updated 1:19 AM CEST, Sep 28, 2016

Etiquetas en los peces actuan para los depredadores como una 'campana para comer'

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etiqueta acústica en un pez

Las focas aprenden a asociar su sonido con la presencia de comida

Las etiquetas con que son equipados los peces para rastrear su supervivencia pueden estar alertando de su ubicación a las focas depredadoras, informan los científicos, y advierten de un efecto "campana para comer" debido al sonido que emiten.

Pruebas con focas grises (Halichoerus grypus) en cautiverio mostraron que aprendieron rápidamente a asociar el sonido de la etiqueta con la presencia de una comida fácil, informan investigadores británicos en la revista Proceedings of the Royal Society B.

Diez jóvenes focas, que no habían sido expuestas antes a marcas acústicas, se pusieron a prueba en 20 ensayos en una piscina de hormigón con veinte cajas de peces, etiquetados y sin etiquetar, que se colocaron al azar para que ellas comieran.

piscina para las pruebas experimentales

"En los ensayos posteriores, las focas encontraron las cajas de los peces etiquetados en un menor número de visitas que a las cajas de los peces sin etiquetar, lo que demuestra que usaron la acústica de la etiqueta para aprender a localizar los alimentos", escriben los investigadores de la Universidad de St Andrews.

Con cada prueba consecutiva, las focas necesitaron alrededor de un cinco por ciento menos de tiempo para encontrar la caja con la etiqueta en el interior. Y visitaron las cajas con peces etiquetados con mucha más frecuencia que las cajas vacías o con peces no etiquetados.

Las etiquetas acústicas son ampliamente utilizadas en los estudios de marcado y recaptura para evaluar la supervivencia y la salud de los peces. Producen frecuencias ultrasónicas que se consideran imperceptibles para los peces que las llevan.

Estudios anteriores habían sugerido que la señal era audible para algunos depredadores, como las focas, pero esta es la primera investigación en encontrar una "asociación aprendida entre una señal y la alimentación que conduce a un efecto de 'campana para comer'", dicen los autores.

focas aprenden sonido de las etiquetas

"Nuestros resultados ilustran la importancia de considerar las sensibilidades auditivas de todos los animales en el medio ambiente en el diseño de un estudio de marcado acústico", dicen.

"Demostramos que las etiquetas acústicas ayudan a la detección de las presas, aumentando potencialmente la depredación de animales marcados y sesgando potencialmente los resultados del estudio".

El equipo dice que resultados similares afecten probablemente a otras especies animales y con otros sonidos antropogénicos como motores de barcos, turbinas y sonar - produciendo cambios de comportamiento que podrían tener efectos profundos en un ecosistema.

Esto puede incluir a depredadores etiquetados, como los tiburones, que tienen cada vez menos éxito en la caza cuando focas y otras presas distorsionan la señal acústica.

"Al introducir fuentes sonoras artificiales en un ambiente, es importante tener en cuenta todos los posibles efectos sobre las especies locales, tanto perjudiciales como beneficiosos", dicen los científicos.

Artículo científico: Grey seals use anthropogenic signals from acoustic tags to locate fish: evidence from a simulated foraging task