updated 1:39 PM CEST, Sep 28, 2016

Las tortugas marinas no se quedan donde se las deja

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migración de las tortugas marinas

No cuentes con la translocación para salvar las poblaciones de tortugas marinas en peligro

A pesar de que osos, castores, o la trucha toro están en movimiento, los biólogos de la conservación a menudo dependen de la translocación para resucitar las poblaciones silvestres enfermas. La premisa es simple: recoger algunos animales de un grupo sano, llevarlos a hábitat desocupado y, si todo va bien, verlos florecer. Pero no todas las especies de criaturas aprecian que se las aleje de casa y pocas son las que no cooperan como las tortugas marinas.

Eso es lo que Takahiro Shimada, un científico ambiental en la Universidad James Cook de Australia, ha llegado a entender después de años de observar en movimiento a tortugas caguama, verdes, carey y golfinas durante sus proyectos de investigación. Muchos de sus sujetos de estudio, notó Shimada, parecían vagar decenas de kilómetros de regreso a sus zonas de alimentación, independientemente de donde se les había dejado.

Shimada se preguntó acerca de estas migraciones de regreso a casa. Investigaciones anteriores han demostrado que las tortugas marinas probablemente migran utilizando ambos, campos geomagnéticos y señales químicas. Shimada se preguntó hasta dónde las tortugas iban a hacer el viaje de regreso a casa.

Para averiguarlo, Shimada y su equipo analizaron los datos de 59 tortugas que habían sido capturadas, equipadas con dispositivos de localización y trasladadas a lo largo de la costa de Queensland, Australia. Esperaban esos resultados, pero no tan llamativos: la friolera del 88 por ciento de los animales desplazados regresaron a su territorio de origen. Incluso la tortuga que había sido trasladada más lejos - 117 kilómetros - hizo su camino de regreso. Los exitosos migrantes también incluyeron un animal herido que se acordó dejar hacer el recorrido a pesar de estar en cautiverio en un centro de rehabilitación durante casi 18 meses. Ni la distancia ni el tiempo parecían disuadir a los nostálgicos reptiles. Shimada cree las tortugas regresan a casa porque están buscando una ventaja local: después de todo, es más fácil encontrar comida y evadir depredadores en aguas conocidas.

"Algunas tortugas fueron capaces de identificar un rango muy pequeño de su casa, de pocos kilómetros cuadrados", dice Shimada. "Esperaba que muchas volverían, pero no me esperaba tal asombrosa exactitud".

tortuga petroleada por le derrame de la Deepwater HorizonAunque la translocación de tortugas adultas puede no ser una táctica de conservación particularmente eficaz, a veces la reubicación de los huevos es la mejor opción. En 2010, por ejemplo, la plataforma petrolera Deepwater Horizon derramó un estimado de 4.2 millones de barriles de crudo en el Golfo de México, y directamente en el camino de decenas de miles de crías de tortuga caguama preparadas para salir de los nidos en toda la región del Panhandle de Florida. Para evitar la catástrofe, el gobierno federal, con la ayuda de la organización sin fines de lucro Sea Turtle Conservancy, desenterró cientos de nidos, embalando los huevos de tamaño de pelotas de ping-pong en espuma de poliestireno y arena, y les trasladaron en masa a la costa atlántica de Florida. Cuando las crías empezaron a salir del cascarón, los técnicos se apresuraron a dirigir los bebés a la playa.

"Ellos estaban probablemente bastante confusos cuando llegaron al agua, pero el proyecto les dio una buena oportunidad de sobrevivir", dice David Godfrey, director ejecutivo de la Sea Turtle Conservancy.

Debido a que las crías trasplantadas eran demasiado pequeñas y frágiles para ser etiquetadas o marcadas, es probable que nunca sepamos su destino. Godfrey, sin embargo, sospecha que algún día volverán a anidar a lo largo de la costa del Golfo donde habían sido depositadas en forma de huevos, en lugar de a las playas del Atlántico donde habían sido puestas en libertad, razón de más para asegurarse de que las playas del Golfo se recuperaran verdaderamente. "Lo más probable es que nacen con el conocimiento genético antes de que su mapa geomagnético se lo indique", dice Godfrey.

Pero, ¿qué significa para la conservación esta notable fidelidad al sitio? Depende a quién le preguntes. Si eres un rehabilitador de vida silvestre, es alentador: esto significa que puedes curar una tortuga herida en cautiverio sin dejar de estar seguro de que va a volver a casa una vez que la sueltes sana. Pero las infalibles habilidades de recalada de las tortugas también vienen con un inconveniente: una vez que una playa pierde su población, casi seguro que las translocaciones no van a traerla de vuelta. "La mejor estrategia sería en primer lugar la de conservar el hábitat de las tortugas marinas", dice Shimada - consejo que los defensores de cada especie harían bien en prestar atención.

Artículo científico: Sea turtles return home after intentional displacement from coastal foraging areas