Escuchas revelan poblaciones ocultas de mamíferos marinos en el océano

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ballena azul en la superficie

La mayoría de los animales producen llamadas específicas de especies

El monitoreo acústico de las llamadas de animales marinos, como ballenas y focas, podría ser la clave para identificar nuevas especies, encontrar nuevos grupos de población y trazar rutas de migración.

Recientemente un equipo científico ha utilizado algoritmos de detección diseñados a medida para pasar a través de 57.000 horas de ruido bajo el océano para encontrar las canciones de las ballenas azules en peligro, en lugar de escuchar cada llamada de ballena. Este programa de detección ahorró una enorme cantidad de tiempo de procesamiento y será crítico en futuras investigaciones de monitoreo acústico.

Algunos animales marinos amenazados, incluyendo varias especies de ballenas y focas, son "especies crípticas": Son genéticamente diferentes pero se parecen. Esto significa que a menudo se confunden entre sí cuando se identifican visualmente, haciendo que sean difíciles de implementar los planes de conservación.

Sin embargo, la mayoría de los animales producen llamadas específicas de especies. Escuchar en sus llamadas proporciona, por lo tanto, una forma única de supervisarlos. Esto es completamente reescribir nuestra comprensión de su recuperación de la población.

Recuperación de la ballena azul

localización del array Marine Observing System hydroacoustic en Portland

Usando esta tecnología se han descubierto recientemente dos nuevas poblaciones de ballenas azules migrando frente a la costa este de Australia. Esta es una noticia importante, ya que la ballena azul ha tardado en recuperarse después de ser cazada al borde de la extinción. ¿Cómo puede el animal más grande que alguna vez haya vivido, la ballena azul antártica, nadar sin ser detectada justo al lado de la costa de Sydney?

Es notable que sólo se haya descubierto allí. Es posible que sólo comenzase a usar esta ruta recientemente, o tal vez han estado allí todo el tiempo y nos lo hemos perdido.

Afortunadamente para nosotros, las ballenas azules cantan, permitiéndonos detectarlas usando arrays de dispositivos de escucha que abarcan sitios a través de los océanos Índico y Pacífico. Sin embargo, la frecuencia de su canción es tan baja que los humanos no pueden escucharla.

Las ballenas azules producen diferentes llamadas y estas llamadas posiblemente reflejan diferentes subespecies. Sus diferentes canciones ayudan a la Comisión Ballenera Internacional a gestionar la recuperación de estas subespecies.

Las ballenas azules hablan con diferentes dialectos

A nivel mundial, hay al menos nueve poblaciones acústicas aisladas de ballenas azules, y las aguas de Australia son el hogar de al menos tres.

La costa oeste de Australia es una tierra bien conocida de alimentación de la ballena azul y tanto las ballenas pigmeo australianas y azules antárticas son comunes allí.

Otra tierra de alimentación popular de la ballena azul es en el sur de Australia. Hasta hace poco las ballenas azules allí se pensaba que eran todas ballenas azules pigmeas, pero se descubrió que también se encuentra allí la ballena azul antártica.

llamadas de ballena azul

Los cientñificos quedaron sorprendidos al encontrar que las ballenas azules antárticas se mantuvieron durante todo el año frente al sur de Australia. En algunos años, no regresaron en el verano a su zona de alimentación antártica rica en krill, como cabría esperar.

La costa este de Australia no se conoce como un sitio de ballenas azules, por lo que los investigadores quedaron encantados de encontrar dos diferentes poblaciones acústicas en el mar de Tasmania, todo el camino hasta Samoa. Encontraron la ballena azul antártica en peligro crítico y, para el deleite de los colegas de Nueva Zelanda, ballenas azules pigmeas con un acento de Nueva Zelanda.

Tasmania parece ahora el punto límite que separa el Kiwi y el Aussie que hablan las ballenas azules pigmeas.

¿Y las focas?

llamada de lobo marino

Al igual que las ballenas, las focas también están regresando a la costa australiana. Los lobos marinos son un ejemplo de una especie críptica marina, y mientras algunas especies están prosperando, otras no.

Las diferentes especies de focas son parecidas. De hecho, a menos que seas un experto en focas, o una foca, puede ser difícil diferenciarlas. Pero podemos reconocer fácilmente las diferentes especies porque tienen llamadas muy diferentes.

Las focas (Arctocephalinae) pueden reconocer sutiles diferencias en las llamadas entre sí. Para mantener sus territorios de cría, los machos se pelean y ladran incesantemente. Cada macho tiene una llamada distintamente diferente.

Un macho puede reconocer y responder de manera diferente a las voces de sus vecinos, cuyas fronteras territoriales han sido establecidas por semanas de enfrentamientos, a partir de las voces de machos desconocidos que son potencialmente una amenaza para su territorio.

Las focas hembra y sus crías también tienen voces únicas y diferenciadas. Cuando una hembra regresa del mar después de días de caza, necesita encontrar a su cachorro entra los cientos de otros cachorros de la isla. La mamá y el cachorro se llaman para encontrarse en la concurrida y ruidosa colonia. La hembra reconoce la llamada y el olor únicos de su cachorro como parte de la reunión.

La escucha de las canciones de los animales ofrece nuevas perspectivas sobre las poblaciones no descubiertas y las nuevas rutas migratorias, reescribiendo completamente nuestra comprensión de estos gigantes marinos. Evaluar con precisión el estado de la población y las tendencias de las especies marinas crípticas es fundamental para el desarrollo de estrategias del manejo de la conservación.

Diario de referencia: Temporal segregation of the Australian and Antarctic blue whale call types (Balaenoptera musculus spp.)

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