Las focas están haciendo espeluznantes ruidos ultrasónicos bajo el agua, y no tenemos idea de por qué

ultrasonidos de focas de Weddell

Esos sonidos de ciencia ficción son totalmente inaudibles para los oídos humanos

Por encima del agua, suenan como wookiees bramando. Debajo del hielo, suenan como robots parloteando y chirriando. De cualquier manera, las focas de Weddell de la Antártida no deberían tener problemas para encontrar trabajo en un próximo proyecto de Star Wars.

"Las llamadas de las focas de Weddell crean bajo el hielo un paisaje sonoro casi increíble y de otro mundo", dijo en un comunicado Paul Cziko, profesor visitante de la Universidad de Oregon y autor principal de un nuevo estudio que describe los extraños sonidos de las focas. "Realmente parece que estás en medio de una batalla espacial en Star Wars, con rayos láser y todo".

La trampa: tendrías que ser un extraterrestre (o droide) para escucharlos; todos esos sonidos de ciencia ficción son totalmente inaudibles para los oídos humanos.

Cziko y sus colegas pudieron detectar los ruidos de otro mundo después de dos años de escuchar focas de Weddell (Leptonychotes weddellii) con un hidrófono especial (un micrófono subacuático) instalado en 2017 en McMurdo Sound en la Antártida.

Antes que los investigadores comenzaran a grabar, los científicos conocían las 34 llamadas de focas audibles para los oídos humanos. Ahora, la investigación del equipo agrega al repertorio de las focas nueve nuevos tipos de llamadas ultrasónicas. Esos sonidos incluyen trinos, silbidos y chirridos que suenan extraterrestres, a veces compuestos de múltiples tonos armonizados.

Los humanos escuchan en el rango sónico de 20 a 20.000 hercios (o 20 kilohercios), anotaron los investigadores. La mayoría de los sonidos de focas recién descubiertos superaron los 21 kHz, y algunos subieron constantemente a 30 kHz.

grabación de ultrasonidos de focas de Weddell

Un silbido agudo alcanzó un chirrido de 49,8 kHz, escribió el equipo, y cuando las focas armonizaron varios tonos, el ruido resultante podría superar los 200 kHz. (Eso está mucho más allá del rango auditivo de gatos, perros e incluso algunos murciélagos).

¿De qué se tratan todas estas comunicaciones de alta frecuencia? Los investigadores no están seguros. Hasta ahora, los científicos nunca habían detectado vocalizaciones ultrasónicas en focas (ni en ningún otro mamífero de patas de aletas, como leones marinos o morsas).

Según Cziko, los sonidos podrían ser elementos de conversación extra para "destacar sobre todo el ruido de baja frecuencia, como cambiar a un canal diferente para comunicarse".

buzo y foca de Weddell

En teoría, es posible que los ruidos estén involucrados en la ecolocalización, el sonar biológico que los animales como los delfines y los murciélagos emplean para orientarse en lugares oscuros. Pero hasta ahora, no había evidencia de que las focas utilizasen la ecolocalización, dijeron los investigadores.

Aún así, el comportamiento no estaría fuera de lugar para las focas que pueden sumergirse a más de 600 metros bajo el agua y cazar en la oscuridad del invierno antártico, agregó el equipo.

La investigación fue publicada en línea el 18 de diciembre en The Journal of the Acoustical Society of America: Weddell seals produce ultrasonic vocalizations

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