Mamá delfín adopta una cría de ballena

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delfines nariz de botella

El huérfano incluso aprendió a actuar como un delfín nariz de botella, ganando aceptación en la comunidad

Las madres delfines nariz de botella mantienen junto a ellas a sus crías por hasta seis años, amamantándolas, protegiéndolas y jugando con ellas.

Ahora, una nueva investigación ha revelado el primer caso conocido de una mamá nariz de botella salvaje que adopta una cría de otra especie.

En 2014 los investigadores detectaron en aguas costeras frente a la Polinesia Francesa a una madre nariz de botella que cuidaba un ternero macho de inusual aspecto, junto con lo que se suponía que era su ternero biológico.

Mientras que los delfines nariz de botella tienen picos delgados, el misterioso pico de este individuo era corto y contundente. Finalmente, los científicos identificaron al huérfano como una ballena cabeza de melón (Peponocephala electra), una especie y género de delfín completamente diferente.

"Estábamos realmente emocionados de poder presenciar un fenómeno tan raro", dice la autora principal del estudio, Pamela Carzon, líder científica del Grupo de Estudios de Mamíferos Marinos (GEMM) de Polinesia, con sede en Tiputa, Polinesia Francesa.

La adopción es poco común entre los mamíferos salvajes, y la mayoría ocurre entre miembros relacionados de la misma especie. El único otro caso documentado científicamente que involucra a un huérfano adoptado de una especie y género diferente fue en 2006, cuando la primatóloga de la Universidad de São Paulo, Patrícia Izar, observó a un grupo de capuchinos cuidando a un bebé tití. "En ese momento, estábamos realmente, realmente asombrados", dice ella.

Los científicos están intrigados por la adopción en el mundo animal porque alguna vez se consideró un comportamiento exclusivamente humano, agrega Izar, quien no participó en el estudio.

Rivalidad entre hermanos

Carzon y su equipo filmaron y fotografiaron a la familia de delfines de dos especies desde tierra, barco y bajo el agua como parte de un estudio a largo plazo de esta comunidad de alrededor de 30 delfines nariz de botella que comenzó en 2009.

Aunque la madre ya tuvo un bebé, una vez que entró en escena la solitaria cría cabeza de melón, rara vez abandonaba el lado de su nueva madre. Con frecuencia se veía al trío nadando juntos, algo inusual, ya que las madres de delfines normalmente cuidan de un solo bebé a la vez.

No siempre hubo felicidad familiar: la cría cabeza de melón empujaría repetidamente a su "hermana" adoptiva fuera de su lugar bajo el abdomen de su madre.

El siempre persistente huérfano no solo tenía la intención de integrarse en la unidad familiar; también descubrió cómo encajar en el grupo más amplio de delfines.

"La ballena cabeza de melón se estaba comportando exactamente de la misma manera que los delfines nariz de botella", dice Carzon, quien informó las observaciones en junio en la revista Ethology. Por ejemplo, regularmente socializaba con otros jóvenes e incluso se unía a su pasatiempo favorito de surfear y saltar las olas.

Mamá dedicada

ballena adoptada por mamá delfínSe sabe que los delfines nariz de botella "roban" bebés de otras especies durante breves períodos durante los conflictos, pero el entusiasmo del individuo adoptado y la dedicación de la madre muestran que esto no fue un secuestro.

En este caso, la madre hizo un enorme compromiso de tiempo con el huérfano: los dos fueron vistos juntos durante casi tres años, desapareciendo alrededor de abril de 2018, tiempo en que se habría destetado. Su unión continuó mucho después de que su ternero biológico desapareciera por razones desconocidas a la edad de un año y medio.

La hembra nariz de botella también fue vista amamantando a su becerro adoptivo en dos ocasiones, lo que sugiere que estaba muy interesada, dice Kirsty MacLeod, ecologista conductual de la Universidad de Lund en Suecia, que no participó en el estudio. "En los mamíferos, la síntesis de leche es muy costosa, es un recurso muy valioso".

¿Por qué adoptar?

Pero queda una gran pregunta: ¿por qué un delfín nariz de botella se molestaría en invertir en un bebé con el que no tiene vínculos genéticos?

Una posibilidad es que el reciente nacimiento de su cría provocó sus instintos maternos. "Lo más probable es que fue un momento perfecto para que apareciera esta cría, cuando [la madre] estaba en un período muy receptivo para formar esos lazos con su propia descendencia", dice MacLeod, "Y condujo a esta situación un poco loca".

La personalidad podría haber sido otro factor determinante, ya que este delfín en particular ya era conocido por su tolerancia a los buzos en el área. Su actitud relajada puede ser lo que le impidió mostrar una típica agresión de los nariz de botella hacia los no descendientes.

Luego estaba el propio huérfano de ballena cabeza de melón. Los investigadores creen que su determinación de unirse a la familia nariz de botella y actuar como ellos jugó un papel clave en la exitosa adopción.

"Muestra que los delfines jóvenes tienen una notable flexibilidad de comportamiento", dice Carzon.

Artículo científico: Cross‐genus adoptions in delphinids: One example with taxonomic discussion

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