¿Cómo descansan las ballenas jorobadas?

ballena jorobada (Megaptera novaeangliae)

Utilizan cámaras de lente ojo de pez para averiguarlo

Una colaboración de investigación internacional ha utilizado una cámara omnidireccional conectada a las ballenas jorobadas para revelar cómo descansan bajo el agua estas criaturas.

Estos hallazgos demuestran cómo las cámaras de lente gran angular pueden ser útiles herramientas para iluminar en detalle la ecología de animales difíciles de observar.

Es difícil observar directamente la ecología de los animales marinos ya que pasan la mayor parte de su vida bajo el agua. Sin embargo, recientemente se han realizado estudios sobre la ecología de animales marinos difíciles de observar utilizando un método llamado registro biológico. Este método implica conectar una cámara a un animal y registrar información ambiental relacionada con su comportamiento y entorno.

Se pueden registrar y medir varios tipos de datos, y esta información se puede utilizar para comprender aspectos como el comportamiento animal y la fisiología del buceo. Dichos datos incluyen profundidad, velocidad de nado, aceleración (que se puede usar para comprender la postura del animal y los movimientos detallados), vocalizaciones, frecuencia cardíaca y datos de ubicación del GPS (Sistema de posicionamiento global).

Las cámaras en particular son una poderosa herramienta, ya que permiten a los investigadores ver el entorno del animal individual, lo que a su vez les ayuda a comprender el comportamiento del animal. Sin embargo, el limitado campo de visión de la cámara ha sido hasta ahora un problema con las cámaras transportadas por animales.

Por ejemplo, la investigación que utilizó una cámara conectada a una ballena jorobada (Megaptera novaeangliae) reveló que la ballena se alejaría rápidamente de los sitios de alimentación si hubiera presente un competidor. Sin embargo, el competidor no era visible debido al alcance limitado de la cámara, por lo que simplemente se asumió su presencia. Por lo tanto, es necesaria una cámara con lente gran angular para filmar todo el entorno del animal.

Esta investigación se centró en la ballena jorobada, una especie de ballena barbada que se encuentra en los océanos de todo el mundo. Utilizando el registro biológico, los investigadores han aprendido más sobre los hábitos de alimentación de las ballenas jorobadas, sin embargo, se sabe poco sobre sus comportamientos de descanso.

Los eventos de búsqueda de alimento se pueden identificar a partir de la profundidad registrada, la velocidad de nado y la aceleración (movimiento) de la ballena, que son signos característicos de que está persiguiendo a su presa. Sin embargo, los investigadores no han identificado los signos característicos del descanso y no se comprende cuáles son las diferencias entre descansar y nadar lentamente. Para comprender su ecología es necesaria la información sobre el comportamiento de reposo de un animal.

Por ejemplo, si consideramos los comportamientos de los animales en términos de su presupuesto de tiempo, el porcentaje de tiempo para otras actividades como buscar alimento disminuye si aumentan sus períodos de descanso. Aunque es esencial la información sobre los comportamientos de descanso para comprender la ecología animal, casi no se sabe nada sobre los hábitos de descanso de las ballenas barbadas.

Este grupo de investigación utilizó una cámara omnidireccional (con un campo de visión de 360° en tierra y un campo de visión de 270° bajo el agua) y un registrador de datos de comportamiento para iluminar el comportamiento de reposo de las ballenas jorobadas.

RICOH suministró el módulo de cámara THETA básico para esta investigación, que fue fabricado resistente a la presión e impermeabilizado con pegamento epoxi por Little Leonardo Corp., lo que llevó al desarrollo de un nuevo tipo de cámara omnidireccional de origen animal. Se hizo una etiqueta de ventosa con materiales flotantes que podrían adherirse a la ballena. La etiqueta contenía una cámara omnidireccional, un registrador de datos de comportamiento y un transmisor de radio.

costa de Tromsø, Noruega

Imagen: La investigación se llevó a cabo frente a la costa de Tromsø en Noruega. Crédito: Takashi Iwata

El estudio de campo se realizó en enero de 2016, frente a la costa de Tromsø en Noruega. Para marcar a la ballena, los investigadores se acercaron a ella en una pequeña embarcación (5-6 m) y usaron un palo de 6 m para sujetar la etiqueta al animal. La etiqueta se diseñó para que se cayera naturalmente después de varias horas y flotara hasta la superficie. Luego, la etiqueta se recuperó determinando su ubicación a través de la señal del transmisor.

