updated 3:47 PM CET, Dec 7, 2016

Cuando las ballenas no puede ser rescatadas

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ballena varada en una playa

Cuatro científicos han desarrollado una manera humana de poner fin a su sufrimiento.

A veces las ballenas terminan donde no deben. Cuando una ballena no puede ser rescatada y enviada de vuelta al mar, se vuelve a la vez una tragedia, un obstáculo y un peligro potencial para la salud, y la muerte de una ballena varada es un proceso horrible que puede llevar días de sufrimiento. Craig Harms, un veterinario de la fauna acuática con la Universidad Estatal de Carolina del Norte, se asoció con tres expertos en mamíferos marinos para averiguar la mejor manera de practicar la eutanasia a una ballena (Bill McLellan de UNC-Wilmington, Michael Moore del Instituto Oceanográfico Woods Hole, y Susan Barco del acuario de Virginia).

Si te estás preguntando lo difícil que puede ser practicar la eutanasia a una ballena, la respuesta es "fuerte".

Debido a que las ballenas son tan grandes, no funcionan las dosis de inyección letal utilizadas normalmente para los humanos. Y, debido a que los carroñeros se comen el cuerpo de la ballena muerta, el medicamento equivocado podría matar también a los carroñeros y luego infiltrarse en el medio marino.

Por esa razón no es útil el pentobarbital, el fármaco elegido normalmente para la eutanasia. El pentobarbital puede quedarse en ambientes marinos, lo que plantea un riesgo de envenenamiento a un número de otros animales saludables.

Luego está la cuestión de cómo llegar e incluso dónde tienen que ponerse las drogas. Harms y McLellan tuvieron que diseñar y fabricar sus propias agujas: una de casi un pie de largo (30 centímetros) para administrar fármacos por vía intramuscular, y otra aguja de un metro (o 39,37 pulgadas) que pudiera alcanzar el corazón. Los medicamentos se colocan en un rociador de jardín y se bombean a la aguja a través de un tubo de goma.

sistema de administración de fármacos a una ballena

Por último, se desarrolla el protocolo. A la ballena se le da primero un cóctel de sedantes y analgésicos - midazolam, acepromacina y xilacina - para aliviar el dolor, calmar al animal y hacer más seguro el procedimiento (obviamente, el espacio alrededor de una gran ballena viva parcialmente sumergida no es particularmente un ambiente de trabajo seguro). El primer fármaco se usa comúnmente en los seres humanos, así como en la medicina veterinaria, como un pre-anestésico. Los dos últimos son de uso común en la sedación y anestesia de grandes animales, así que están fácilmente disponibles, son razonablemente baratos y menos peligrosas para los carroñeros. Finalmente se inyecta directamente en el corazón cloruro de potasio (KCl). El KCl es una sal de bajo costo, simple y natural que detiene el corazón y no representa un peligro para ningún carroñero.

Harms y sus colegas publicaron cuatro informes de casos separados en los que utilizaron este método en el actual Journal of Wildlife Diseases: "LOW-RESIDUE EUTHANASIA OF STRANDED MYSTICETES".

"Realmente alguien sólo necesita una experiencia de ballena varada en vivo para ser acuciado por la magnitud de los desafíos y la necesidad de opciones humanas y responsables con el medio ambiente", dice Harms. "Es una experiencia desgarradora ver una ballena en directo en una playa, irreparablemente comprometida y no tener un buen medio para aliviar su sufrimiento. Por muy triste que sea cada caso individual, es un alivio tener una técnica que trabaja con humanidad y minimiza el potencial impacto sobre los carroñeros".