updated 3:01 PM CEST, Sep 29, 2016

Millares de morsas se reúnen en la costa al retroceder el hielo

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concentración de millares de morsas en la costa de Alaska

Impresionante fotografía de una enorme manada de morsas en la costa de Alaska

Si ves una morsa en la naturaleza es probable que veas a otras morsas con ella. Una gran cantidad de otras morsas. Y no importa si el témpano de hielo que han elegido como el lugar en el que descansar es aparentemente demasiado pequeño para dar cabida a una cantidad tan enorme de grasa y brosmio: Al igual que un gran danés que no sabe que no es un perro faldero, de alguna manera van asentar su enorme volumen colectivo sobre el hielo. Puede ser, francamente, un espectáculo divertido: una plataforma flotante de hielo apenas visible debajo de un montículo de pinnípedos gigantes.

La estrategia no está exenta de riesgos: Las morsas pueden asustarse, y a veces sólo se necesita que tiemble una de entre la multitud en respuesta a un peligro, para que suponga que el resto de las morsas entre a toda velocidad en el agua - dejando a las crías, en particular, poder ser aplastadas por debajo del tumulto.

Pero hay una explicación evidente para tal locura. Por un lado, el riesgo potencial se ve compensado por la doctrina de la seguridad en números, y el hecho de que tantas morsas en un solo lugar ofrece protección contra los osos polares. Pero la razón por la que buscan en primer lugar los témpanos de hielo no es sólo para descansar, sino también porque necesitan una plataforma para zambullirse a poca profundidad del fondo marino para capturar almejas, caracoles, gusanos y otros animales bentónicos que son sus presas preferidos.

concentración de millares de morsas en la costa de Alaska - mapaSin embargo, como es bien sabido, el hielo marino del Ártico está disminuyendo en extensión y, en lugares como el norte de Alaska, está retrocediendo más lejos de la costa durante el verano. Esto significa que en lugar de estar sobre las zonas poco profundas de la plataforma continental, ahora se encuentra en aguas más profundas, demasiado profundas para que las morsas puedan hacer inmersiones en repetidas ocasiones. Y así, en cambio, nadan hacia la orilla, donde se reúnen en enormes manadas.

Científicos de la Administración Nacional Oceánica y Atmosférica (NOAA) han documentado una de estas manadas en una isla cerca del pueblo de Point Lay en el noroeste de Alaska. Utilizando fotografías aéreas, los científicos estiman que la zona contenía inicialmente de 1.500 a 4.000 animales, pero el 12 de septiembre el número de morsas se había incrementado a 5,500-8,000, y cuando se avistó el 22 y el 27 de septiembre los biólogos estimaron que había aproximadamente 10,000 morsas (la imagen ampliada de la cabecera tiene 8Mb).

Tales enormes reuniones son un fenómeno reciente en la región, como NOAA señaló en un comunicado de prensa:

La primera gran concentración en playas de esta región formó en 2007 cerca de Pt. Lay, coincidiendo con una pérdida sin precedentes del hielo marino en el Mar de Chukchi. Posteriores concentraciones se formaron en el noroeste de Alaska cerca Icy Cape y Cape Lisburne en 2009, y cerca de Pt. Lay en 2010, 2011 y 2013. Durante 2008 y 2012 los témpanos de hielo marino en el Mar de Chukchi eran suficientes para que las morsas descansasen en medio de combates de forrajeo.

El U.S. Fish and Wildlife Service señala (.pdf) que con el aumento de la dependencia de esas grandes concentraciones en tierra corren el riesgo de exponer a "todas los individuos, pero especialmente a las crías, jóvenes y hembras, a mayores niveles de estrés a causa del agotamiento de presas, el aumento de los costes energéticos para obtener presas, las lesiones y la mortalidad por pisoteo y depredación".

Para ver otras concentraciones de morsas con vídeos ir a:

El deshielo provoca que miles de morsas aparezcan en la costa de Alaska
Manadas formadas por miles de morsas invaden playas en Alaska