La raya más grande y rara del océano desvelada en un nuevo vídeo

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raya de ojos pequeños y unos buzos

Hace la migración más larga conocida de cualquier animal en su familia

La raya de ojos pequeños es un estudio de contrastes y sorpresas. Tiene una envergadura que se extiende más de dos metros, pero sus ojos son del tamaño de pasas. Mientras que la mayoría de las rayas evitan a los humanos, las de ojos pequeños parecen ser inquisitivas, a veces nadando cerca de los pies de los buceadores. Y a pesar de ser la raya oceánica más grande del mundo, rara vez se la ve viva, y casi nada se sabe al respecto.

Antes de principios de la década de 2000 solo había un par de avistamientos en vivo verificados de rayas de ojos pequeños (Megatrygon microps). Pero en los últimos 15 años, la bióloga Andrea Marshall y sus colegas descubrieron a 70 individuos en la costa de Mozambique, y han catalogado algunas de estas observaciones en el primer estudio mundial sobre el animal, publicado este mes en la revista PeerJ.

El documento muestra que estas rayas se pueden identificar individualmente por el patrón de punto único que cada una tiene en su lomo, lo que permitirá a los investigadores usar fotos y vídeos tomados por científicos ciudadanos de todo el mundo para rastrear dónde viajan animales específicos y lo que hacen. También proporciona más evidencia de que la costa de Mozambique es biológicamente única y digna de protección.

"Como bióloga de tiburones y rayas, esto me llama la atención, es muy raro", dice Marshall, una exploradora de National Geographic, y fundadora y científica principal de Marine Megafauna Foundation con sede en California, una organización independiente de investigación y defensa que tiene un centro de investigación en Mozambique.

patrones en la raya de ojos pequeños

Un animal, por ejemplo, fue visto en la playa de Tofo, en el sur de Mozambique, y luego otra vez cerca del archipiélago de Bazaruto, casi 150 millas al norte. Luego nadó de regreso a Tofo, en un aparente viaje migratorio mucho más largo que el observado anteriormente en cualquier raya, dice Marshall. El animal, una hembra, estaba embarazada cuando se vio por primera vez y luego no, lo que sugiere que posiblemente viajó al norte para dar a luz.

Inhambane, MozanbiqueEl sur de Mozambique es un punto de acceso global para la diversidad de tiburones y rayas, y tiene una abundancia aparentemente mayor de estos animales que en otras partes del Océano Índico occidental, dice Rhett Bennett, un oficial de la Wildlife Conservation Society, una organización sin fines de lucro, que no participó en el documento.

"Este estudio aporta nueva información en apoyo de ese punto de acceso", dice, que es "un área importante para la conservación". Algunas franjas de esta región están protegidas, incluido el Parque Nacional del Archipiélago de Bazaruto, pero otras no.

El documento es una primera recopilación de observaciones que podrían utilizarse para ayudar a proteger al animal. En la actualidad, la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza, que establece el estado de conservación de la vida silvestre, considera que de las rayas de ojos pequeños no tiene suficientes datos. Pero Marshall cree que están en peligro de extinción porque han sido muy difíciles de encontrar, aunque ocasionalmente los pescadores las capturan accidentalmente. Las observaciones también muestran que solo tienen una cría a la vez y tardan muchos años en reproducirse.

interacciones humanas con la raya M. micropsLas rayas de ojos pequeños suelen nadar en la columna media del océano. La mayoría de las otras rayas rayas tienden a permanecer cerca del lecho marino, que utilizan para empujarse si necesitan usar sus aguijones, que están provistos de púas venenosas.

Las púas de la Megatrygon microps son grandes, y la raya tiene fuertes músculos que rodean su cola. Unido al hecho de que no se quedan en el lecho marino, estas observaciones sugieren que los animales probablemente puedan desplegar sus aguijones en medio del agua, que otras rayas generalmente no lo hacen, dice Marshall.

Y, sin embargo, parecen ser bastante tranquilas y curiosas, casi como mantarrayas, dice Marshall.

"Eso es lo contrario de la mayoría de las rayas", dice Marshall. "Cuando te ven, generalmente se alejan".

Artículo científico: Spotting the “small eyes”: using photo-ID methodology to study a wild population of smalleye stingrays (Megatrygon microps) in southern Mozambique

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