Pequeño caracol hace un 'vuelo' subacuático

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mariposa marina (Limacina helicina)

La mariposa marina ha evolucionado su pie de caracol hasta convertirlo en dos "apéndices alados"

Este pequeño caracol parece sólo un punto de color en el océano, pero bajo un microscopio se vuelve clara la razón de su nombre, "mariposa marina".

La mayoría de los caracoles se mueven empujando un pie muscular contra el fondo del mar. Pero el "pie" de este caracol, Limacina helicina, ha evolucionado hasta convertirse en dos apéndices que merecen ser llamados alas, informan los investigadores esta semana.

Por lo general el caracol es bastante difícil de encontrar, pero sus poblaciones se concentran durante unas pocas semanas cada año.

Y su tamaño varía: Los caracoles crecen solo 4 milímetros de largo en el Pacífico norte, pero llegan a 14 milímetros en la Antártida.

mariposa marina, morfología de las alasSe mueve bastante rápido arriba y abajo en la columna de agua para una criatura tan pequeña. Para averiguar cómo, investigadores montaron cuatro cámaras de vídeo de alta velocidad en un punto de 1,5 centímetros cúbicos en un acuario de agua salada que contenía algunos de los caracoles más pequeños.

Añadieron una gran cantidad de partículas microscópicas que reflejaban y utilizaron un láser para hacer las partículas visibles. Luego esperaron, con la esperanza de que un caracol nadaría a la vista. Tres caracoles lo hicieron, proporcionando al equipo un primer plano visto a cámara lenta en la forma en que se movían y agitaban el agua circundante.

La mayoría de los microorganismos de navegación marítima utilizan sus apéndices como remos para empujar contra lo que se parece a un espeso guiso. Pero la mariposa marina "vuela" (ver vídeo abajo), generando elevación mediante la rotación de sus alas y colocando el cuerpo en una figura de 8, casi aplaudiendo las alas juntas en la parte superior de la carrera, al igual que un pequeño insecto volador, informó el equipo en Journal of Experimental Biology.

Algunos de los investigadores están probando si los caracoles más grandes de la Antártida nadan de la misma manera, y uno está tratando de construir un robot volador que imita la eficiente técnica del molusco.

Artículo científico: Underwater flight by the planktonic sea butterfly

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