updated 1:06 AM CET, Dec 11, 2016

Polémicos espectáculos con orcas, el oso panda de los mares

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Espectáculo con orcas, Seaworld, Dawn Brancheau

La expectativa de vida de las orcas en cautiverio es muy baja

Las orcas en libertad son máquinas perfectas, con una potencia extraordinaria, que pueden alcanzar velocidades de hasta 60 km/h

lazo negro en honor a Brancheau La orca comparte con el hombre muchos aspectos comunes, más allá de la mutua condición de mamíferos. Ambos están en la cúspide de la cadena alimentaria, ambos se extienden a lo largo y ancho del planeta, ambos son dos superdepredadores, y ambos hacen de su inteligencia, es decir, de su capacidad para socializarse, el principal recurso cuando llega la hora de la caza...

Los espectáculos con orcas quedaron esta semana pasada en el centro de una encendida polémica tras la muerte el miércoles de una entrenadora de estas "ballenas asesinas", una tragedia que llevó al centro marino Seaworld a suspender durante tres días todos sus espectáculos en Estados Unidos y que reabrieron el sábado con un homenaje a Dawn Brancheau, la entrenadora fallecida.

A la vista de horrorizados visitantes, una orca de más de cinco toneladas agarró a su entrenadora por los cabellos de su coleta sacudiéndola y sumergiéndola en el estanque de atracciones hasta causarle la muerte. Una tragedia cuya responsabilidad pocos atribuyen al animal y muchos a las condiciones en que estas moles hacen sus demostraciones acrobáticas.

"Si mantienen a esta ballena encerrada en ese pequeño tanque donde está, este hecho va a volver a ocurrir", dijo a la AFP Naomi Rose, experta en mamíferos marinos de Humane Society. "Continuar con este negocio de la misma forma sería una gran error", alertó.

tilikum en el tanque de Seawolrd
La experta detalló que la orca necesita "reducir el estrés" que le produce la permanente actividad a la que es forzada durante los espectáculos en un lugar muy reducido en relación a su tamaño, y dijo que una opción sería llevarla a un enclave cerrado en el océano para que pueda hacer ejercicio.

Las orcas son máquinas perfectas con una potencia extraordinaria que les permite, entre otras cosas, alcanzar velocidades estratostéricas para lo que se acostumbra en los océanos (¡¡ 60 Km/h !!), y que las sitúan en el podio de las pruebas de velocidad marinas.

La orca es un mamífero marino. Es el miembro mas grande de la familia de delfines oceánicos conocida como Delphinidae. Son tradicionalmente llamados, en el hemisferio norte, blackfish, grupo que incluye a la ballena piloto o calderón, orca pigmea, falsa orca y calderón menor. Corresponde al segundo mamífero con la mayor distribución en la tierra y se encuentra en los océanos de todo el mundo, de las regiones árticas frías a los mares tropicales cálidos.

Bajo ese aspecto entrañable y que inspira confianza, el dorso negro, la panza blanca, franjas níveas también en la cabeza (¿por que el blanco y el negro dan a los animales esa apariencia tan bonachona?. Piénsese sin ir más lejos en el oso panda), las orcas son armas de matar, no sujetas a que ellas mismas puedan ser presas de nadie.

orca ataca una foca Se alimentan de todo lo que se mueve. Aves y tortugas, peces y focas, osos polares si hay suerte, e incluso tiburones y otros cetáceos. Su paladar no parece muy exquisito, es cierto, ya que no establece discriminación alguna. Es por este motivo que se encuentra en la cima de la cadena alimentaria marina, atacando incluso a ballenas, particularmente grises y azules.

Las orcas no son animales para la cautividad. Se ponen triste, se mueren. La aleta dorsal se les cae flácida, hecho inaudito y estupefaciente. Sin embargo, también alguna de ellas ha probado fortuna en el celuloide. Keiko se convirtió en una estrella rutilante tras su papel en Liberad a Willy.

Las orcas en libertad no tienen la aleta dorsal —que puede llegar a medir dos metros en los machos, como "Keiko"— doblada casi nunca. Pero entre las orcas en cautividad eso es muy común, incluso entre las hembras, que la tienen mucho más pequeña. Por poner un ejemplo, apenas el 1% de las orcas de la Columbia Británica, en Canadá, tienen colapsada la aleta dorsal. En los acuarios, sin embargo, entre el 60% y el 90% de los machos sufren esa anomalía.

ésa es una diferencia entre las orcas salvajes y las de los parques de atracciones. Hay otra más dramática: las orcas salvajes no atacan a las personas. Esto ha quedado de manifiesto de manera dramática en las islas Crozet, cerca de la Antártida, donde las orcas salen del agua (igual que en Península Valdés, en Argentina) para comer focas. Estos animales saben distinguir perfectamente cuándo se trata de una persona o de un elefante marino, y sólo atacan a los segundos. El macho que el lunes asesinó a su cuidadora, Tilikum, tiene la aleta tan doblada que en las fotos, parece que no la tiene.

Tilikum con la aleta dorsal fláccida

Hay más: una vez que ha pasado los primeros años de vida, en los que su tasa de mortalidad es muy alta, una orca en libertad puede vivir fácilmente hasta los 60 años. En cautividad, normalmente no llega a los 30, aunque su esperanza de vida está aumentando. Las orcas cautivas perecen frecuentemente de neumonía, una enfermedad poco común entre sus congéneres salvajes. Finalmente, las orcas cautivas paren más jóvenes que las salvajes, y frecuentemente rechazan a sus crías.

Las autoridades estadounidenses creen que la aleta doblada es un signo de ansiedad, falta de ejercicio o un tiempo excesivo en la superficie.

