updated 3:21 PM CET, Dec 9, 2016

Orcas acorralan y matan a delfines

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orcas cazando un delfín

Una manada en Puerto Madryn, Argentina, utiliza soisticadas técnicas de caza

Definitivamente se han ganado su nombre (killer whales - ballenas asesinas en inglés). Sus alarmantemente eficaces métodos de caza se han convertido en una especialidad en un grupo de orcas en la costa de la Patagonia, Argentina.

La manada se hizo famosa cuando algunas de ellas fueron vistas vararse a sí mismas intencionadamente para capturar lobos marinos bebé, para después reflotarse cuando llegó la próxima ola.

Ahora, se ha visto a la misma manada engañar a delfines en una emboscada. Se ha filmado antes a orcas cazando delfines, pero nunca utilizando una técnica tan compleja de caza en grupo.

Cabecilla

El cabecilla en ambos casos es una hembra adulta que los investigadores han llamado Maga. Observaron desde embarcaciones como las orcas - a veces llamadas ballenas asesinas, aunque están más estrechamente relacionadas con los delfines - encontraron a su presa y luego crearon la emboscada.

"Parecen estar coordinadas", dice Mariano Coscarella del Consejo Nacional de Investigaciones Científicas y Técnicas en Puerto Madryn. "Maga está dentro del grupo de orcas que sigue a los delfines, luego ella desaparece".

Piensa que Maga nada por delante y espera a que los delfines estén desprevenidos, porque la próxima vez que los investigadores la ven es cuando de repente golpea a uno de los delfines, lanzándolo al aire e hiriéndolo o matádolo.

Al igual que los chimpancés

orca cazando en Puerto MadrynLos investigadores han visto el comportamiento al menos cinco veces, incluyendo dos veces desde que Coscarella y sus colegas publicaron sus hallazgos iniciales este verano. Nadie ha buscado este comportamiento en otras manadas de orcas, dice Coscarella, pero no me sorprendería si estuviera más generalizado.

La técnica es compleja debido a que el "receptor", Maga, tiene que esconderse para que funcione la emboscada. En la práctica, eso significa esperar tranquilamente sin ecolocación mientras que la manada impulsa a los delfines hacia ella.

"Se necesita un comportamiento coordinado, y muy buen conocimiento de su entorno. Creo que eso hace que esta técnica sea bastante interesante", dice Coscarella. "Conducen la presa hacia un receptor, al igual que lo hacen los chimpancés".

Los famosos chimpancés van en grupo en viajes de caza coordinada de monos colobos rojos, en los que algunos individuos persiguen los monos hacia otros que esperan para atraparlos y matarlos.

Tradiciones culturales

Los únicos mamíferos conocidos por utilizar dichas técnicas y tácticas de emboscada son los seres humanos, lo que sitúa a las orcas en un grupo pequeño y de élite, dice Coscarella.

La mayoría de los biólogos de mamíferos marinos piensan que la caza de las orcas es tan sofisticada como la de cualquier chimpancé.

Son conocidas por pasar métodos de caza de generación en generación, lo que resulta en la formación de las tradiciones culturales.

Las orcas en las regiones polares trabajan juntas para hacer olas que dirigen a focas en témpanos de hielo, mientras que en aguas australianas son conocidas cooperando para separar las crías de ballena jorobada de sus madres. Todo este conocimiento se transmite culturalmente, dice Jeff Higdon, un biólogo de mamíferos marinos con sede en Winnipeg, Canadá.

¿El Edison de las orcas?

El acorralamiento y la caza en emboscada encaja fácilmente en este rico repertorio cultural. "Teniendo en cuenta el nivel de cooperación que vemos en estos animales, no me sorprende terriblemente", dijo Higdon.

¿Así que Maga es un Thomas Edison entre las orcas, inusualmente adepto a la invención?. "Ciertamente es posible", dice Higdon. "Está claro que esta manada ha descubierto algunas habilidades bastante sorprendentes".

Por otra parte, dice Coscarella, Maga puede ser sólo una ballena más vieja que ha estado viajando por un tiempo y recogió algunas habilidades a lo largo del camino.

Artículo científico: Short Note: Technique Used by Killer Whales (Orcinus orca) When Hunting for Dolphins in Patagonia, Argentina