'Eva' y sus descendientes moldean la estructura de la población mundial de cachalotes

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cachalote 'Eva' y una cría

El ADN mitocondrial de una antigua ballena hembra predomina en todas las actuales

A pesar de que los cachalotes no se han llevado al borde de la extinción al igual que algunas otras ballenas, un nuevo estudio ha encontrado dentro de la especie una notable falta de diversidad en el ADN mitocondrial de la herencia materna.

De hecho, el ADN mitocondrial de más de un millar de cachalotes examinados durante los últimos 15 años vino de un solo cachalote - "Eva" - decenas de miles de años atrás, dicen los investigadores.

Los resultados del estudio se publican esta semana en la revista Molecular Ecology.

Aunque sigue siendo incierto el origen exacto de este cachalote "Eva", el estudio muestra la importancia de sus descendientes femeninas en la conformación de la estructura de la población mundial, de acuerdo con Alana Alexander, una investigadora del Instituto de Biodiversidad de la Universidad de Kansas que realizó el estudio mientras era una estudiante de doctorado en La Universidad Estatal de Oregon.

"A pesar de que el cachalote macho es más famoso en la literatura y en el cine a través de 'Moby Dick' y 'En el corazón del mar", los patrones del mundo del espectáculo del ADN mitocondrial dicen que los cachalotes hembra son los que están dando forma a la diferenciación genética quedándose cerca de casa", dijo Alexander.

Trabajando en el laboratorio de genética de Scott Baker, director asociado del Instituto de Mamíferos Marinos del estado de Oregon, Alexander recopiló información del ADN combinado de 1.091 muestras previamente estudiadas con 542 perfiles de ADN recién obtenidos a partir de los cachalotes. Las nuevas muestras fueron parte de una muestra mundial de las poblaciones de cachalotes hecha posible por el "Viaje de la Odisea (Voyage of the Odyssey)", de la Ocean Alliance de cinco años y medio año de circunnavegación del globo, incluyendo algunas de las regiones más remotas del mundo.

El nuevo muestreo, incluyendo los cachalotes del Océano Índico previamente no incluidos en la muestra, reveló patrones globales de diferenciación y diversidad genética.

"Los cachalotes han estado en el registro fósil desde hace unos 20 millones de años", dijo Baker, un co-autor del estudio, "por lo que la pregunta obvia es ¿cómo un linaje materno podría ser tan exitoso que se difundió a través de la población mundial y sin sobrevivir otros linajes?. En este punto, sólo podemos especular sobre las razones de este éxito, pero los avances evolutivos en las preferencias de alimentación y las estrategias sociales son explicaciones plausibles".

Los investigadores dicen que el cachalote hembra demuestra una fuerte fidelidad a ciertas áreas locales y, ambos, hábitos de alimentación y la estructura social, son importantes para determinar la mejor gestión de la especie. "Existe un riesgo real de una disminución a largo plazo en respuesta a las amenazas antropogénicas actuales, a pesar de la gran población en todo el mundo de cachalotes", escribieron los autores.

"Una de las preocupaciones es que esta muy fuerte fidelidad local puede frenar la expansión de las siguientes especies de ballenas", dijo Baker, profesor de pesca y vida silvestre que trabaja en el Centro de Ciencias Marinas Hatfield de la OSU en Newport, Oregón. "Los cachalotes de Sri Lanka, por ejemplo, no parecen mezclarse con las ballenas de las Maldivas, por lo tanto amenazas antropogénicas locales podrían tener un impacto negativo en las poblaciones locales".

Los investigadores señalan que mientras que los machos son importantes para la descripción de los patrones en el ADN nuclear de los cachalotes, en última instancia las hembras dan forma a los patrones en el ADN mitocondrial de la especie.

"A pesar de que existe una baja diversidad de ADN mitocondrial hay fuertes patrones de diferenciación, lo que implica que la estructura de la población mundial en el cachalote está conformada por las hembras siendo "cuerpos de origen" en el grupo social, regional y oceánico", dijo Alexander .

Artículo científico: What influences the worldwide genetic structure of sperm whales (Physeter macrocephalus)?

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