updated 9:29 PM CEST, Sep 26, 2016

Gigantesca serpiente pitón muestra el problema invasivo en los Everglades

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pitón birmana capturada en los Everglades

Ni siquiera el depredador nativo más temible de los Everglades, el cocodrilo americano, está a salvo de las garras de la pitón

Una pitón gigante - casi tan larga como un contenedor de transporte - que fue capturada en el Parque Nacional de los Everglades en Florida a principios del mes pasado y ha sido sacrificada, dicen las autoridades. El hallazgo accidental de esta serpiente muestra con qué facilidad incluso enormes pitones pueden permanecer ocultas en el sur pantanoso de Florida, dicen los expertos.

La enorme pitón estaba colgando en el lado de un sendero para caminar cuando un científico recogió al animal. La criatura pesaba la friolera de 133 libras (60 kilogramos), y media 18 pies, 3 pulgadas (5,6 metros), y era casi tan larga como la más grande pitón jamás capturada en el estado de Florida, que tenía 18 pies, 8 pulgadas de largo (5,7 metros). Apenas el año pasado, otra enorme pitón, que midió 18 pies, 2 pulgadas de largo (5,5 metros) fue muerta a tiros en los Everglades.

"Se establecen como población invasora en la Florida, y probablemente todas las pitones birmanas que encontramos ahora nacieron en estado silvestre en la Florida", dijo Bryan Falk, un biólogo que estudia las especies invasoras con el Servicio Geológico de Estados Unidos (USGS) en el Parque Nacional de los Everglades. Pero a pesar de los esfuerzos para combatir la creciente población de serpientes invasoras, los reptiles siguen prosperando.

una serpiente pitón birmana en los Everglades

Parte del problema es que incluso las más grandes pitones birmanas son "crípticas en la naturaleza" y "sorprendentemente difíciles de encontrar", dijo Falk.

Las pitones birmanas son nativas de Asia Sur-Oriental y sólo establecieron un punto de apoyo en el ecosistema de Florida después de que fueron liberadas en la naturaleza por (o escaparon de) los dueños y criadores de mascotas, dijo Falk.

Algunas de las pitones que ahora se deslizan a través de los Everglades también pueden haber llegado allí después del huracán Andrew, que azotó a través de la Florida en 1992 y destruyó las instalaciones que una vez albergaron a estos animales exóticos, de acuerdo a la Florida Fish and Wildlife Conservation Commission. Las enormes serpientes prosperan en los pantanos donde sobreviven utilizando sus agudas habilidades de caza - agarrando animales pequeños con sus dientes y luego haciendo constricción (apretando lentamente) la presa con sus inmensos cuerpos. En Florida, las pitones se alimentan de cerca de 40 especies de mamíferos y aves, y la reciente disminución de las poblaciones de animales locales se han atribuido a las hambrientas serpientes, dijo Falk.

pitón birmana caza un cocodriloAlgunos científicos creen que las serpientes representan una amenaza para ciertas especies en peligro de extinción o vulnerables, entre ellos el woodrat de Cayo Largo y la Neofiber alleni, según un informe elaborado por el USGS. Pero ni siquiera el depredador nativo más temible de los Everglades, el cocodrilo americano, está a salvo de las garras de la pitón - han sido conocidas pitones comiendo estos enormes reptiles, dijo Falk.

Dado que las pitones no tienen depredadores conocidos en los pantanos, muchos científicos creen que deberían ser los seres humanos quienes mantengan los números de la serpiente bajo control.

"A veces usamos la metáfora de un derrame de petróleo para describir la gestión de las especies invasoras. El primer paso es detener el derrame, y ahora hay dos leyes federales y estatales que regulan la propiedad de las pitones birmanas y otras grandes especies de serpientes constrictoras", dijo Falk. "El segundo paso es limpiar el derrame y - junto con un gran número de colaboradores - estamos emprendiendo investigaciones para aprender a hacerlo mejor.

Parte del esfuerzo de "limpieza" consiste en capturar y matar a estas serpientes. El espécimen gigante capturado el mes pasado fue "humanamente sacrificado" en conformidad con el protocolo del USGS, dijo Katie Corrigan, oficial de información pública de los Everglades.

Antes que la serpiente fuera sacrificada, los internos que trabajan con el USGS sobre el control de especies invasoras midieron al reptil, que era significativamente mayor que la mayoría de los pitones que por lo general encuentra el personal del parque, dijo Corrigan.

Aunque su tamaño es intimidante, estas serpientes representan muy poco peligro para los seres humanos , dijo Falk.

necropsia de una pitón birmana

Al igual que con todas las pitones capturadas en el Parque Nacional de los Everglades, los científicos realizaron una necropsia (autopsia de los animales) después de la muerte de la serpiente. La autopsia confirmó que la pitón era una hembra, y demostró que el animal no se había reproducido en lo que va de temporada. El estudio de los interiores de estos animales ayuda a los científicos a entender mejor a las criaturas y cómo interactúan con su entorno, dijo Falk.

huevos de una pitón birmanaPor ejemplo, en 2012, los investigadores abrieron una pitón birmana de 17 pies, 7 pulgadas (5,3 m) de largo y encontraron dentro unos sorprendentes 87 huevos. Mediante el estudio de hembras ponedoras, los científicos esperan entender cómo la gente puede controlar a la naciente población de pitones, dijo Kenneth Krysko, un herpetólogo con el Museo de Historia Natural de Florida.

La serpiente encontrada el mes pasado no llevaba huevos, sin embargo, por lo que los científicos no fueron capaces de recoger toda la información nueva acerca de los hábitos reproductivos de la especie. El estómago de la criatura también estaba vacío, según el USGS.