Malnutridas orcas 'milenials' crecieron más pequeñas

orca residente del norte

¿Cómo está afectando a su supervivencia el reducido tamaño de las orcas de la década de 1990?

Hace más de 20 años se desplomó la población de salmón chinook cerca de la isla de Vancouver en la Columbia Británica. La disminución golpeó fuertemente a las orcas que se alimentan de salmón y por ello disminuyeron las poblaciones de orcas residentes del norte y del sur. Pero para estas especialistas en salmón, la muerte no fue la única consecuencia.

Un nuevo estudio revela que la dramática caída en los números de salmón chinook ha tenido un efecto a largo plazo en las orcas residentes del norte que sobrevivieron a la hambruna.

En particular, las orcas que se encontraban en sus períodos de mayor crecimiento en la década de 1990, desde el nacimiento hasta los 15 años para las hembras, y hasta los 20 años para los machos, han crecido hasta ser significativamente más pequeñas que las orcas más mayores.

El hallazgo es el resultado de una investigación realizada por John Durban, un científico senior de Southall Environmental Associates, y sus colegas. Cada agosto de 2014 a 2017, Durban y su equipo utilizaron drones para fotografiar las orcas residentes del norte.

orcas residentes del norte vistas con drone

Imagen: Esta fotografía aérea de las orcas residentes del norte fue tomada en el norte de la isla de Vancouver, Columbia Británica, con un drone hexacopter científico personalizado a más de 30 metros de altitud.

Al medir la longitud de las ballenas y comparar sus fotos con individuos conocidos, los científicos descubrieron que, en promedio, las ballenas que crecieron en la década de 1990 son más de 40 centímetros más cortas que las ballenas mayores. Esto es probable porque las ballenas más cortas no obtuvieron suficiente comida para satisfacer sus necesidades nutricionales, dice Durban.

Eric Hertz, un analista de datos de la Pacific Salmon Foundation que no formó parte del estudio, dice que el ambiente marino en el área cambió drásticamente alrededor de 1989 y "las cosas pasaron de ser bastante buenas para el salmón a bastante malas". Las cambiantes condiciones oceanográficas limitaron la disponibilidad de alimentos para el salmón juvenil, lo que dificultó su supervivencia. Con menos salmón regresando a la costa, las orcas sufrieron.

Este hallazgo de los reducidos tamaños corporales de las orcas residentes del norte respalda investigaciones anteriores sobre las orcas residentes del sur en peligro crítico. Las residentes del sur que estaban experimentando un crecimiento acelerado en la década de 1990 también se hicieron más pequeñas. "Agrega peso a la idea de que es un fenómeno muy real", dice Durban.

Es difícil predecir cómo afecta este reducido tamaño corporal a los animales salvajes, pero Durban sospecha que al menos para las residentes del sur puede estar contribuyendo a su bajo éxito reproductivo en los últimos años. "Presumiblemente, el tamaño corporal más pequeño no es óptimo para ellas", agrega.

Artículo científico: Decadal changes in adult size of salmon-eating killer whales in the eastern North Pacific

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