Las ballenas jorobadas no aprenden sus canciones unas de otras

ballena jorobada

Similitudes en la composición y transformaciones de los cantos de las ballenas jorobadas a lo largo del tiempo y el espacio

Las ballenas jorobadas y de Groenlandia son los únicos mamíferos además de los humanos que se cree que cambian progresivamente las canciones que cantan a través de un proceso de aprendizaje cultural.

Pero quizás las jorobadas ya no formen parte de ese trío. Las jorobadas pueden estar cantando canciones que no son tan "culturales" como se suponía.

Un nuevo estudio realizado por un investigador de la Universidad de Buffalo contradice directamente la hipótesis de transmisión cultural ampliamente aceptada que sugiere que las ballenas aprenden sus canciones de otras ballenas.

"Parece que eso no es correcto", dice Eduardo Mercado, profesor de psicología de la Facultad de Artes y Ciencias de la UB. "Nuestros hallazgos indican que ni la transmisión cultural ni el aprendizaje social contribuyen significativamente a cómo las ballenas jorobadas cambian sus canciones con el tiempo.

"Creo que los resultados son provocativos y probablemente harán que otros investigadores de ballenas se pongan furiosos o despectivos, ¡pero al menos la discusión no será aburrida!"

El estudio analizó canciones de grupos de jorobadas que no estaban en contacto acústico entre sí, pero que aún producían canciones acústicamente comparables.

"La idea de que las ballenas jorobadas son una parte distinguida del reino animal debido a su capacidad para aprender canciones culturalmente no es aparentemente cierta", dice Mercado. "Pero para mí, lo que están haciendo las ballenas es en realidad más impresionante".

"La transmisión cultural implica que lo que se escucha se copia. Eso quiere decir que no importa lo que se escuche o lo que se copie. Pero lo que encontramos es muy específico y preciso, sin rastro de vocalización arbitraria. Las canciones cambian con el tiempo de una manera que es incluso más precisa que lo que hacen los humanos cuando se desarrolla el lenguaje".

El talentoso DJ del club sirve como una metáfora apropiada para cambiar el canto de las ballenas.

"Los DJ no pueden pasar de una canción a la siguiente al azar", dice Mercado. "Tienen que pensar en la combinación de ritmos, el tempo y el estado de ánimo para mantener un flujo continuo. Creo que eso podría ser cierto para las ballenas. Cuando hacen cambios, lo hacen en relación con lo que los precedió. Básicamente son coincidencias de ritmos cuando cambian de canción, y encontramos similitudes en poblaciones que no tenían contacto social ni vínculos genéticos".

Mercado dice que las investigaciones existentes afirman que las poblaciones de jorobadas aisladas unas de otras no cambian sus canciones de la misma manera. Cada población es original, llevando sus canciones en direcciones originales.

"Estas cosas no son ciertas", dice Mercado. "Comparo canciones durante 40 años y comparo poblaciones que nunca han estado en contacto entre sí, y que están haciendo básicamente lo mismo".

A pesar de los grandes y a veces rápidos cambios, las ballenas a menudo terminan cantando canciones similares, según Mercado. La hipótesis de la transmisión cultural es atractiva en parte porque es difícil imaginar qué mecanismo podría instigar la variación de la canción.

Pero la investigación anterior se ha basado en gran medida en categorías definidas subjetivamente. Las canciones que suenan como un ronquido humano se colocarían en una categoría de "ronquidos". Cualquier análisis posterior dependería de qué tan bien las categorías capturaran las complejidades de la canción.

"No categoricé las cosas en absoluto y utilicé mediciones puramente acústicas", dice Mercado, quien eligió específicamente los registros de datos publicados para evitar cualquier sugerencia de seleccionar los datos. "Este documento se basa en mediciones directas de características de sonido sin ninguna categorización o etiquetado subjetivo".

Mercado dice que los resultados del estudio actual cuestionan el papel de la imitación vocal y la transmisión cultural en el canto de las ballenas jorobadas, pero no resuelven por qué están cambiando los cantos.

"Estos resultados me dicen que las ballenas son sofisticadas en formas que los investigadores y observadores no habían considerado previamente", dice Mercado. "Lo que estamos escuchando es un nivel de sofisticación acústica que está más allá de la capacidad de los humanos. Eso es algo que merece tanto reconocimiento como más estudio. Me gustaría examinar por qué cambia el canto de las ballenas y explorar los beneficios de ese cambio".

El estudio fue publicado el martes 9 de febrero en el Journal of Comparative Psychology: Similarities in composition and transformations of songs by humpback whales (Megaptera novaeangliae) over time and space.

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