updated 2:26 PM CET, Dec 1, 2016

Cuidando una 'guardería infantil' de Corales

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limpieza de un vivero de coral

Investigadores crean viveros de coral artificiales para trasplantarlos luego a arrecifes de coral naturales

Crecimiento y protección del coral

Los arrecifes de coral de nuestros océanos se enfrentan a muchas amenazas, incluido el daño causado por los buques de transporte, las fuertes tormentas, los terremotos, las floraciones de plancton, las enfermedades, la contaminación, los depredadores, la sobrepesca y la decoloración de los corales, de acuerdo a la Administración Nacional Oceánica y Atmosférica (NOAA). Sin embargo, viveros de coral creados por el hombre como los que aparece en estas imágenes tienen el objetivo de ayudar a recuperarse y prosperar a las poblaciones de coral. Continúa leyendo para ver cómo se cultiva y cuida el precioso coral antes de ser trasladado a su hogar definitivo en un arrecife natural.

Coral cuerno de ciervo

coral cuerno ciervo (Acropora cervicornis)

Investigadores y voluntarios de The Nature Conservancy (TNC), una organización dedicada a la conservación ecológica en todo el mundo, están trabajando para ayudar al coral cuerno de ciervo (Acropora cervicornis) a aumentar su población.

El coral cuerno de ciervo recibe su nombre de su hermosa formación, que se asemeja a la cornamenta de los ciervos machos. Estos "cuernos" crecen notablemente rápido, aumentando de longitud de 4 a 8 pulgadas (10 - 20 centímetros) por año y, como tal, el coral cuerno de ciervo juega un papel importante en el desarrollo de los arrecifes de coral y en el hábitat de peces y otras especies marinas.

A pesar de su rápido crecimiento, el coral cuerno de ciervo se muestra por el gobierno federal americano como amenazado según la Ley de Especies en Peligro de Extinción, de acuerdo con el Servicio de Parques Nacionales. Como parte del proyecto "recuperación de corales amenazados en Florida y las Islas Vírgenes de los EE.UU., TNC está monitoreando más de una docena de viveros de coral que están creando en conjunto con otras organizaciones, incluida la Nova Southeastern University, la Fundación Coral Restauración y la Comisión de Peces y Conservación de Vida Silvestre.

Recorte de los "cuernos"

recorte de cuernos de un coral cuerno de ciervo

En primer lugar, los investigadores cuidadosamente miden y cortan tejido sano de coral cuerno de ciervo que crece en estado silvestre. Estos fragmentos son luego llevados a los 14 viveros de TNC para ser reproducidos. La mayoría de estos viveros crecen exclusivamente con coral cuerno de ciervo, aunque en cuatro de los viveros también crece el coral cuerno de alce (Acropora palmata).

Plantación en "discos"

plantones de coral cuerno de ciervo

plantación en un disco de un coral cuerno de ciervo

En un bloque tradicional de "guardería", los investigadores utilizan adhesivo epóxico bajo el agua para fijar los fragmentos de coral recogidos del tamaño del un dedo meñique en pequeños discos de hormigón. Estos discos se pueden sujetar a bloques de pedestal para subir el coral más arriba y que reciba más luz.

Alto crecimiento

línea de vivero coral cuerno de ciervo

Cada fragmento de coral asta de ciervo saludable crece en un disco concreto. Los investigadores esperan a que el coral llegue a un cierto tamaño para que pueda ser "trasplantado" o transferido a un medio ambiente natural de arrecifes. "Nuestra orientación es que el coral cuerno de ciervo debe tener unos 5 centímetros de longitud para trasplantarlo, y un coral cuerno de alce debe tener por lo menos 5 centímetros de diámetro", dijo Caitlin Lustic, un coordinador de recuperación de los corales en el TNC. "Comenzamos con un fragmento de 3 centímetros de coral y luego lo dejamos crecer para que cree nuevos corales a través de la fragmentación", dijo.

En la línea

vivero de coral cuerno de ciervo, detalle

En total los 14 viveros guardería son el hogar de cerca de 28.000 fragmentos de coral. La tasa de crecimiento de un fragmento de coral depende de su genotipo y el método de cría utilizado para cultivarlo. Por ejemplo, los fragmentos también se pueden cultivar colgados de una línea o colgados de un "árbol" un submarino. Esta fotografía de arriba muestra un fragmento de coral desarrollado en un vivero de línea.

Un nuevo enfoque

vivero de coral cuerno de ciervo en arbol

Esta increíble imagen muestra fragmentos de coral cuerno de ciervo colgando de un vivero en "árbol", que es un nuevo diseño que se puso a prueba como parte del proyecto de crecimiento de los corales del CNC.

Seguimiento del nuevo crecimiento

medición del coral cuerno de ciervo

Para ver cómo se desarrollan los fragmentos de coral se miden regularmente como parte del protocolo de monitoreo de los viveros. Los corales también están expuestos a diferentes temperaturas a fin de prepararlos para cuando se trasplante a un arrecife natural .

Limpieza del coral

limpieza del vivero de coral

En los viveros, los fragmentos de coral deben también limpiarse periódicamente para prevenir el crecimiento de algas nocivas, que pueden asfixiar a los corales jóvenes. Incluso después de que los fragmentos de coral son transplantados, los investigadores continuarán controlando y manteniendo los corales para asegurarse de que se mantengan saludables y sigan creciendo.

Listos para viajar

plantones de coral preparados para trasplante

Estos fragmentos de coral cuerno de ciervo están listos para ser trasplantados de nuevo a los arrecifes naturales. Allí es un mundo duro bajo el agua, pero los investigadores harán todo lo posible para ayudar a los corales jóvenes a prosperar.

"En el primer año, es común que experimenten la depredación y la ruptura", dijo Lustic. "Para contrarrestar esto, se eliminarán de los corales algunos depredadores y pedazos del sustrato epóxico".

La organización y sus colaboradores están trabajando en el trasplante al campo de los fragmentos, y estiman que se han trasplantado al campo por lo menos 5.000 corales a por lo menos 34 estaciones de muestreo.

El trasplante al campo se hace a sitios seleccionados en base a que el área del hábitat es capaz de soportar las colonias sanas, en un área silvestre donde ya existen poblaciones de corales.

Crédito imágenes: Kemit-Amon Lewis, Caitlin Lustic, Meaghan Johnson, The Nature Conservancy | SEFSC, NOAA | David Gilliam, Liz LarsonNova Southeastern University | Matt Wittenrich, Coral Restoration Foundation