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updated 11:30 PM CET, Nov 21, 2017

Oso polar canibaliza un cachorrro (vídeo gráfico)

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canibalismo del oso polar

Una expedición de la National Geographic filmó un comportamiento rara vez visto que el cambio climático puede estar haciendo mucho más común

Un nuevo vídeo ha capturado un lado horrible y poco visto de los osos polares: Cuando los tiempos son difíciles, los machos canibalizan cachorros.

El fenómeno, conocido desde hace tiempo por los pueblos nativos del Ártico, ha sido estudiado desde los años 1980 (archivo PDF). Los científicos creen que los osos polares comen cachorros en el final del verano y otoño cuando las focas, sus presas típicas, están en el mar y menos disponibles.

"Una de las únicas cosas que comen en su lugar son, de hecho, cachorros de diferentes edades", dice Ian Stirling, biólogo de la Universidad de Alberta y Medio Ambiente de Canadá. "El material en sí es bastante raro, pero el evento probablemente no lo sea".

El vídeo en bruto, una grabación del verano de 2015 en la Isla de Baffin cerca de Canadá durante un viaje de Lindblad Expeditions en el National Geographic Explorer, refleja las historias de otros científicos del canibalismo del oso polar.

El cachorro de movimiento lento y la hembra más pequeña no pueden competir con el grande y rápido macho, que va más rápido para la matanza, mordiendo repetidamente el cachorro alrededor de la cabeza y el cuello.

Después de probar brevemente a rescatar a su cachorro condenado, la hembra se retira apresuradamente, con cuidado de no convertirse en la próxima comida del macho.

"Fue muy difícil apartar la mirada", dice la naturalista Jennifer Kingsley, que presenció el evento a bordo del barco National Geographic Explorer.

"Claro, usted entiende que esta es la vida en el Ártico, y esto es algo que sabemos acerca de la biología del oso polar. Pero verlo es realmente espectacular".

Arrojados a la desesperación

El canibalismo es común en la naturaleza, ocurre en hipopótamos, salamandras, osos perezosos y varias otras especies.

A su vez, el canibalismo del oso polar macho es parte de la naturaleza. Los machos son dos veces el tamaño de las hembras y son generalmente más agresivos, por lo que es "un paso muy pequeño [para los machos] actuar como caníbal cuando tienen hambre", dice Stirling.

Las hembras, por el contrario, tienden a evitar las peleas, a pesar del hecho de que la cría de sus cachorros significa que están más hambrientas que los machos.

Pero el cambio climático puede hacer el comportamiento más frecuente, dice Stirling.

El hielo del Ártico se ha ido reduciendo continuamente con el tiempo. En 2015, los científicos midieron la medida máxima más baja del hielo marino en tres décadas.

A medida que el hielo desaparece, también lo hacen las cruciales plataformas que los osos polares usan para cazar focas, dice Stirling.

Sin la capacidad para cazar focas, los osos polares pueden dedicarse a un canibalismo cada vez más extremo, si no lo hacen ya.

En 2004, por ejemplo, los biólogos que trabajan en el mar de Beaufort de Alaska fueron testigos de un varón adulto en seguimiento de una hembra embarazada a su madriguera y comérsela en acto nunca antes visto y tal vez motivado por la desesperació impulsada por el cambio climático.

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