El equipo de investigación pudo etiquetar a un individuo, obteniendo alrededor de una hora de datos de vídeo y aproximadamente once horas de datos de comportamiento. A partir de los datos de comportamiento, los investigadores descubrieron que la ballena estuvo inactiva durante la primera mitad del período registrado y demostró un comportamiento activo en la segunda mitad (Figura de abajo).

series de tiempo del comportamiento de las ballenas

Imagen: Registros de series de tiempo de velocidad de nado, profundidad, componentes de alta frecuencia de aceleración longitudinal y ángulo de cabeceo obtenidos del registrador de datos de comportamiento.

Con base en investigaciones anteriores, se asumió que este movimiento activo en la segunda mitad era una actividad de forrajeo. Los datos de vídeo se capturaron durante la primera mitad del período de registro de datos de comportamiento cuando la ballena no se movió mucho. En este período grabado en vídeo, la inmersión más profunda de la ballena marcada fue de 11 m en promedio y su velocidad de nado promedio (velocidad de crucero) fue de 0,75 m/s-1. Se ha informado que la velocidad de natación regular de las ballenas jorobadas es de 1,45 m/s-1, sin embargo, la ballena marcada se movía mucho más lentamente durante este período.

Las ballenas generalmente mueven sus aletas (o colas) cuando nadan, pero no hubo señales de que la ballena individual moviera su aleta en los datos de comportamiento registrados durante el período de vídeo. En las imágenes, se ven otras dos ballenas que están flotando bajo el agua sin mover sus aletas. Se determinó que el individuo marcado también estaba a la deriva bajo el agua debido a su baja velocidad de nado, la falta de movimiento de la casualidad y la presencia continua en las imágenes de vídeo de otros individuos que estaban a la deriva.

ballenas descansando

Imagen: Imagen del registrador de vídeo omnidireccional adjunto a una ballena jorobada. La diapositiva de la izquierda muestra dos ballenas jorobadas, una de las cuales está indicada por una elipse blanca. La diapositiva de la derecha muestra la parte posterior del animal etiquetado y los registradores de datos de comportamiento.

Se sabe que las especies de focas, los cachalotes y las tortugas bobas se desplazan bajo el agua mientras descansan. Por lo tanto, se cree que la ballena jorobada marcada en este estudio también estaba descansando.

Investigaciones anteriores han informado que las especies de ballenas barbadas descansan en la superficie, pero este estudio ha revelado que también descansan mientras se desplazan bajo el agua. Se cree que las ballenas tienen en cuenta factores como las condiciones marinas y su propia condición física a la hora de elegir entre los dos ambientes de descanso diferentes: en la superficie o bajo el agua. Además, las imágenes de la cámara omnidireccional muestran que las ballenas descansan bajo el agua en grupo en lugar de solas.

grupo de ballenas jorobadas descansando

Los investigadores han estado utilizando cámaras transportadas por animales como herramienta para investigar la ecología de los animales marinos. Por ejemplo, una cámara orientada hacia atrás unida a una foca madre grabó imágenes de un cachorro nadando detrás de ella. Sin embargo, para determinar el significado de estas imágenes (por ejemplo, si la madre estaba enseñando al cachorro a cazar o no) es necesario utilizar una cámara con un amplio campo de visión para que podamos obtener conocimiento sobre el entorno circundante.

También se han grabado con cámaras imágenes de conmovedores comportamientos entre ballenas; sin embargo, una cámara de lente ancha ayudaría a los investigadores a determinar la frecuencia a la que ocurre este comportamiento. Estos ejemplos muestran lo necesarias que son las cámaras de gran angular, como las cámaras omnidireccionales, para investigar la ecología de los animales marinos.

Dichas cámaras permiten a los investigadores registrar el entorno que rodea al animal etiquetado, lo que les permite determinar si hay otros individuos (como competidores, colaboradores o depredadores) presentes o no, y comprender la frecuencia y distribución de las fuentes de alimentos.

Este grupo de investigación infirió que la ballena marcada descansaba basándose en las imágenes capturadas de individuos cercanos en reposo, lo que demuestra la utilidad de las cámaras omnidireccionales. Se espera que estas cámaras se puedan utilizar para iluminar la ecología de los animales marinos que son difíciles de observar.

Estos resultados de investigación se publicaron en línea en Behavioral Processes el 25 de febrero de 2021: Using an omnidirectional video logger to observe the underwater life of marine animals: Humpback whale resting behaviour

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