¿Cómo deshacerse de una ballena muerta?

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ballena es depositada en un contenedor

(Sugerencia: No en un minúsculo contenedor de basura)

¿Cómo te deshaces de una ballena muerta? No con un contenedor de basura estándar, como la ciudad de Rye, New Hampshire, Estados Unidos, descubrió por el camino difícil.

En un vídeo publicado en Twitter por un periodista en New Hampshire Union Leader, el cadáver de una ballena minke se desploma ignominiosamente sobre el pavimento después de que una carretilla elevadora no logra maniobrarlo en un contenedor demasiado pequeño. Parece algo para Fail Blog, pero deshacerse de las ballenas muertas es un asunto serio. Eso es incluso más relevante ahora, dijo Katie Pugliares-Bonner, bióloga sénior y especialista en necropsias del Acuario de Nueva Inglaterra.

"Actualmente hay en nuestra área eventos de mortalidad poco usuales que involucran a tres especies diferentes de grandes ballenas", dijo Pugliares-Bonner a Live Science. Las ballenas minke (Balaenoptera acutorostrata), las ballenas jorobadas (Megaptera novaeangliae) y las ballenas francas del Atlántico norte (Eubalaena glacialis) están muriendo a tasas anormalmente altas. Las ballenas francas del Atlántico Norte están en peligro, con solo 350 sobrevivientes estimados.

Deshacerse de una ballena

Cuando llegan a la costa cadáveres de ballenas, los biólogos como Pugliares-Bonner quieren examinarlos. Los cadáveres varados son una de las pocas oportunidades que tienen los investigadores para conocer de cerca y en forma personal a estos gigantes mamíferos que viven en el mar. Según Pugliares-Bonner, las necropsias pueden revelar si los animales se enredaron con hélices de embarcaciones o artes de pesca, o si sucumbieron a enfermedades infecciosas. Esa información, a su vez, va a la Administración Nacional Oceánica y Atmosférica (NOAA) para ayudar a informar las políticas de conservación y gestión de la vida silvestre.

De hecho, la ballena minke que llegó a Rye fue llevada a un contenedor de basura porque la trasladaban a un sitio alternativo para un examen post mortem. Después del fallido intento de transporte la noche del lunes (17 de septiembre), los funcionarios estatales proporcionaron el martes por la mañana un contenedor más grande para mover la ballena, de acuerdo con Union Leader.

Los biólogos nunca comienzan una necropsia sin un plan de disposición firme establecido, dijo Pugliares-Bonner. El costo de la eliminación generalmente es responsabilidad del estado o municipio donde vara la ballena. Grupos como el Departamento de Rescate de Animales Marinos del acuario de Nueva Inglaterra y el Centro de Ciencias Seacoast, que realizó la necropsia de la ballena de Rye, pueden proporcionar experiencia, dijo Pugliares-Bonner. Después de todo, pocas personas saben qué tan gruesa se necesita una cadena para levantar un cadáver de ballena de 30 pies a través de una playa, o pueden quitar con confianza la cabeza de una ballena del resto del cuerpo para facilitar su retirada.

Opciones de retirada

ballena cae fuera del contenedorEn la situación ideal, un cadáver de ballena llega a la costa en un lugar donde hay suficiente tierra para realizar una necropsia y un fácil acceso para maquinaria pesada, dijo Pugliares-Bonner. Idealmente, los científicos podrán comenzar la necropsia dentro de las 24 horas de la muerte, antes de que se presente la podredumbre. En este mejor de los casos, que "rara vez ocurre", dijo, la ballena puede ser enterrada directamente en el sitio.

Si esto falla, los biólogos a menudo reclutan a la Guardia Costera o un capitán de puerto local para remolcar el cadáver detrás de un bote a un lugar mejor. Si la ballena varada no se puede remolcar a un buen lugar para realizar una necropsia pero no se puede hacer un entierro, a veces se puede retirar del sitio pieza por pieza para su vertido en otro lugar, dijo Pugliares-Bonner. En Massachusetts, el oficial del Departamento de Pesca y Vida Silvestre, Tom French, quien encabeza el Programa de Patrimonio Natural y Especies en Peligro del estado, a veces trabajará con organizaciones marinas no lucrativas para remover y limpiar huesos de ballenas para ser utilizados como especímenes de museo, dijo Pugliares-Bonner.

Cuando los cadáveres no pueden ser enterrados en el sitio, por lo general terminan en vertederos o centros de compostaje. Esto puede ser complicado, dijo Pugliares-Bonner, porque es ilegal vender partes de mamíferos marinos, excepto en circunstancias muy limitadas. Por lo tanto, los centros de compostaje no pueden vender los restos compostados de las ballenas, aunque a veces aún ofrecen voluntariamente sus instalaciones para descomponer el cuerpo.

Simplemente remolcar un cadáver de ballena mar adentro no suele ser una opción, dijo Pugliares-Bonner, porque el cadáver flotante puede convertirse en un peligro para la navegación, si solo flota unas pocas millas y va a la playa en un pueblo cercano. "No es algo bueno que hacerle a tu vecino", dijo.

Pero hay circunstancias en las que el cadáver de una ballena es simplemente inaccesible. En un caso, recordó Pugliares-Bonner, una ballena de aleta de 55 pies murió y quedo flotando en el puerto de Boston. No había ningún lugar para remolcar al animal, por lo que simplemente se movió hasta que sopló una tormenta y lo llevó a Rockport, Massachusetts. En ese momento, dijo Pugliares-Bonner, la ballena estaba demasiado descompuesta para determinar algo sobre su salud o lo que la mató.

En los últimos 45 días se han hecho tres necropsias de ballenas en la región del Atlántico Norte desde Maine hasta Virginia, dijo Pugliares-Bonner, más dos o tres cadáveres varados adicionales que se arrastraron hasta el mar antes de que los científicos pudieran alcanzarlos.

"Mientras esté sucediendo este inusual evento de mortalidad y sigan muriendo más ballenas", dijo, "continuará siendo un problema que enfrentarán muchas ciudades".

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