updated 2:26 PM CET, Dec 1, 2016

Mamíferos marinos icónicos están "nadando en mares enfermos" de agentes patógenos terrestres

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cría de lobo marino

Las enfermedades se encuentran con agentes similares o idénticos genéticamente a los que infectan a los animales domésticos y el ganado

Los parásitos y agentes patógenos que infectan a los seres humanos, mascotas y animales de granja están siendo cada vez más detectados en mamíferos marinos como nutrias marinas, marsopas, focas y orcas a lo largo de la costa del Pacífico de los EE.UU. y Canadá, y se requiere una mejor vigilancia para monitorear las implicaciones de salud pública, de acuerdo a un panel de expertos científicos de Canadá y Estados Unidos.

Los científicos de la University of British Columbia (UBC) Stephen Raverty, Michael Grigg y Andrew Trites y Melissa Miller del Departamento de Pesca y Caza de California, presentaron su investigación en la Reunión Anual de la Asociación Americana para el Avance de la Ciencia (AAAS) en Vancouver, Canadá.

cuidados a un león marino de Steller

Hicieron un llamamiento para una colaboración más estrecha entre la salud pública, política de aguas costeras y sectores de investigación de salud de mamíferos marinos para reducir la transferencia de patógenos y toxinas de la tierra al mar. Estos contaminantes de origen terrestre están matando a los mamíferos marinos costeros y es probable que plantean riesgos para la salud humana.

Los panelistas discutieron sus investigaciones en un simposio académico, titulado "nadar en mares enfermos" (Swimming in Sick Seas) el sábado 18 de febrero en la sala de convenciones de Vancouver.

león marino con tumor

Entre 1998 y 2010, se recuperaron cerca de 5.000 cadáveres de mamíferos marinos y se les practicó la autopsia a lo largo de la Columbia Británica y el Pacífico noroeste de los EE.UU., incluyendo ballenas, delfines, marsopas, leones marinos y nutrias.

"Las enfermedades infecciosas representan hasta un 40 por ciento de la mortalidad de estos animales marinos", dice Stephen Raverty, un patólogo veterinario del Centro de Salud Animal en la Columbia Británica del Ministerio de Agricultura y Tierras, y profesor adjunto de la Unidad de Investigación de Mamíferos Marinos de la UBC.

"En muchos casos, las enfermedades que se encuentran en estos mamíferos marinos con agentes similares o idénticos genéticamente a los que infectan a los animales domésticos y el ganado. No sabemos todavía cómo están afectando estas enfermedades a la salud de los mamíferos marinos", dice Raverty.

nutria marina del sur

Por ejemplo, los investigadores identificaron recientemente el primer caso de Neospora caninum en nutrias marinas. El parásito se sabe que causa abortos infecciosos en las vacas lecheras y enfermedades musculares y óseas en los perros. Se ha encontrado en algún puerto y en marsopas de Dall el Cryptococcus gatti, un hongo típicamente asociado con los árboles de eucalipto muertos y en descomposición en las regiones tropicales.

"Los mamíferos marinos que murieron de enfermedad cerebral grave se infectaron con dos parásitos comunes, Toxoplasma y Sarcocystis, que son vertidos en las heces de los anfitriones felinos y la zarigüeya", dice Michael Grigg, un investigador del National Institutes of Health’s Laboratory of Parasitic Diseases de EE.UU. y profesor adjunto en la Unidad de Investigación de Mamíferos Marinos de la UBC. "La expansión de la gama de huéspedes de la zarigüeya y el cambio climático pueden ser factores importantes que contribuyen al aumento de la incidencia de infección por estos patógenos con base en tierra".

nutria marina del sur comiendo

"Podemos esperar el aumento de los riesgos para la salud de los seres humanos, animales domésticos y los mamíferos marinos que comparten el mismo hábitat marino contaminado - incluyendo a lo largo de las costas de aquí en el centro de Vancouver", dice Andrew Trites, director de la Unidad de Investigación de Mamíferos Marinos de la UBC. "En cierto modo, los mamíferos marinos son el canario en la mina de carbón - debemos considerarnos advertidos y adoptar las medidas oportunas".

El equipo recomienda una mejor gestión de las poblaciones de plagas urbanas, mantenimiento de áreas pantanosas, reducir la escorrentía de las zonas urbanas cerca de la costa y vigilancia de la calidad del agua para prevenir que entren en la cadena alimentaria marina los patógenos y las toxinas. La colaboración entre las regiones costeras y de los países es también crucial.

"Los mamíferos marinos no conocen fronteras, y tampoco lo hacen los agentes patógenos y parásitos", dice Raverty

Créditos: "M Haulena, Taken under authority of U.S. Marine Mammal Permit No. 14326-02 issued to the National Marine Mammal Lab, Seattle, WA.”, AW Trites y Joe Tomoleoni United States Geological Survey California.