updated 2:26 PM CET, Dec 1, 2016

¿Por qué varan los cachalotes en las playas?

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cachalote varado en el Mar del Norte

Es un fenómeno natural que por desgracia no se puede cambiar

Cinco cachalotes han recalado en Inglaterra. Se cree que pertenecen a la misma manada de machos como otros 12 que fueron encontrados muertos la semana pasada en los Países Bajos y Alemania. Pero no se conoce lo que causó esta muerte masiva.

Los cachalotes son mamíferos de aguas profundas que tienden a vivir y cazar a una profundidad de alrededor de 3.000 metros. Mientras que las hembras y sus crías se adhieren a los trópicos, los machos van más lejos y son vistos regularmente en torno a Islandia, Noruega y Shetland.

cachalote varado en el Mar del Norte

Sin embargo, rápidamente se meten en problemas si entran en el Mar del Norte. Esto se debe a que se encuentra en la plataforma continental europea, donde el fondo del mar está a 200 metros en su punto más profundo.

Los cachalotes se basan en el sonar para navegar. Envían pulsos de sonido que rebotan en las superficies distantes, ayudándoles a formar una imagen clara de su mundo submarino. Esto no funciona en un fondo de arena poco profunda, como Gran Bretaña, y las ballenas se desorientan rápidamente.

cachalote varado en el Mar del Norte

"La manada probablemente siguió un banco de calamares en el Mar del Norte alrededor del Año Nuevo y luego se perdieron", dice Peter Evans, director de la Fundación SeaWatch. A medida que se dirigen hacia el sur el agua se vuelve menos profunda. Una vez que terminan en un banco de arena todo ha acabado para las ballenas. Les causa un colapso cardiovascular y sus órganos empiezan a fallar".

Andrew Brownlow, del Scottish Marine Animal Stranding Scheme, realizó una autopsia a una de las ballenas varadas de los Países Bajos.

disección de un cachalote

"Las ballenas estaban en buenas condiciones y por lo tanto no habían muerto a causa de deshidratación, lo que puede ocurrir a medida que desaparece toda su comida", dice. "También pudimos descartar una colisión con un barco o enredo, que es una causa común de varamientos. Pero no hemos podido mirar el cerebro por lo que no podemos descartar diversas enfermedades, o un ruido repentino que los asustó".

cachalote varado en 1601 en los Países BajosAunque se han reportado en Gran Bretaña varamientos de ballenas en masa que se remontan a 1762, los números van en aumento. Los casos han aumentado de un promedio de un varamiento de ballenas por año a partir de la década de 1940 hasta la década de 1980, a seis por año a partir de la década de 1980 hasta la actualidad.

Sin embargo, Brownlow no cree que el aumento de los números sea necesariamente debido a factores de origen humano.

"Hay preocupaciones válidas de que estamos haciendo los océanos más ruidosos, lo que hace que sea más difícil navegar para las ballenas", dice. "Sin embargo, es probable que el aumento se deba a que hay más ballenas, a causa del embargo sobre la caza de ballenas en los últimos 30 años".

Un cambio en las corrientes marinas puede significar que el agua está más caliente más al norte, fomentando que los machos más jóvenes se alojen todo el año y coman en zonas cerca de Noruega y Shetland. Además, las ballenas machos más jóvenes podrían estar dejando sus manadas en mayor número, ya que hay más competencia para conseguir el acceso a las hembras.

Evans dice que una vez que las ballenas entran en el Mar del Norte tienen una alta probabilidad de acabar varadas, y es casi imposible reflotarlas con éxito.

"Es un fenómeno natural que por desgracia no se puede cambiar", dice.