updated 6:04 PM CET, Dec 6, 2016

Nuevo virus de la gripe encontrado en focas preocupa a los científicos

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foca muerta por gripe en Nueva Inglaterra

El virus de la influenza H3N8 podría ser una mutación desde uno de las aves

Científicos de Estados Unidos han identificado en las focas una nueva cepa de influenza que podría afectar la salud humana y animal.

El virus de la gripe H3N8 se ha asociado con la muerte de focas en Nueva Inglaterra el año pasado.

Los investigadores dicen que el virus puede haber evolucionado a partir de un tipo que había estado circulando en las aves.

Ellos dicen que el descubrimiento pone de relieve el potencial que tiene una pandemia de gripe para surgir de fuentes inesperadas.

Los investigadores estaban desconcertados por las misteriosas muertes por neumonía de 162 focas cerca de la costa de Nueva Inglaterra el año pasado.

Las autopsias de cinco de los mamíferos marinos indicaron que murieron a causa de un tipo de virus H3N8 de influenza A que está estrechamente relacionado con una cepa que circula en las aves de Norteamérica desde 2002.

Uno de los autores del trabajo de investigación es el profesor Ian Lipkin, de la Universidad de Columbia en los EE.UU.. Es un célebre cazador de virus que en el pasado ha ayudado a identificar el virus del Oeste del Nilo y el Síndrome Respiratorio Agudo Severo (SRAS). Dijo a la BBC que la búsqueda de este virus de la gripe en las focas fue un interesante "nuevo salto".

"Es algo que ha estado circulando durante algún tiempo en las aves, pero no hemos tenido este tipo de mortandad en relación con este virus en el pasado. Como hemos visto con algún detalle, hemos encontrado que ha habido mutaciones en este virus que le permiten unirse a dos receptores en la gripe de aves, así como a los receptores de la gripe en los mamíferos".

inmunohistoquímica de los bronquios de una foca
Immunohistochemistry (IHC) of seal bronchus

Motivo de preocupación

Además de la mutación que vive tanto en animales como en los pájaros, los científicos dicen que esta gripe se ha desarrollado para que sea más probable que cause graves síntomas. El virus también tiene la posibilidad de dirigir una proteína que se encuentra en el tracto respiratorio humano.

La doctora Anne Moscona del Colegio Médico Weill Cornell en Nueva York y editora del informe, dice que el nuevo virus es una preocupación.

modelo estructural de la gripe HA
Structural-homology model showing the interaction of influenza HA with the SAα2,3 ligand
"La preocupación que tenemos con este nuevo virus de mamíferos es que sea transmisible a los seres humanos que aún no han sido expuestos. Es una combinación que no hemos visto antes en la enfermedad".

Una de las grandes preocupaciones para el profesor Lipkin es que las focas están actuando como un recipiente de mezcla de virus de una manera que ha sucedido con anterioridad en los cerdos.

"Lo interesante de esto es que las focas están actuando como un intermediario - que tienen receptores para ambos, el virus de la gripe aviar así como el virus de la gripe de mamíferos, por lo que dejan una puerta en la que este virus puede adaptarse, evolucionar y estar más en el fenotipo de los mamíferos y ser capaz de causar la enfermedad en los mamíferos".

"Ahí es cuando realmente tenemos que estar preocupados de que va a ser difundido en los seres humanos".

Los científicos que examinaron las focas muertas no había sospechado que fuera un virus de la influenza la causa de la mortandad. El hallazgo les sorprendió y argumentan que pone de relieve el hecho de que una pandemia de influenza podría surgir de una serie de rutas diferentes.

foca de Nueva Inglaterra

"La gripe puede surgir de cualquier parte", dijo la Dra. Moscona, "y nuestra disposición tiene que ser mucho mejor de lo que se creía. Tenemos que ser muy ágiles en nuestra capacidad para identificar y entender los riesgos potenciales que plantean los nuevos virus a partir de fuentes inesperadas".

El informe se publica en la revista de la American Society for Microbiology: Emergence of Fatal Avian Influenza in New England Harbor Seals