updated 1:27 PM CET, Dec 7, 2016

Nuevos residentes: los delfines sólo llevan nadando en el Mediterráneo 18.000 años

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manada de delfines mulares

Durante la última edad de hielo el Mediterráneo era más salado y menos profundo de lo que es hoy en día

Los delfines mulares se movieron hacia el Mediterráneo, una vez demasiado salado para albergar la vida marina, al final de la última era glacial, hace unos 18.000 años, según un nuevo estudio.

"Es muy probable que el delfín nariz de botella o mular no haya estado realmente en el Mediterráneo por mucho tiempo, en términos del marco de tiempo evolutivo", dijo Andre Moura, uno de los investigadores del estudio y profesor de ciencias de la vida en la Universidad de Lincoln en el Reino Unido.

Durante la última edad de hielo el Mediterráneo era más salado y menos profundo de lo que es hoy en día, por lo que era un lugar difícil para que viviesen las criaturas marinas, dijeron los investigadores. Incluso si los delfines mulares que vivían en el océano Atlántico se hubiesen aventurado durante ese tiempo en el Mediterráneo, habrían tenido apuros para encontrar en un ambiente tan salado el alimento del que podrían sobrevivir.

"Los delfines mulares son ??mamíferos muy grandes", dijo Moura. "Necesitan un montón de comida para sobrevivir y hacerlo bien".

A medida que los glaciares de la última edad de hielo en el Mediterráneo se derritieron, el mar se convirtió en menos salado. Cuando los peces y otras criaturas marinas se movier a él, los hambrientos delfines mulares los siguieron rápidamente, dijo Moura.

Conservación de los delfines

Pero Moura y sus colegas querían aprender más de la fecha de llegada al Mediterráneo de los delfines. Los delfines nariz de botella en el Mediterráneo oriental, especialmente en el mar Adriático al lado de Italia, a menudo mueren como captura incidental por la industria pesquera, dijo Stefania Gaspari, el autor principal del estudio e investigador de la genética de poblaciones en la Universidad de Florencia.

"Es crucial saber si, por ejemplo, el mar Adriático está poblado por una sola población de delfines nariz de botella o por más de una población", dijo Gaspari.

Si el Mediterráneo tiene varios grupos de delfines, entonces podría perder parte de su diversidad genética. Un gran perjuicio si un grupo de delfines fuera a morir en una región como el Mar Adriático, dijo.

Para investigarlo, el equipo analizó muestras de tejidos que contienen ADN mitocondrial (material genético heredado de madres) de 194 delfines mulares adultos (Tursiops truncatus).

Ellos compararon sus resultados con los datos sobre los delfines mulares del Atlántico Norte de estudios anteriores. Todos los delfines estaban relacionados: Los delfines nariz de botella en el Atlántico Norte, el Mediterráneo y el Mar del Norte, probablemente, representan una única metapoblación, una gran población de animales con subgrupos regionales que se entrecruzan, mostró el análisis.

Cada subpoblación prefiere un área específica, como el agua abierta profunda o un tramo de aguas costeras poco profundas. Los delfines que viven en aguas profundas son más propensos a unirse a las poblaciones costeras si la zona es compatible con más delfines, dijo Moura.

delfín nariz e botella (Tursiops truncatus)

Pero esta fuente de nuevos delfines tiene un límite, dijo: Si una subpoblación en la costa se extingue, entonces los delfines de aguas profundas es probable que traten de recolonizar la zona. Lo que lleve a la desaparición de la primera subpoblación - la sobrepesca o la contaminación, por ejemplo - también puede perjudicar a los nuevos colonizadores, señaló Moura.

Por esta razón, los esfuerzos de conservación deben centrarse más en el medio ambiente que en el propio delfín, dijo Moura.

El estudio "se basa en un trabajo anterior de todo el mundo, siempre demostrando que las poblaciones de delfines mulares especialmente cercanas a la costa son notablemente provinciales", dijo A.R. Hoelzel, profesor de ecología molecular en la Universidad de Durham en el Reino Unido que ha trabajado con los investigadores pero no participó en el nuevo estudio.

"El Estrecho de Gibraltar ha estado abierto por más de 5 millones de años, y no hay conectividad aparentemente moderna entre el Mediterráneo y las poblaciones de delfines mulares del Atlántico", dijo Hoelzel. "Por lo tanto, es probable una historia de conectividad y en consonancia con los diversos estudios genéticos".

El estudio fue publicado el 17 de febrero en la revista Evolutionary Biology: Drivers of Population Structure of the Bottlenose Dolphin (Tursiops truncatus) in the Eastern Mediterranean Sea