updated 3:47 PM CET, Dec 7, 2016

Dos erizos de mar similares, pero no iguales

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Erizo de mar verde (izquierda) y erizo de mar lápiz

Los peces depredadores prefieren alimentarse del erizo de mar lápiz

El erizo de mar de color verde y el erizo de lápiz son similares en muchos aspectos, pero sus diferencias son muy importantes cuando se trata de sus impactos ecológicos.

¿Cuando es importante la biodiversidad para la función de los ecosistemas, y cuando podemos considerar a diferentes especies que sean esencialmente la misma? ¿Cuándo, por ejemplo, un herbívoro es sólo un herbívoro, y cuándo tenemos que tener en cuenta las diferencias entre las diferentes especies de herbívoros?

Los erizos de mar verde y erizos de mar lápiz son muy similares entre sí en muchos aspectos. Ambos son animales marinos en forma de bola, y están cubiertos de largas espinas. Ambos se encuentran en las Islas Galápagos. Son herbívoros - se mueven a lo largo del fondo rocoso del océano raspando y comiendo algas, pequeños animales y todo lo que hay en su camino. Pueden pelar rápidamente la roca desnuda, eliminando el hábitat y recursos de los que dependen muchos otros organismos. Es tentador pensar en erizos verdes y erizos lápiz como ecológicamente intercambiables - un erizo es un erizo.

Pero hay diferencias importantes. Los erizos verdes tienden a pegarse al agua poco profunda, y son rápidos y activos. Los erizos lápiz están más extendidos, y son más lentos. El trabajo de laboratorio Jon Witman en la Universidad Brown también ha puesto ahora de manifiesto que los peces depredadores prefieren a los erizos lápiz que a los erizos verdes. Esto significa que los erizos verdes y los erizos lápiz tienen diferentes impactos en el ecosistema cuando los depredadores están ausentes que cuando están presentes. En ausencia de depredadores, ambos erizos se alimentan extensivamente. En presencia de depredadores, estos consumen más erizos lápiz y el impacto de su pastoreo se reduce en gran medida. LOs erizos verdes se dedican a sus "negocios" como de costumbre.

A pesar de que diferentes especies pueden tener impactos ecológicos muy similares bajo algunas condiciones, sus impactos pueden ser muy diferentes entre sí en otras condiciones. Y estas diferencias son a menudo impulsadas por las interacciones complejas entre las especies. Sin la comprensión de estas diferencias entre especies y las interacciones, es muy difícil predecir lo que sucederá con un ecosistema que se enfrenta a la sobrepesca de depredadores o el cambio climático.

Este video fue realizado por Sofia Castello y Tickell, un asistente de investigación, y Robert Lamb, un estudiante graduado. Ambos están en el laboratorio de Jon Witman. La música es de Jahzzar.