Las anguilas son algunas de las criaturas más extrañas de la naturaleza

anguila europea

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Es la pregunta que desconcertó a los científicos durante cientos de años: ¿De dónde diablos vienen las anguilas en la Tierra?

La mejor conjetura de Aristóteles fue que se generaban espontáneamente. El biólogo danés Johannes Schmidt estaba bastante seguro de que engendran en el Mar de los Sargazos, justo cerca del Triángulo de las Bermudas, para darle un poco más de misterio. Sus extensos estudios biológicos de hace más de 100 años encontraron muchas anguilas jóvenes en esta área, lo que lo llevó a concluir que debían nacer en algún lugar cercano.

Pero nunca se vieron huevos o crías de anguilas adultas en ningún lugar cercano. Así que la pregunta quedó sin respuesta… hasta ahora.

La semana pasada, un equipo de investigadores pudo confirmar que sí, que la anguila europea de 1 metro de largo que la gente conocía de su río local realmente provenía de un mar subtropical a una distancia de hasta 10.000 kilómetros. Este equipo tenía algo que los mayores pensadores de la historia no tenían: tecnología genial.

Las etiquetas emergentes de archivo satelital son un tipo relativamente nuevo de dispositivo de seguimiento que permite a los científicos mapear los movimientos de las criaturas marinas de una manera que antes simplemente no era posible. Las etiquetas registran dónde viajan los animales, qué tan rápido se mueven e incluso qué tan profundo se sumergen. Luego, las etiquetas se desprenden y flotan hacia la superficie donde pueden transmitir datos a las manos de científicos entusiastas.

La migración de la anguila europea es impresionante, pero todavía está rodeada de misterio. Todas las anguilas en el continente provienen del mismo lugar de desove, sí, incluso las anguilas en los estanques de los patios traseros, que pueden deslizarse por la tierra hasta el mar con solo un poco de lluvia. ¡Las anguilas pueden incluso escalar enormes paredes de presas! Pero, ¿Cómo saben adónde ir? ¿Cómo deciden cuándo?

Así que pensé que era un buen momento para compartir cinco cosas que tal vez no sabías sobre las anguilas.

1. Australia tiene su propia maravillosa historia de migración

Si bien no es tan largo como el viaje de la anguila europea, las anguilas de aleta corta de Australia emprenden una migración masiva.

En una investigación publicada el año pasado, investigadores del Instituto Arthur Rylah y Gunditj Mirring Traditional Owner Aboriginal Corporation usaron etiquetas de rastreo satelital para mapear el camino de 16 anguilas desde Port Phillip Bay en Melbourne hasta el Mar del Coral fuera de la Gran Barrera de Coral. Algunas viajaron casi 3.000 km en solo cinco meses.

Es un arduo viaje. Las etiquetas mostraban que algunas anguilas se sumergían a profundidades de casi 1.000 metros por debajo de la superficie del océano, aprovechando las corrientes y esquivando a los depredadores. Sin embargo, no todas tuvieron éxito: al menos cinco de las anguilas rastreadas fueron devoradas por tiburones o ballenas.

2. Las anguilas dominan las carreras de obstáculos

Cuando te detienes a pensar en ello, hay más de un obstáculo entre las aguas dulces interiores y el océano. Muchos de los pantanos y humedales que tradicionalmente habrían ofrecido un paso seguro han sido rellenados y reemplazados por granjas, represas y ciudades.

Y, sin embargo, las anguilas encuentran un camino. Una característica clave es su capacidad para respirar a través de la piel, lo que significa que incluso en el desagüe más superficial o el césped empapado de charcos tienen suficiente agua para moverse.

Según leyendas urbanas, se han visto anguilas deslizándose por canaletas urbanas, óvalos deportivos o fuentes de campus universitarios, siguiendo antiguos caminos de regreso al mar.

3. Las anguilas son expertas transformers

Imagínate si tuvieras que pasar por la pubertad cuatro o cinco veces, con cada cambio corporal más dramático que el anterior. Entonces tendrías una buena comprensión de lo que es ser una anguila.

Las anguilas migratorias tienen que pasar de ser un pez de agua salada a un pez de agua dulce y viceversa, lo que significa que tienen increíbles ciclos de vida. Comienzan como pequeñas larvas en el océano en el Mar de los Sargazos o del Coral, donde desovan, antes de transformarse en "angulas de cristal" translúcidas.

Después de eso, cambian de forma a "angulas" más oscuras alrededor de un año de edad mientras regresan al agua dulce, donde eventualmente maduran y se convierten en las anguilas adultas que viven en nuestros ríos, lagos y presas.

Cuando llega el momento, hacen su transformación final en delgadas y fuertes máquinas migratorias, conocidas como anguilas plateadas.

Sus ojos se hacen más grandes y sus cabezas se vuelven puntiagudas y aerodinámicas. También dejan de comer, ya que sus estómagos se encogen para dar paso a gónadas más grandes (mejor para desovar).

4. Sigmund Freud también era fanático de las anguilas

Hablando de gónadas, Sigmund Freud (sí, ese Freud) pasó los primeros años de su carrera investigadora tratando de comprender la anatomía sexual de las anguilas.

Desafortunadamente para Freud y las anguilas, la única forma de saber si una anguila es macho o hembra es diseccionarla para observar sus órganos reproductivos internos.

A pesar de realizar cientos de disecciones, Freud rara vez encontró anguilas macho. Resulta que esto se debe a que las anguilas no desarrollan partes reproductivas hasta más tarde en la vida, generalmente no hasta que tienen al menos diez años.

5. Las anguilas pueden vivir vidas muy largas

Sí, estos largos peces también tienen largas vidas, con algunas anguilas que viven más de 50 años. Un hombre en Suecia afirmó que la anguila de su patio trasero vivió hasta los 155 años, mientras que otra anguila supuestamente vivió hasta los 85 en un acuario sueco.

Las anguilas pasan los primeros años de vida yendo de sus zonas de desove al agua dulce, y los últimos haciendo el viaje de regreso al mar. Solo hacen este desove una vez, después de eso, mueren.

¿Por qué es importante este tipo de investigación?

Todavía hay mucho que no entendemos sobre las anguilas en todo el mundo. Pero la investigación satelital como la publicada esta semana nos lleva un paso más cerca de juntar todas las piezas.

Esto tiene implicaciones reales sobre cómo cuidamos las poblaciones de anguilas. La anguila europea (Anguilla anguilla) está en peligro crítico, y la especie ha experimentado disminuciones de hasta un 95% en los últimos 50 años.

Si entendemos dónde se reproducen los animales y cómo llegan allí, significa que podemos encontrar formas de ayudar, en lugar de obstaculizar su viaje, y proteger los lugares que son importantes.

Etiquetas: AnguilaMigraciónCiclo de vidaMar Sargazos

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