Los arquitectos intermareales de la costa

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cangrejo de burbujas de arena

Algunos de los diseñadores más diligentes de la costa son invertebrados marinos

Ah, la vista costera! Si bien es lógico suponer que el agua, el viento e incluso las fuerzas tectónicas construyen las bellas y complejas características de una costa, también hay animales detrás de algunos de esos edificios. Aquí mostramos cinco arquitectos invertebrados cuyas obras adornan la costa.

Gusanos de castillo de arena

arrecife de gusanos castillo de arena

Los romanos usaban la roca y la cal, y los modernos constructores de viviendas usan ladrillos y mortero pero, cualquiera que sea el material, la mayoría de las sociedades idearon sus muros más resistentes a partir de piedras cementadas juntas. También hay albañiles debajo de las olas.

El gusano de castillo de arena (Phragmatopoma californica), uno de los principales arquitectos invertebrados de California, vive dentro de un tubo rígido hecho de granos de arena y fragmentos de caparazón que se une utilizando su propio moco pegajoso. En marea baja, el gusano se retira en su tubo y lo cierra herméticamente; con la marea alta, sus tentáculos emergen para tamizar el agua en busca de alimento.

Muchos gusanos marinos construyen tubos de arena y concha, pero el gusano de arena es uno de los pocos que viven en colonias. Juntos, los tubos de los gusanos forman arrecifes de varios metros de diámetro. Estos arrecifes vivos son tan duraderos que el pegamento del gusano se está estudiando para aplicaciones industriales.

Barneas

barneas en su madriguera

Las sociedades humanas construyeron algunas de sus estructuras más fascinantes para albergarlas después de la muerte: las pirámides de Egipto, la tumba Newgrange de Irlanda y las catacumbas de París. Una familia de bivalvos de mentalidad arquitectónica, las barneas (familia Pholadidae), pueden no estar tan obsesionados con la muerte como los antiguos faraones, pero sin embargo se pasan la vida cavando sus propias tumbas.

Y no están simplemente cavando en la blanda arena: algunas especies, como el alas de angel (angelwing en inglés), pueden atravesar rocas. La larva se asienta sobre una roca o lecho de roca y comienza a taladradar utilizando hileras de pequeños dientes en el exterior de su caparazón recién formado. Sus músculos se contraen tanto vertical como horizontalmente, por lo que el animal se tuerce hacia abajo como una broca.

La barnea permanece encerrado en su madriguera de roca de por vida, extendiendo sus sifones en forma de tubo para alimentarse y excretar a través de la abertura. Eventualmente muere sepultado en piedra y deja la madriguera atrás, creando refugio para otras especies sin la habilidad de perforar.

Erizos de mar púrpura

erizos de mar púrpura

En el océano como en la tierra, los proyectos de construcción significan muchas excavaciones, y los erizos de mar púrpura (Strongylocentrotus purpuratus) se encuentran entre los excavadores más prolíficos de la zona intermareal. Estas bolitas puntiagudas usan sus dientes para raspar la roca debajo de ellas, por lo que crean, comen y luego sacan arena mientras cavan pequeños hoyos.

En su rango de Alaska al norte de México, los erizos de mar púrpura producen por año alrededor de 100 toneladas de arena por hectárea. Eso está a la altura de lo que un río de tamaño moderado escupiría en el mar, y lo suficiente como para impactar la cantidad de sedimentos en las costas cercanas.

En la costa oeste de América del Norte, donde las nutrias marinas (prolíficas depredadores de los erizos) vuelven después de la casi extinción, menos erizos también podría significar cambios en la cantidad de arena que se crea a lo largo de la costa.

Esponjas perforadoras

esponja perforadora

El horizonte de una ciudad y sus miríadas de ventanas dan poca indicación de la vida que palpita detrás de esos paneles de vidrio. Una esponja marina construye sus propios "apartamentos" sobre arrecifes y rocas de piedra caliza que, al igual que las ventanas modernas de gran altura, ofrecen a los forasteros un vistazo por dentro.

La esponja perforadora (Cliona celata) secreta un ácido que disuelve cientos de pequeños túneles interconectados en rocas y conchas de carbonato de calcio. Una vez que se ha movido hacia adentro, la esponja naranja o amarilla brillante solo es visible en estas pequeñas aberturas a través de las cuales recolecta alimentos. Pero detrás de esas aberturas, la masa más grande de la esponja llena la intrincada maraña de cámaras y pasajes ahuecados.

Cangrejos de arena

cangrejo de burbujas de arena

"Firmitas, utilitas, venustras". El escritor e ingeniero romano Vitruvio escribió que la buena arquitectura requiere tres cualidades: fuerza, utilidad y belleza. Estas siguen siendo las cualidades de los edificios grandes y duraderos, pero algunas estructuras son más efímeras: hoy están, mañana se han ido.

En las costas de Australia, el sudeste de Asia y África, los maestros de la estructura transitoria son los cangrejos de arena pelele (géneros Scopimera y Dotilla). Todos los días, a medida que baja la marea, los cangrejos abandonan sus madrigueras y comienzan a palear arena con sus bocas. Ellos chupan partículas de comida, juntan la arena en bolitas, las dejan caer y continúan, dejando rastros de hermosas líneas y espirales.

La marea que regresa disuelve las bolas mientras vuelve a recubrir los granos de arena con comida, por lo que los cangrejos pueden comenzar de nuevo en la próxima bajamar.

Puede que no tengan las firmitas o utilitas del Partenón, pero seguramente incluso Vitruvio admiraría a estos industriosos cangrejos que redecoran una playa entera todos los días. El venustras es claro.

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