Mira a delfines golpear, lanzar y atrapar a sus aturdidas presas

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delfines rodean un banco de peces

Recientes observaciones muestran diversas, y a menudo violentas, técnicas de caza de los delfines

En un vídeo subido a YouTube este verano, un delfín agita lentamente el agua mientras reúne un banco de peces. Luego, con un barrido fluido, su cola azota el agua. El audio de un juego de béisbol se superpone en capas en el vídeo, y se escucha el crujido de un bate mientras la poderosa cola del delfín golpea el costado del pez. La desprevenida presa hace un arco limpio antes de chapotear nuevamente en el agua donde flota, aturdida, hasta que el delfín la recoge. La invisible multitud se vuelve loca.

El vídeo fue filmado por Michael McCarthy, un camarógrafo aficionado y propietario de la compañía SeeThroughCanoe (ver más abajo). El método de alimentación utilizado por estos delfines se denomina técnicamente "patear peces" o "golpear peces" y, según el comentario de McCarthy, los delfines como el de su vídeo pueden capturar con éxito en aproximadamente el 70 por ciento de sus intentos.

delfín lanza un pez en el aire

Se han observado el golpeo de peces en varios grupos de delfines nariz de botella fuera de Florida, incluida la Costa del Golfo de EE. UU. y Nueva Zelanda, dice a Douglas Main de National Geographic, Stefanie Gazda, bióloga de la Universidad de Florida. Los delfines que se especializan en técnicas como patear peces tienen una ventaja sobre los delfines que dependen de la caza grupal. El delfín individual que aleja a los peces del grupo puede no ser un jugador de equipo, pero asegura una deliciosa comida para sí mismo.

"Esto ayuda a reducir la competencia entre individuos y les da a los [pateadores de peces] una ventaja sobre aquellos que hacen lo mismo que todos los demás", dijo a National Geographic, Shannon Gowans, un ecologista conductual del Eckerd College en San Petersburgo.

Los delfines se deleitan principalmente con peces como el bacalao y la caballa o de invertebrados como calamares y otros cefalópodos. Aunque tienen dientes, los delfines tienden a tragarse a su presa entera, digiriéndola en varios estómagos. Para que su comida sea más fácil de consumir, a veces la sacuden o la golpean en la superficie del agua para desmembrarla. El método de golpeo es especialmente importante cuando comen pulpos, como lo hacen algunos delfines en la costa de Australia Occidental y en otros lugares.

Los pulpos representan un peligro particular para los delfines. Sus poderosas ventosas les permiten adherirse a los delfines, incluso después que el pulpo haya muerto. A veces sus brazos cubren el espiráculo del delfín o llenan sus gargantas, asfixiando al delfín. Al golpear a los pulpos, los delfines hacen que sus brazos no respondan y estén listos para comer.

Raramente se observan técnicas individuales como el golpeo de peces y el desmembramiento de pulpos. Con mayor frecuencia, los delfines trabajan juntos para rodear o acorralar a sus presas. Algunas manadas de cetáceos reúnen a los peces en “bolas de cebo” y se turnan para arar a través del grupo de peces, capturando a su desorientada presa. Este método es el más adecuado para los delfines que viven en el océano abierto, mientras que aquellos en diferentes entornos han desarrollado técnicas únicas.

Por ejemplo, los delfines nariz de botella que viven en ríos, estuarios y otros cuerpos de agua poco profundos trabajan en equipos de manera similar para llevar a los peces hacia la orilla. Una vez que la presa está reunida, los delfines se impulsan por la orilla del río, usando la fuerza de sus cuerpos y la corriente de agua para empujar a los peces hacia ellos. Los bancos de barro sirven como barreras para guiar a los peces a la boca abierta.

Para evitar que los peces se escapen entre ellos, los delfines siempre se colocan del lado derecho. Cada vez que intentan esto, los delfines corren el riesgo de ladearse demasiado e ir a la playa permanentemente. Con el tiempo, el lodo que ingieren con cada bocado de pescado desgasta los dientes del lado derecho. A medida que envejecen, a menudo se ven obligados a recurrir a otros métodos de caza.

Otros delfines que habitan en aguas poco profundas utilizan el barro para su ventaja. Gazda estudia este comportamiento entre los delfines nariz de botella en Florida. Trabajando en equipos o de forma independiente, rodean a un grupo de peces, arrastrando su cola por el fondo del mar para remover sedimentos. El penacho limita la visibilidad de los peces, lo que hace que entren en pánico y salten del camino hacia las bocas de los delfines que esperan.

delfín golpea a un pez

Siendo criaturas tan notablemente sociales, también se sabe que los delfines pescan junto a los humanos. Los pescadores en Myanmar probablemente han cooperado con los delfines de Irrawaddy durante siglos, informa Doug Clark del New York Times. Los delfines buscan los peces, dirigiendo a los pescadores a dónde echar sus redes. Aunque los humanos obtienen la mayoría de las capturas, los delfines atrapan rezagados o pescan peces sueltos desde el borde de la red.

Como un pescador usa una caña o una red, algunos delfines también usan herramientas para pescar. En Shark Bay, en la costa oeste de Australia, las delfines femeninas tienen esponjas en la boca para proteger sus picos de erizos, rayas y objetos afilados mientras pescan en zonas rocosas, escribe Megan Garber de The Atlantic. Aunque se documentó por primera vez hace 180 años, los investigadores solo comenzaron a comprender recientemente el uso de la herramienta por estos delfines.

Según un estudio de 2014 en la revista Proceedings of the Royal Society B, los científicos sugieren que los delfines nariz de botella del Indo-Pacífico se protegen con esponjas para que puedan acceder a los peces que se alimentan en el fondo y que a menudo son indetectables mediante la ecolocalización, el mecanismo integrado de comunicación y navegación de los cetáceos.

Como escribe Garber:

Sabemos que los delfines se encuentran entre los animales más inteligentes de la Tierra, y el uso de herramientas es una extensión de la inteligencia. Sin embargo, por otro lado, la esponja sugiere un nivel de sofisticación cognitiva que previamente habíamos reservado solo para nosotros y nuestros primos más cercanos.

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