updated 3:01 PM CEST, Sep 29, 2016

Brutal caza rusa de ballenas descubierta: ¿Es esta la siguiente 'Cove'?

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belugas de Rusia

La demanda de los acuarios en China y otros países está impulsando la captura de ballenas beluga

En un tráiler de la película documental rusa Born Free, la cámara sigue a las ballenas beluga mientras flexionan, dan vueltas y se deslizan a través de un tenue luz submarina verde con una gracia sorprendente para criaturas tan robustas.

Con sus cabezas bulbosas, hocicos rechonchos y pequeñas aletas delanteras saliendo de sus largos y gruesos cuerpos, las ballenas belugas podrían ser criaturas alienígenas en una historia de ciencia ficción de 1950. Aún así, la mayoría de los espectadores probablemente no necesitarán de una partitura de notas de piano para saber que estas etéreas ballenas blancas están perfectamente formadas para la vida en los océanos del mundo.

Pero una abrupta subida de la música en una mezcla fangosa, pulsante de tambores y violonchelos subraya la brutalidad de las escenas que siguen. En una, alrededor de una docena de belugas se hacinan en estrechos corrales de agua atados con alambre oxidado, buceando y aumentando su ansiedad mientras que los turistas las observan. En otra, los hombres con camisa de tela escocesa luchan con belugas salvajes llevadas a aguas poco profundas de una playa de rocas, arrastrando a algunas de ellas por medio de cuerdas envueltas alrededor de sus colas. Ballenas capturadas se encuentran de forma pasiva en la playa, fuera de su elemento natural y aparentemente en estado de shock (ver segundo vídeo más abajo).

Bienvenido a la "Cove" rusa

Gayane Petrosyan ha pasado casi dos años documentando la caza de ballenas beluga silvestres en Rusia, así como sus condiciones de cautiverio. Ahora, la periodista y cineasta rusa espera exponer a su nación y el mundo la caza de las beluga, tanto como el oscarizado documental de 2009 The Cove llamó la atención mundial sobre la masacre anual de delfines en Taiji, Japón.

"Nosotros tenemos la esperanza que la película va a causar una ola de debates públicos en Rusia, lo que a su vez ayudará a cambiar de estado las leyes para proteger los derechos de los animales", dijo Petrosyan.

"Las ballenas y los delfines deben volver a su hábitat natural", agregó Tatiana Beley, productora y escritora creativa de la película, "con excepción de los raros casos en los que es imposible a causa de su salud física y mental".

Es difícil encontrar cifras exactas de cuántos belugas rusas son capturadas de año en año por la caza comercial. El equipo de trabajo solo ha documentado la caza durante la temporada de 2012 en que se capturaron 44 belugas, de acuerdo con una entrevista con el investigador de mamíferos marinos Dmitri Glazov publicada en la página oficial del Kremlin. Ese número fue un récord, según Glazov.

Pero en 2013, el gobierno ruso aprobó una caza de belugas en vivo de poco más de 260 ballenas aparentemente sin precedentes: 18 para la investigación científica y 245 para la venta a los parques marinos y acuarios. La enorme cuota impulsó a Glazov y a la bióloga Olga Shpak a ir al mar de Ojotsk, en la costa oriental de Rusia, para observar la caza. Ese año se observaron al menos 81 ballenas capturadas en el medio silvestre.

belugas en cautividad en Rusia

Los activistas dicen que la cuota ha aumentado debido a la demanda y que se han disparado los precios de los animales.

"Los están vendiendo a China, a instalaciones en Rusia, hay un montón de pequeños delfinarios por todo el lugar, y casi cada uno tiene una beluga", dijo Naomi Rose, una científica de mamíferos marinos con el Instituto de Bienestar Animal.

Acuarios de otros países asiáticos, así como Canadá también compran los animales, agregó.

En 2013 algunos parques y acuarios estadounidenses intentaron sin éxito conseguir un permiso federal para importar 18 belugas de Rusia.

Un funcionario de la pesca rusa con sede en Estados Unidos no respondió a una solicitud de comentarios sobre las políticas de ballenas beluga del país.

Masha Vorontsova es biólogo y director de programas en Rusia y las ex repúblicas soviéticas para el Fondo Internacional para el Bienestar Animal. Confirmó que la demanda de China está incrementando el número de belugas en el medio silvestre.

A medida que China se vuelve más rica y urbanizada, dijo, "cada gran ciudad está construyendo un oceanario", y cada uno quiere el prestigio de ser dueño de una ballena beluga.

A mediados de la década de 2000, Vorontsova dijo que IFAW trabajó con un simpático oficial en el Ministerio de Recursos Naturales de Rusia para poner fin a los permisos para la caza de beluga. Las exportaciones de mamíferos marinos cesaron durante unos cuatro años, dijo, hasta que un nuevo y menos interesado ministro tomó su lugar, y las cacerías se reanudaron.

belugas en cautividad en Rusia

"El problema aquí [en Rusia] es que las personas individuales están haciendo un montón de dinero" vendiendo belugas capturadas en la naturaleza, dijo. "Están pagando por la expedición y la caza, pero no por los recursos", dijo Vorontsova. "Si el gobierno comenzase a hacer los permisos más caros, la caza se convertiría en mucho menos rentable" para las ballenas blancas.

En su informe a la Comisión Ballenera Internacional sobre la caza de 2013, Shpak y Glazov describen cómo tres equipos de cazadores utilizan lanchas para rodear con redes grupos de belugas en Sakhalinsky Bay. Dos de los equipos condujeron a las ballenas en aguas poco profundas para su captura, mientras que el tercero de ellos lo hizo en aguas profundas.

Shpak y Glazov informaron que de las 81 belugas capturadas durante sus observaciones, al menos 34 murieron durante la caza. Sin embargo, la tasa de mortalidad fue probablemente mayor, creían, porque varias ballenas muertas con signos de enredo en sus cuerpos fueron arrojadas a las islas cercanas. Una de ellas, una joven beluga, tenía una cuerda y los restos de un saco lleno de arena atado alrededor de su cola.

"Algunas (creemos que no todas) las ballenas capturadas no se acostumbraron a la cautividad y posteriormente fueron puestas en libertad" pero fueron reemplazadas "por capturas adicionales", informaron Shpak y Glazov.

Las ballenas que sobreviven a la caza deben entonces soportar días de transporte a través de cientos de kilómetros, por barco o barcaza de río, a las instalaciones en las ciudades más grandes de la región, como Vladivostok. En estas estaciones de paso las belugas están condicionadas para el cautiverio.

"Esto es realmente un lugar para romper la psicología del animal, que tiene que entender en algún momento que, o bien se mueren de hambre o comen peces muertos de manos de una persona", dice en el trailer de la película Grigory Tsidulko, ex entrenador de mamíferos marinos en el Moscow State Zoo.

La venta de ballenas beluga no está prohibida por la Convención sobre el Comercio Internacional de Especies en Peligro de Extinción, un pacto internacional sobre el comercio de vida silvestre, porque las belugas todavía se consideran abundantes en el mundo. Pero las diferentes poblaciones a menudo tienen características sociales y genéticas distintas, según los biólogos, que se pueden perder si ese grupo de belugas se agota o desaparece.