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updated 8:58 PM CET, Nov 24, 2017

La ballena más misteriosa del mundo filmada en la Gran Barrera de Coral

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ballena de Omura

Hay muchas cosas que no sabemos acerca de estos animales

La ballena o rorcual de Omura es una criatura tan difícil de observar que su existencia fue confirmada sólo en 2003. Trece años después, existe sólo un pequeño número de avistamientos documentados en el registro - pero ahora se puede añadir uno más a la lista. Una de las ballenas menos conocidas del mundo acaba de aparecer en la Gran Barrera de Coral!

Esta es la primera vez que una ballena de Omura se ha visto en estas aguas. "¡Son noticias asombrosas!", escribió en Facebook personal del Parque Marino Great Barrier Reef.

Durante años, las ballenas de Omura (Balaenoptera omurai) fueron identificados erróneamente como ballenas de Bryde debido a su apariencia similar. Ambas especies son ballenas barbadas (alimentación por filtrado) que poseen una aleta dorsal "achaparrada" similar. Pero, a diferencia de las más comunes ballenas de Bryde, las ballenas de Omura tienen una mandíbula de dos tonos: blanca en el lado derecho y negra en el izquierdo. Y de 33 a 38 pies de largo, también son ligeramente más pequeñas.

A finales de la semana pasada los turistas en Port Douglas de Queensland reportaron un posible avistamiento de ballenas de Omura, por lo que la probable explicación es que estamos mirando al mismo individuo. Si esto se confirma, la ballena (mostrada aquí cerca de Mission Beach) ha hecho un recorrido de 200 kilómetros en los últimos días.

No hay duda de que la visita australiana de la ballena es emocionante, pero tampoco es del todo sorprendente. La Gran Barrera de Coral de 1.400 millas se encuentra a lo largo del Mar de Coral del Pacífico Sur, y las regiones cercanas del Pacífico Occidental son territorio conocido para las ballenas de Omura. Sin embargo, cada encuentro representa un importante alfiler en el mapa de las ballenas en gran parte en blanco.

Hay muchas cosas que no sabemos acerca de estos animales, incluyendo cuántas viven, pero es posible que los misteriosos leviatanes no sean tan raros como pensábamos. Se han visto frente a Madagascar unos 40 grupos, y en agosto los investigadores de la Universidad Católica de Rio Grande do Sul publicaron el primer estudio sobre ballenas de Omura en el Atlántico Sur.

ballena de Omura varada en Brasil

Esa ballena había muerto en Brasil (imagen a la derecha), y aunque simplemente podría haber estado de paso cuando murió, algo sobre el avistamiento no cuadra para el equipo: la ballena era un juvenil. Otra joven, una recién nacida, fue encontrada varada en Mauritania en 2013, llevando al equipo a especular que algunas partes del Atlántico podrían servir como criadero de las ballenas de Omura.

Necesitaremos más que dos especímenes para saber con seguridad pero, con cada encuentro, estamos aprendiendo lentamente sobre la vida secreta de estos animales. Confundidas por su parecido con las ballenas de Bryde, han navegado durante mucho tiempo bajo el radar de los investigadores, y todavía tenemos que averiguar cuántos de estos casos de identidad equivocada han afectado a sus poblaciones.

Las ballenas de Bryde fueron durante mucho tiempo el blanco de los balleneros y, a pesar de algunas protecciones actuales, Japón continúa cazando la especie como parte de su controvertido programa de caza científica. Si las cifras globales de las ballenas de Omura son realmente bajas, es posible que las capturas accidentales puedan tener un serio impacto en la salud de sus poblaciones.

Para aquellos que buscan detectar a estos esquivos gigantes, Madagascar es el mejor lugar para ello. De hecho, el biólogo marino y colaborador de Earth Touch, Dr. Simon J. Pierce, encontró recientemente a una en una inmersión cerca de Nosy Be, una isla frente a la costa noroeste de Madagascar. Salvatore Cerchio del Acuario de Nueva Inglaterra, uno de los principales investigadores del mundo de ballenas de Omura, se mostró encantado por el avistamiento. "Fantástico!" Dijo en respuesta a la imagen. "Tan feliz de que estén disponibles en Nosy Be ahora, al parecer se están alimentando lejos!".

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