Nunca sospecharías que un pulpo estaba en el lecho marino

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pulpo con un sigo de amenaza

El camuflaje es el principal medio de defensa de los cefalópodos

Un vídeo de un pulpo escondido a la vista antes de aparecer para asustar a un buzo se ha vuelto viral.

El vídeo muestra a un pulpo casi invisible que se integra perfectamente con el fondo marino, antes de volverse blanco flotando desde su escondite y transformándose en lo que parece un aterrador monstruo marino con ojos erráticos.

Resulta que el pulpo en el vídeo pertenece a un complejo de especies conocidas como Octopus vulgaris, y se está comportando muy típicamente, dijo Roger Hanlon, un investigador en el Laboratorio de Biología Marina en Woods Hole, Massachusetts, que estudia el camuflaje de cefalópodos. El pulpo vulgar se encuentra en todos los océanos del mundo, pero es particularmente común en el Caribe, dijo James Wood, un biólogo marino que dirige Cephalopod Page.

El asombroso nivel de camuflaje no es sorprendente, ya que esa es la principal forma en que los cefalópodos de cuerpo blando logran mantenerse con vida, dijo Mike Vecchione, un zoólogo investigador de la Administración Oceánica y Atmosférica Nacional/Laboratorio de Sistemática del Servicio Nacional de Pesquerías Marinas y la Institución Smithsonian.

El camuflaje es "su principal medio de defensa", dijo Vecchione. "Son realmente sabrosos, así que muchas cosas quieren comerlos".

Trucos de camuflaje

Para esconderse, los pulpos generalmente se basan en cientos de miles de diminutas células de pigmento del tamaño de un punto llamadas cromatóforos, dijo Vecchione. Hay músculos que rodean estos cromatóforos y, dependiendo del ambiente de fondo, los músculos pueden contraerse para hacer que las células pigmentarias se vean más grandes o más pequeñas. Los cromatóforos también pueden cambiar de color para que coincida con el entorno. Eso no es todo: los pulpos también modifican la textura de su piel para que coincida con su hábitat, dijo Vecchione.

Los cefalópodos tienen algunos otros trucos bajo la manga. Una vez que el camuflaje deja de funcionar, el pulpo en el vídeo cambia al plan B: asustar, luego huye lo más rápido posible.

"El escaldado es lo que llamamos defensa secundaria, después de que el camuflaje falla", dijo Hanlon. "Está destinado a ser un comportamiento de espanto o amenaza a un depredador que se aproxima. Luego, el pulpo expulsa tinta y nada lejos".

Misterio enmascarador

Curiosamente, los científicos aún no entienden exactamente cómo realiza el pulpo su camuflaje.

camuflaje de un pulpoEn el vídeo, por ejemplo, el pulpo se adapta perfectamente a su entorno, pero podría estar muy fácilmente en otro escondite muy diferente, y allí se mezclaría igual de bien, dijo Vecchione. Incluso más extraño, los pulpos pueden hacerse coincidir con cosas que no pueden ver. Por ejemplo, no tienen visión del color, pero pueden hacerse con colores en su entorno.

"No estamos seguros de cómo lo hacen", dijo Vecchione.

Sin embargo, los cefalópodos no parecen tener un conjunto de camuflajes preparados, por ejemplo, un agujero oscuro, un fondo marino rocoso, etc., sino que los cambian para cada entorno.

"Parece ser más sofisticado que eso", dijo Vecchione.

En cambio, parece que están imitando los detalles específicos e individuales de un entorno determinado. Por ejemplo, cuando los científicos ponen una sepia, un pariente del pulpo, en un tablero de ajedrez, trata de imitar el tamaño, forma y patrón de color de los cuadrados, dijo Vecchione. E investigaciones anteriores han demostrado que las sepia utilizan el procesamiento visual humano para lograr esta hazaña. Por ejemplo, los humanos a menudo pueden "llenar los espacios en blanco" cuando ven solo una parte de un objeto o pueden traducir de un simple dibujo a lo que representa. Y parece que los cefalópodos pueden hacer lo mismo.

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