Los dragones de Komodo tienen una elaborada cota de malla ósea debajo de su piel

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osteodermos en la cabeza del dragón de Komodo

Los dragones son depredadores ápice, por lo que la armadura les protege contra los ataques de sus rivales

Los escáneres han revelado que los dragones de Komodo (Varanus komodoensis) están protegidos de los ataques rivales por una intrincada armadura de cota de malla hecha de pequeños huesos debajo de su piel.

Los investigadores de la Universidad de Texas (UT) estudiaron a los animales y encontraron que su armadura protectora los cubre de la cabeza a la cola, haciéndolos más robustos en la batalla.

A pesar de ser el lagarto más grande del mundo y el depredador dominante en su hábitat natural, todavía necesitan protección, pero solo de otros dragones de Komodo.

Los científicos determinaron esto después de escanear los reptiles con rayos X de alta potencia.

Los científicos revelaron la armadura natural de las criaturas utilizando tecnología de tomografía computarizada para mirar dentro y reconstruir digitalmente los esqueletos de dos especímenes de dragones fallecidos: un adulto y un bebé.

El adulto estaba bien equipado con armadura, pero estaba completamente ausente en el bebé.

Es un hallazgo que sugiere que las placas óseas no aparecen hasta la edad adulta. Y de lo único que los dragones adultos necesitan protección es de otros dragones.

"Los jóvenes dragones de Komodo pasan bastante tiempo en los árboles. Y cuando son lo suficientemente grandes como para salir de los árboles, es cuando comienzan a discutir con los miembros de su propia especie. Ese sería un momento en que ayudaría una armadura adicional", dijo el profesor Christopher Bell.

Muchos grupos de lagartos tienen huesos incrustados en su piel llamados osteodermos. Los científicos han sabido sobre los osteodermos en los dragones de Komodo desde al menos la década de 1920, cuando el naturalista William D. Burden notó su presencia como un impedimento para la producción en masa de cuero de dragón.

Pero dado que la piel es el primer órgano que se extrae al hacer un esqueleto, los científicos no tienen mucha información sobre cómo están formados o dispuestos dentro de la piel, o consideraciones sobre para qué se usan.

Los investigadores pudieron superar este problema al examinar los dragones en la Instalación de tomografía computarizada de rayos X de alta resolución de la UT, que es administrada por Maisano.

Los escáneres de TC del laboratorio son similares a los escáneres de TC clínicos, pero utilizan rayos X de mayor energía y detectores más finos para revelar el interior de las muestras con gran detalle.

escaner del dragón de Kocomodo

Debido a las limitaciones de tamaño del escáner, los investigadores solo escanearon la cabeza del dragón de Komodo adulto de casi tres metros de largo, que fue donado por el zoológico de Fort Worth cuando murió a los 19 años y medio.

El zoológico de San Antonio donó la muestra del bebé de dos días.

Las tomografías computarizadas revelaron que los pequeños huesos en el dragón de Komodo adulto eran únicos entre los lagartos tanto en su diversidad de formas como en su cobertura total.

Mientras que las cabezas de otros lagartos examinados por los investigadores para la comparación generalmente tenían una o dos formas de osteodermos, y a veces grandes áreas libres de ellas, el Komodo tenía cuatro formas distintas y una cabeza casi completamente encerrada en una armadura.

Las únicas áreas que carecen de osteodermos en la cabeza del dragón de Komodo adulto fueron alrededor de los ojos, las fosas nasales, los márgenes de la boca y el ojo pineal, un órgano sensible a la luz en la parte superior de la cabeza.

dragón de Kocomodo

"Realmente nos quedamos impresionados cuando lo vimos", dijo la científica principal Jessica Maisano.

"La mayoría de los lagartos monitores solo tienen estos osteodermos vermiformes (en forma de gusano), pero este tipo tiene cuatro morfologías muy distintas, lo cual es muy inusual en los lagartos".

El dragón adulto que los investigadores examinaron estaba entre los dragones de Komodo más antiguos que vivían en cautiverio cuando murió. Maisano dijo que la edad avanzada puede explicar parcialmente su armadura extrema. A medida que los lagartos envejecen, sus huesos pueden continuar osificándose, agregando más y más capas de material, hasta la muerte.

Ella dijo que una mayor investigación sobre los dragones de Komodo de diferentes edades puede ayudar a revelar cómo se desarrolla su armadura con el tiempo, y puede ayudar a determinar cuándo Komodos comienza a prepararse para la batalla con otros dragones.

Artículo científico: The Cephalic Osteoderms of Varanus komodoensis as Revealed by High‐Resolution X‐Ray Computed Tomography

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