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updated 5:10 PM CET, Dec 15, 2017

Los delfines machos ofrecen a las hembras posibles presentes amorosos

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delfín regala esponja a una hembra

En raro vídeo delfines jorobados australianos dan esponjas a las hembras en una posible demostración de cortejo

Desde hace mucho tiempo se sabe que los delfines nariz de botella de Australia (Sousa sahulensis) usan esponjas marinas como herramienta para encontrar comida, pero ahora los investigadores pueden haber observado a machos de otra especie que intentan cortejar a las hembras con ellas.

Durante un período de 10 años un equipo de biólogos marinos observó a los delfines jorobados australianos machos presentar a las hembras grandes y ornamentadas esponjas, y en ocasiones incluso lanzar estos supuestos regalos de amor a su pretendida.

"No es raro realizar una exhibición para impresionar a una hembra, pero usar un objeto en esa exhibición es muy inusual", dice el líder del estudio Simon Allen, biólogo de la Universidad de Western Australia en Perth.

Y para un mamífero no humano utilizar un objeto como parte de una exhibición de cortejo es casi inaudito, dice, que es lo que hace que el nuevo descubrimiento sea tan emocionante.

Pose de plátano

pose de plátano en un delfínLos simios, las aves y los cetáceos, un grupo que incluye ballenas y delfines, usan herramientas, pero la práctica es relativamente rara y se restringe principalmente a la búsqueda de alimento.

Por ejemplo, los delfines nariz de botella en Shark Bay, en el oeste de Australia, a veces colocan esponjas en las puntas de sus sensibles picos, lo que los protege de lesiones mientras recorren las partes rocosas del fondo marino en busca de peces de profundidad.

Para el nuevo estudio, Allen y sus colegas observaron que los delfines jorobados macho ofrecían esponjas a las hembras en 17 ocasiones a lo largo de un tramo de 1.000 millas del noroeste de Australia. El comportamiento se produjo en cinco grupos de delfines por separado, según el estudio, publicado el 20 de octubre en la revista Scientific Reports.

Las hembras seleccionadas fueron sexualmente maduras, ya que a menudo iban acompañadas de crías en edad de destete y, por lo tanto, estaban listas para aparearse nuevamente. Los delfines jorobados australianos no son monógamos, y tanto los machos como las hembras pueden aparearse con varios compañeros durante la temporada de cría.

El comportamiento de cortejo a veces se asoció con lo que los expertos denominan la "pose de plátano", cuando un macho arquea la espalda, la cabeza y la cola sobre el agua.

"Todavía no sabemos lo que están haciendo, ya sea que estén flexionando o luciendo un pene erecto, no tenemos idea", dice Allen. "Pero a veces se queda tumbado un rato posando cerca de la hembra, y otras moviéndose en el agua justo detrás de ella".

No se sabe cómo reaccionan las hembras a las exhibiciones de los machos, y si es más probable que se apareen con los machos con esponjas. (Las hembras definitivamente no usaron las esponjas de regalo para buscar comida, señala Allen).

Es por eso que el equipo quiere observar bajo el agua el cortejo con esponjas, así como probar eventualmente el ADN de la descendencia para ver si los machos que dan regalos engendraron más bebés.

delfín regala esponja a una hembra

Sociedades complejas

El descubrimiento es "fascinante e inesperado", dice Richard Connor, un experto en delfines de la Universidad de Massachusetts en Dartmouth, quien durante décadas ha estudiado los delfines nariz de botella de Shark Bay.

Que los delfines jorobados machos también "lleven esponjas y las utilicen en una especie de exhibición hacia las hembras es genial", dice, y señala que no está claro si los machos lo hacen para demostrar su dominio o anunciarse como un compañero adecuado, o ambos.

Connor agrega que "los delfines en general son innovadores" y dice que no le sorprendería saber si los mamíferos marinos también usan otros objetos.

delfín regala esponja a una hembraLindsay Porter, experta en delfines jorobados de SMRU Consulting en Hong Kong, dice que el descubrimiento es importante para una "especie de la que sabemos muy poco, con respecto a su sociedad, estructura social y cultura".

El estudio también "se suma al creciente cuerpo de literatura que indica que todas las sociedades de delfines pueden ser mucho más complejas de lo que alguna vez hemos percibido antes", dice ella.

En 2013, por ejemplo, la coautora del estudio Stephanie King y sus colegas informaron que los delfines nariz de botella tienen silbatos distintivos para referirse a sí mismos y a los demás, al igual que los nombres humanos.

Artículo científico: Multi-modal sexual displays in Australian humpback dolphins

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