Tilikum la orca macho de Seawolrd La orca "Tilikum", nombre que significa "Amigo" en lengua de los indios Chinnok que habitan sobre el Pacífico en el noroeste de Estados Unidos, fue capturada en noviembre de 1983 frente a las costas de Islandia y en su extenso cautiverio estuvo implicada en la muerte de otras dos personas: un entrenador en 1991 en Canadá, y un hombre que aparentemente se quedó en Seaworld al final del show, se metió en el tanque con la ballena y fue encontrado muerto la mañana siguiente.

Los espectáculos de Seaworld con orcas en los parques de Orlando (Florida, sureste), San Diego (California, oeste) y San Antonio (Texas, sur) quedaron temporalmente suspendidos tras el ataque de Tilikum y la fuerte controversia que se generó el torno a los shows.

"Para estos animales estar allí es como vivir dentro de una bañera", dijo Debbie Leahy, directiva del grupo de defensa de derechos de los animales PETA (People for the Ethical Treatment of Animals, en inglés).

"Durante años, PETA ha exhortado a Seaworld a que ponga fin a estos confinamientos... Esta es una tragedia que no debió haber ocurrido", señaló Leahy.

La inteligencia y sociabilidad de este animal ha sido mal aprovechada por distintos grupos humanos que se dedican a la caza de las mismas, para luego utilizarlas como atracciones en diferentes parques acuáticos del mundo, como así también en producciones cinematográficas. La expectativa de vida de las orcas en cautiverio es muy baja en comparación de las que se encuentran en libertad. El encierro en grandes piletas le produce a estos animales continuos trastornos en su salud, patológicos y psicológicos, como así también modificaciones en su anatomía. Quienes quieran ver a estos mamíferos marinos en libertad pueden hacerlos en países como Argentina, Chile, Canada, Estados Unidos, Noruega, etc.

shamu stadium, Seaworld San Diego El problema es que en los acuarios no existe forma de recrear un entorno natural. Y, para complicar las cosas, las orcas son animales con una vida social enormemente compleja. Aún no está claro cuántas comunidades de orcas hay en el mundo, ni tan siquiera si existen subespecies, pero sí se sabe que al menos hay tres grandes grupos de estos cetáceos que tienen costumbres diferentes, y, probablemente, 'hablan' 'dialectos' distintos y, por tanto, no son capaces de comunicarse entre sí.

En el Pacífico Norte, por ejemplo, se ha determinado que hay orcas que viven cerca de la costa en grandes grupos, tienen un 'lenguaje' amplio y se alimentan de peces. Otras viven en parejas, mar adentro, y son muy silenciosas. Finalmente, existe un tercer grupo que forma grandes bancos y también reside en alta mar, del que apenas se sabe nada. Aparentemente, los tres grupos se ignoran entre sí.

Con semejantes diferencias entre las orcas que viven en la misma zona, cabe pensar cómo puede formarse un grupo estable con un animal capturado en Islandia, como Tilikum, con dos hembras desconocidas. Ahora, Tilikum, el 'asesino', es un animal que no puede vivir en cautiverio y tampoco salvaje, porque fue capturado cuando apenas tenía dos años de edad.

Su historia es una reflejo de los problemas de tener animales inteligentes, sociables y agresivos como si fueran perros o gatos.

orca, Marine Adventure Park

¿Porqué su denominación de ballena asesina?

El nombre orca fue originalmente dado a estos animales por los antiguos romanos derivado posiblemente de la palabra griega que, entre otras cosas, se refiere a una especie de ballena.

El termino orc, o su variante ork, se ha usado históricamente para describir a un pez grande, ballena o monstruo marino, siendo considerado actualmente un termino equivalente obsoleto para orca.

orca caza a una foca El nombre de ballena asesina se usa ampliamente en el español e ingles común. Sin embargo, desde los años sesenta, el nombre orca ha aumentado firmemente en popularidad como el nombre común para identificar a la especie, utilizándose ambos nombres en la actualidad, llevando muchas veces a confusión. La denominación orca se utiliza en la mayoría de los lenguajes europeos, debido principalmente al aumento de la investigación internacional de esta especie que ha convergido en la utilización de este nombre.

Debido a que una manada de orcas es capaz de matar a una ballena grande, se cree que durante el siglo XVIII marineros españoles apodaron a estas criaturas asesina-ballenas, o asesino de la ballena. Sin embargo, esta denominación se tradujo inadecuadamente al ingles como killer whale. El termino se puso tan de moda que hispanohablantes usaron su retraducción a ballena asesina.

Existen todavía muchos, sobre todo en la comunidad científica, que prefieren el nombre original pensando que es una descripción apropiada para una especie que mata muchos animales, incluso otros cetáceos. Estos partidarios del nombre original argumentan que el nombre heredado no solo se limita a los marineros españoles. De hecho el nombre del genero Orcinus significa del Infierno y aunque el nombre orca probablemente no esta etimologicamente relacionado, su asonancia les podría haber dado, a algunas personas, la idea de que significa ballena que trae la muerte o demonio del infierno.

Es notable como el nombre de esta especie tiene una similaridad intimidante en muchos otros idiomas. En fines es llamada miekkavalas lo que significa ballena espada, para los nativos Haida de las islas Haida Gwaii en la costa de la Columbia Británica, el animal era conocido como skana, el demonio asesino y en japones es denominada shachi cuyo kanji combina los radicales para pez y tigre.

Un nombre antiguo para la especie es grampus, el cual es usado raramente y no debe confundirse con Grampus, el genero del Delfin de Risso.