Los delfines escuchan el peligro

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delfín de Risso

Una especie puede distinguir entre un depredador amenazante y otro que no

Las orcas tienen una formidable reputación como uno de los depredadores más feroces del océano. Cazando furtivamente en manadas, algunas poblaciones persiguen a los mamíferos oceánicos, sin embargo, otras orcas prefieren comer solo una dieta de peces, lo que representa una amenaza pequeña o nula para los mamíferos que comparten sus aguas.

Sabiendo que algunas especies, incluidas las aves y los mamíferos, son capaces de evaluar el riesgo que corren por los depredadores en las proximidades, Matthew Bowers de la Universidad de Duke, EE. UU., y sus colegas se preguntaron si los mamíferos acuáticos que se sabe que están en el menú de las orcas podrían distinguir las llamadas de los depredadores de los de otros mamíferos marinos.

Con sus supervisores de doctorado, Douglas Nowacek y Andrew Read de la Universidad de Duke, EE. UU., y Ari Friedlander (Universidad de California en Santa Cruz, EE. UU.), Vincent Janik (Universidad de St Andrews, Reino Unido) y Brandon Southall (Southall Environmental Associates, EE. UU.) , Bowers decidió investigar cómo reaccionan las ballenas piloto y los delfines de Risso a las llamadas de las orcas.

Publican en Journal of Experimental Biology su descubrimiento de que un subconjunto de llamadas de orcas - con muchas de las características que se encuentran en los gritos humanos - hace que las ballenas y los delfines se asusten, mientras que otras llamadas menos amenazantes no provocan que los cetáceos tomen medidas evasivas.

Navegando a 40 millas de la costa de Carolina del Norte para monitorear manadas de ballenas piloto y a la isla Catalina en la costa de California para observar pequeños grupos de delfines de Risso, Bowers y sus colegas se prepararon para reproducir a los animales grabaciones de orcas y llamadas sociales de calderones, delfines de Risso y ballenas jorobadas mientras observaban sus reacciones.

grupo de orcas"Cada experimento de reproducción fue un esfuerzo de todo el día", dice Bowers, que describe etiquetar a un miembro de cada grupo con un registrador de datos que graba los sonidos que escuchan los animales, además de su profundidad y movimientos. Luego, mientras el equipo reproducía desde un barco en el agua las grabaciones de ballenas, delfines y orcas, Danielle Waples de la Universidad de Duke observó los movimientos de los animales desde un segundo bote inflable.

Bowers recuerda que las ballenas piloto y los delfines parecían estar tranquilos cuando la mayoría de los sonidos, incluidas muchas de las llamadas de orcas, se reproducían en el agua. Sin embargo, estaba asombrado por las reacciones del animal cuando transmitió cuatro llamadas específicas de orcas.

"Fue una locura ver a un grupo de animales responder tan fuertemente a algo que estás haciendo", dice Bowers, describiendo la respuesta de los delfines de Risso como una estampida y agregando: "Las fuertes y diferenciadas respuestas a este subconjunto de llamadas de orca fueron reveladoras".

De regreso en el laboratorio, Bowers y Nicola Quick calcularon cuánta energía usaban los animales para crear una sensación de urgencia y reconstruyeron los movimientos de delfines y ballenas piloto. Notaron que las reacciones de las dos especies eran completamente diferentes.

Mientras las ballenas piloto se juntaban en un apretado grupo que se zambullía hacia el alarmante sonido, los delfines de Risso se agrupaban y huían a alta velocidad en la dirección opuesta durante más de 10 km.

El equipo también correlacionó los movimientos de los animales con los sonidos que habían escuchado y encontró características únicas en las angustiosas grabaciones de orcas que no ocurrieron en llamadas de miembros de su propia especie, las llamadas de ballenas jorobadas o las llamadas de orcas que no habían provocado pánico.

Las llamadas angustiosas tenían muchas sólidas estructuras que ocurren en los gritos de angustia de los mamíferos, incluidos los gemidos humanos.

"La señal comienza a saltar de manera impredecible", dice Bowers, explicando que las características son inquietantes porque nuestros cerebros no pueden filtrar los sonidos erráticos e ignorarlos. "Sugerimos que estas llamadas transmitan información sobre el comportamiento o la intención de los depredadores", dice, y podrían advertir a las posibles víctimas de la cercanía del asesino.

Artículo científico: Selective reactions to different killer whale call categories in two delphinid species

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