de definir diferentes poblaciones y subespecies de ballenas de Bryde, especialmente los amenazados por los números bajos y diversidad genética, ayudará a las autoridades de gestión a prevenir la pérdida de líneas genéticas únicas y distintas, y diferentes poblaciones", dijo el Dr. Howard Rosenbaum, director del Programa Gigantes del océano de la Sociedad de Conservación de Vida Silvestre (Wildlife Conservation Society’s Ocean Giants Program).

La ballena de Bryde crece hasta unos 50 pies de longitud (15 metros) y habita aguas cálidas tropicales y templadas subtropicales de los océanos Atlántico, Pacífico e Índico. La especie, el nombre del ballenero noruego y empresario Johan Bryde, encuentra amenazas como la cacería científica, colisiones con embarcaciones, la pesca incidental, la exploración de hidrocarburos y el desarrollo en las aguas costeras.

Gerentes marinos se enfrentan a un dilema de conservación debido a la falta de conocimiento acerca de la ballena de Bryde, en concreto el número de especies y poblaciones existentes. La Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza (UICN) considera a la especie como "Datos Insuficientes". Además, la Comisión Ballenera Internacional permite cada año a Japón cazar ballenas de Bryde al noroeste del Océano Pacífico a través de las disposiciones del permiso científico especial. Japón mató 34 ballenas de Bryde en la temporada 2012/2013.

El equipo de investigación llevó a cabo un análisis de las poblaciones de ballenas de Bryde en los océanos Índico y Pacífico para llenar estas lagunas de conocimiento mediante el examen de nuevas muestras genéticas de 56 ballenas individuales de las aguas de Omán, Maldivas y Bangladesh. También se utilizaron en el estudio conjuntos de datos publicados de Java, la costa de Japón y el Pacífico noroeste.

distribución de las ballenas de Bryde

Usando materiales de ADN mitocondrial, los investigadores examinaron nueve diagnósticos de caracteres de cada una de las muestras. La mayoría de las muestras se recogieron de la piel de ballenas vivas sin causar daños derivados utilizando pequeños dardos de biopsia lanzados desde ballestas. Un pequeño porcentaje de las muestras se obtuvieron de ballenas varadas y animales que murieron en colisiones con embarcaciones.

El material recogido de muestras de piel se examinó con una técnica llamada reacción en cadena de la polimerasa (PCR) para amplificar regiones específicas de ADN mitocondrial, que se transmite a través de líneas maternas de una población. El equipo realizó un análisis estadístico de los datos para medir cómo cada individuo era genéticamente diferente.

El análisis genético confirmó la existencia de dos subespecies o tipos de ballenas de Bryde. Un tipo es costero y otro de alta mar, lo que subraya la necesidad de designar a las dos subespecies como unidades de conservación independientes, con las necesidades de gestión específicas para cada tipo.

Además, los resultados revelaron una estructura de población significativa para cada subespecie entre regiones. El análisis reveló que las poblaciones de ballenas de Bryde más grandes en alta mar en Maldivas, Java y el noroeste del Pacífico eran genéticamente distintas unas de otras. Según los investigadores, cada población se debe considerar una unidad de conservación independiente.

Se observó una diversidad genética muy baja en la pequeña población costera de la ballena de Bryde, la más baja jamás registrada en una población de ballenas barbadas. En las 45 ballenas muestreadas en Bangladesh y Omán, sólo se detectó una línea materna única o haplotipo, lo que lleva a los investigadores a insistir en que esta población se debe considerar una unidad independiente para la conservación de las ballenas de Bryde costeras que se encuentran cerca de Japón.

Artículo científico: Population Differentiation of 2 Forms of Bryde’s Whales in the Indian and Pacific Oceans