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updated 11:30 PM CET, Nov 21, 2017

Raros lobos costeros podrían estar en peligro

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lobo costero de la Isla de Vancouver (Canis lupus crassodon)

Los lobos de la costa de la isla de Vancouver son una especie diferente

También llamados lobos marinos, como el mamífero pinnípedo, los lobos costeros de la Isla de Vancouver (Canis lupus crassodon) son una subespecie del lobo gris, endémica de la isla de Vancouver, Columbia Británica (BC), Canadá.

Se mueven como fantasmas a lo largo de las costas de la isla de Vancouver, tan elusivos que la gente rara vez los ve acechando en los bosques cubiertos de musgo.

"Los lobos costeros son un depredador único, y están cazando en este paisaje absolutamente épico", dice Bertie Gregory a National Geographic. Aproximadamente del tamaño de Maryland, la isla y sus remotas laderas occidentales son todavía una frontera salvaje en el noroeste del Pacífico.

Isla de Vancouver, Canadá

Los ancianos de la primera nación Heiltsuk a lo largo de la costa central de BC han reconocido desde hace tiempo en su territorio la diferencia entre lobos grises costeros e interiores.

Ahora, una nueva evidencia científica ayuda a demostrarlo.

Un estudio de investigadores con sede en Victoria, publicado en la revista de acceso abierto BMC Ecology, afirma diferencias genéticas, ecológicas y de comportamiento entre lobos costeros y continentales que viven muy cerca unos de otros.

"La idea vino de Chester Starr, pero inicialmente la desestimamos", dijo Chris Darimont, director de ciencia de Raincoast Conservation Foundation y profesor de Hakai-Raincoast en la Universidad de Victoria.

Darimont se reunió con un anciano de Heiltsuk hace más de una década como estudiante de posgrado ansioso por trabajar en la zona que los ambientalistas han denominado desde entonces la selva de Great Bear.

lobo costero de la Isla de Vancouver (Canis lupus crassodon)"Quería trabajar con un nativo. Era el tipo de aldeano siempre cazando, pescando, haciendo encuestas ecológicas del territorio. Su señal de llamada de radio era Lone Wolf", dijo Darimont.

Los dos hombres estaban sentados en un bote entre una pequeña isla y una península cuando Starr le preguntó a Darimont si estaba estudiando a los lobos de la zona.

"Al principio parecía totalmente extraño que pudiera haber dos versiones de la especie. Esto definitivamente reflejaba mi ignorancia del conocimiento indígena de la época".

La evidencia científica en ese momento sugería que los lobos de la BC eran genéticamente similares a menos que estuvieran separados por extensas distancias. Pero las diferencias entre los lobos en el área eran claras. "Los lobos costeros son más pequeños que los lobos continentales", explicó Starr. Dijo que los lobos continentales tienen patas más largas, pueden correr más rápidamente, se alimentan de ciervos y a veces se crían con los perros.

lobo costero de la Isla de Vancouver (Canis lupus crassodon)Los lobos que viven en la remota red de islas y penínsulas tienden a unirse, sobreviviendo con comida del mar y de las playas.

Darimont dijo que el trabajo ecológico realizado por el equipo durante la última década demostró que los lobos continentales sobrevivían principalmente de ciervos, cabras montesas y obtenían del salmón alrededor de un cuarto de su dieta.

Después se acercaron a los pequeños cuerpos de agua y sobrevivirían casi por completo de cosas como salmón, focas, visón, almejas y percebes. Los lobos se alimentarían de mejillones cerca de las charcas durante la marea baja y nadando entre islas", dijo. "Esto rompió las reglas del comportamiento del lobo".

El equipo de investigación de Darimont recolectó ADN de más de mil muestras de excrementos de lobo y encontró variaciones genéticas.

Los lobos costeros son más propensos a reproducirse entre sí. El análisis de parásitos sugiere que sus sistemas inmunológicos están adaptados a su dieta costera y tienen una serie diferente de comportamientos en términos de alimentación.

Darimont dijo que la investigación muestra cómo el desarrollo ecológico podría impulsar las diferencias genéticas y tendría implicaciones significativas de conservación si los lobos son reconocidos como mamíferos marinos, similarmente a los osos polares.

Paul Paquet, científico senior de Raincoast y supervisor del estudio, dijo: "Es imperativo que las agencias gubernamentales responsables reconozcan ahora que los lobos costeros son únicos y aprovechen la oportunidad para diseñar planes de conservación que reflejen la singularidad, en lugar de fallar en políticas simplistas que son convenientes, pero inapropiadas desde una perspectiva de conservación".

Principales amenazas

distribución del lobo costero de la Isla de VancouverComo un depredador superior de amplio movimiento, la destrucción del hábitat es la principal amenaza para estos animales. Su área de distribución natural se ha reducido en gran medida por la incursión humana, y muchas áreas que son potencialmente habitables están desocupadas debido a la fragmentación, ya que las manadas de lobos no están dispuestas a cruzar a través de las áreas desarrolladas, y por lo tanto dejan esas áreas sin utilizar.

También se han producido amenazas directas de los seres humanos. Se han llevado a cabo en el pasado matanzas de lobos aprobadas por el gobierno, ya sea para preservar la población de ciervos, o para tratar de disminuir la presión sobre la marmota de la Isla de Vancouver. Aunque se estima que la población total es menor de 150 (Ministerio del Medio Ambiente, 2008), se desarrolla la caza de los lobos en la isla, con muchas guías que ofrecen viajes. La caza activa de los lobos adultos reproductivos tiene, sin duda, el potencial para extinguir la población de la isla de Vancouver.

Estos animales están en grave riesgo de deterioro permanente. Con sólo dos adultos en cautiverio (Zoológico de Vancouver), las perspectivas para los programas de cría en cautividad son escasos. A medida que menos y menos manadas permanecen en la isla, disminuye la transferencia genética entre ellas, lo que lleva a una repetida consanguinidad y, en consecuencia, a una menor supervivencia.

Para leer el artículo de investigación de la nueva especie, visita: Population genetic structure of gray wolves (Canis lupus) in a marine archipelago suggests island-mainland differentiation consistent with dietary niche

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