Como los humanos, los delfines usan nombres para reconocerse

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delfines nariz de botella

En el mundo de las alianzas entre delfines, los nombres individuales identifican a amigos y enemigos

La vida de un delfín mular o nariz de botella puede ser sorprendentemente difícil, con individuos persiguiéndolos, mordiéndolos y aplastándose unos a otros en la lucha por el dominio social.

A veces los machos forman entre sí alianzas de larga duración para obtener una ventaja pero, como muestra una nueva investigación, no a expensas de perder un aspecto indeleble de la identidad de un delfín: su propio nombre único.

Los delfines hacen todo tipo de ruidos, como ráfagas de pulsos, clics y silbidos. Algunos de estos sonidos se usan para ecolocalizar o transmitir estados de ánimo, pero los delfines también los utilizan para llamarse por su nombre.

Los biólogos marinos no están del todo seguros de cómo recibe su nombre cada delfín, pero en los primeros meses de vida aparece y se mantiene un "característico silbido".

Por ejemplo, una investigación realizada hace algunos años mostró que la firma de los silbidos entre los delfines nariz de botella salvajes se mantuvo estable durante al menos 12 años, señalando la importancia social de los nombres entre esta especie de delfín.

Tanto los delfines nariz de botella masculinos como femeninos se llaman entre sí por su nombre pero, entre los machos, estos nombres tienen una importancia añadida, como muestra una nueva investigación publicada ayer en Current Biology.

"Descubrimos que los delfines nariz de botella machos que forman alianzas cooperativas a largo plazo o alianzas entre sí conservan etiquetas vocales individuales, o 'nombres', que les permiten reconocer a muchos amigos y rivales en su red social", dijo en un comunicado Stephanie King, la autora principal del nuevo estudio y bióloga marina de la Universidad de Western Australia. "Nuestro trabajo muestra que estos 'nombres' ayudan a los machos a seguir sus diferentes relaciones: quiénes son sus amigos, quiénes son los amigos de sus amigos y quiénes son sus competidores".

red social de 17 delfinesLos delfines nariz de botella machos forman grupos cooperativos, o "alianzas anidadas", para perseguir y defender su acceso a las hembras. Estudios previos han demostrado que estas relaciones a menudo duran décadas y son un aspecto crítico del éxito reproductivo de un macho. En Shark Bay, en Australia Occidental, por ejemplo, los machos cooperan juntos en alianzas de primer orden que constan de dos o tres individuos.

Juntos, "arrean" y controlan los movimientos de una sola hembra (evitaremos los desagradables detalles, pero puedes encontrar más información sobre este comportamiento sexual aquí).

Pero también existen alianzas de segundo orden, que consisten de cuatro a 14 machos. Las alianzas de segundo orden se consideran la unidad central de la organización social masculina, un grupo que trabaja en conjunto para reunir y defender a las hembras.

Para el nuevo estudio, King y sus colegas trataron de determinar si las señales vocales y la firma de los silbidos juegan un papel en la coordinación de comportamientos sociales complejos entre los delfines mulares, incluida la cooperación. Una posibilidad, según lo sugerido por un estudio de delfines de 1999 en Shark Bay, es que los machos aliados dejan caer sus nombres a favor de un tipo de silbido compartido.

Otra posibilidad es que los delfines se asignen apodos el uno al otro, o adopten nombres que suenen similares. Pero, como mostraron los resultados del nuevo estudio, este no es el caso. Los machos dentro de estas pandillas conservan sus nombres individuales, y no comparten una llamada común, similar a una contraseña secreta, con sus amigos cooperativos.

Para resolver esto los investigadores observaron de cerca a los delfines nariz de botella en Shark Baby, una población que ha sido estudiada constantemente durante los últimos 30 años.

Mediante el uso de micrófonos submarinos y registros de identificación fotográfica a largo plazo, los investigadores identificaron los silbidos distintivos de 17 machos adultos, que en conjunto comprenden seis alianzas de primer orden en tres diferentes alianzas de segundo orden. Después de examinar minuciosamente cada llamada, los investigadores no encontraron absolutamente ninguna variación en los nombres utilizados por los machos aliados. Esto sugiere que los delfines machos en asociaciones estrechas no cambian repentinamente sus nombres, como se sugirió anteriormente.

delfines nariz de botella

"Con los delfines nariz de botella macho... cada macho conserva una llamada única, a pesar de que desarrollan vínculos increíblemente fuertes entre sí", dijo King. "Por lo tanto, retener los 'nombres' individuales es más importante que compartir llamadas para delfines machos, lo que les permite realizar un seguimiento o mantener una fascinante red social de relaciones de cooperación".

A Naomi Rose, bióloga marina del Animal Welfare Institute en Washington, D.C., le gustó la nueva investigación, diciendo que los autores hicieron un buen trabajo y que su metodología fue impresionante. Para Rose, que no participó en el estudio, el resultado del artículo es que los delfines tienen nombres y no cambian sus nombres simplemente porque pasan más tiempo con ciertos otros delfines.

"En términos generales, los biólogos encuentran que los animales cambian sus vocalizaciones a lo largo del tiempo para adaptarse al grupo al que se unen como adultos. Usan las vocalizaciones como un medio para reconocer a otros miembros del grupo, por lo que ser parte del grupo es más importante que reconocer a un individuo.

También hace que intelectualmente sea más simple tener que recordar el "apretón de manos secreto" en lugar del de todos los miembros individuales del grupo", dijo Rose a Gizmodo. "Este estudio muestra que estos delfines no hacen eso, para ellos el reconocimiento a largo plazo de 'Tom', 'Dick' y 'Harry' como individuos es lo que importa, en lugar de un reconocimiento más genérico de que un delfín está en su pandilla. Recuerdan a Tom, Dick y Harry, y que son miembros de su pandilla, no necesitan en absoluto el apretón de manos secreto. Eso es más sofisticado intelectualmente".

Este resultado, dijo Rose, enfatiza que los delfines son conscientes de sí mismos e individualistas, en lugar de ser indistintamente parte de una población o grupo. "Son seres individuales con mentes individuales", dijo.

A Rose también le pareció interesante que el nuevo estudio contradijera los resultados del documento de 2004, que era un estudio de la misma población. Pero como señalan King y sus colegas, esto es probable porque el estudio anterior utilizó un tamaño de muestra muy pequeño, los investigadores solo miraron alianzas de primer orden y la alianza se formó en circunstancias anormales (los delfines estuvieron en una playa poco profunda donde los humanos regularmente los alimentan con pescado).

"En resumen, el estudio anterior parecía ser una anomalía en lugar de la norma para esta población", dijo Rose. "Este nuevo estudio es el tipo de trabajo que se basa en resultados anteriores; si y cuando los resultados previos no pueden ser replicados, es importante examinar por qué y ofrecer explicaciones razonables para las diferencias, en lugar de simplemente descartar el trabajo anterior".

Artículo científico: Bottlenose Dolphins Retain Individual Vocal Labels in Multi-level Alliances

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