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updated 6:59 PM CET, Dec 16, 2017

Las ballenas disfrutan de una buena exfoliación rozándose contra las rocas

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prácticas de exfoliación de ballenas de Grienlandia

Es parte del régimen de bienestar de las ballenas de Groenlandia

Las ballenas de Groenlandia árticas viajan a los fiordos de aguas templadas para darse tratamientos exfoliantes, según ha revelado un vídeo-drone.

La muda de piel es común entre ballenas, delfines y marsopas, pero ha existido la duda sobre si esto es cierto para las especies árticas como la beluga, el narval y la ballena de Groenlandia, que habitan aguas más cálidas en estuarios y fiordos durante los meses de verano.

Un estudio dirigido por Sarah Fortune de la Universidad de Columbia Británica en Canadá descubrió que las ballenas de Groenlandia (Balaena mysticetus) efectivamente mudan durante los meses más cálidos. Para ayudar al proceso, los animales se frotan contra grandes rocas. La investigación se publica en la revista de acceso abierto PLOS ONE.

Se cree que las ballenas de Groenlandia se encuentran entre los animales más longevos de la tierra. Con base en la recuperación de las puntas de los arpones de piedra en su grasa, y del análisis del tejido ocular, los científicos creen que pueden vivir más de 200 años.

Las actividades de "exfoliación" con frotamiento en las rocas han sido previamente documentadas. Los registros de caza de ballenas proporcionan un respaldo histórico para el comportamiento de roce que se remonta a 1845. Los animales solían ser conocidos como ballenas de "nariz de roca".

Fortune y sus colegas utilizaron botes para observar ballenas de Groenlandia en un fiordo en el Cumberland Sound de Canadá durante cinco días en agosto de 2014. Dos años más tarde, el equipo desplegó drones para tomar imágenes fijas y de vídeo de 81 especímenes.

Las imágenes mostraron que todas las ballenas estaban mudando, y que casi el 40% de ellas tenía piel moteada en más de dos tercios de sus cuerpos.

muestra de exfoliación de ballenas de Grienlandia

[Imagen] Ejemplo de un animal con piel casi sin descamación (es decir, proporción de cuerpo con piel escamosa = <33%) (A) y otra ballena de Groenlandia con un alto grado de desprendimiento (> 66% del cuerpo) y un tipo de piel manchada (B)

Los vídeos mostraron a ballenas de Groenlandia frotándose en rocas grandes en áreas costeras poco profundas (ver más arriba).

Los investigadores notaron irregularidades en la piel que incluyen líneas pronunciadas y epidermis sueltas entre los juveniles, subadultos y adultos, que según ellos proporcionan una fuerte evidencia de que la muda es dominante en las ballenas de Groenlandia durante el verano.

Señalan que la muda ocurrió en áreas costeras poco profundas y cálidas que tenían aguas superficiales de baja salinidad, características de los fiordos subárticos.

desprendimiento de piel en una ballena de Groenlandia

[Imagen] Ejemplo de epidermis que se desprende (A) ubicada detrás de los agujeros de una ballena de Groenlandia (Balaena mysticetus) y piel moteada (B) que se encuentra cerca de los orificios nasales.

La mayor temperatura del agua en un hábitat para rozar las rocas puede estimular el crecimiento epidérmico, elevar la temperatura de la piel y acelerar los procesos metabólicos en la piel, lo que respalda la hipótesis de que el agua más cálida puede facilitar la muda y que el roce contra las rocas ayuda a la exfoliación.

Los investigadores sugieren que la muda puede eliminar parásitos como los piojos, o eliminar la piel dañada por el sol. Esto último podría reducir el riesgo de radiación ultravioleta durante el verano en latitudes altas, lo que podría ser importante para las especies de larga vida al limitar el daño de la piel acumulado por la edad.

[Imagen de cabecera] Ejemplo de cuatro ballenas de Groenlandia (Balaena mysticetus) con piel moteada que frota sus cuerpos contra rocas en Brown Harbor el 7 de agosto de 2016. Animal (A) fotografiado frotando el lado derecho de su cabeza sobre una roca (en el vídeo) y el animal (D) está utilizando las rocas para exfoliar su barbilla. La evidencia del roce previo con rocas es evidente para los animales (C) con líneas largas y delgadas que recorren la longitud y el ancho del cuerpo.

Artículo científico: Evidence of molting and the function of “rock-nosing” behavior in bowhead whales in the eastern Canadian Arctic

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