Las nutrias hacen malabarismos con las piedras cuando tienen hambre

nutria

Tiran las piedras al aire, atrapándolas y haciéndolas rodar por el pecho y el cuello

Es probable que el hambre sea el principal impulsor del malabarismo con piedras en las nutrias, según una nueva investigación.

Investigadores de la Universidad de Exeter han llevado a cabo un extenso estudio sobre por qué las nutrias cautivas tienden a jugar con piedras, comúnmente conocidos como "juegos malabares con piedras".

Los diestros mamíferos a menudo se ven acostados de espaldas y tirando las piedras al aire, atrapándolas y haciéndolas rodar por el pecho y el cuello.

Los expertos habían sugerido que el comportamiento podría ayudar a los animales a practicar las habilidades de alimentación que necesitan para extraer alimentos de presas complejas, como mejillones y almejas.

Sin embargo, aunque la nueva investigación mostró que las nutrias jóvenes y mayores tienden a hacer más malabarismos que los adultos reproductores, estos malabaristas frecuentes no fueron mejores para resolver acertijos de comida, lo que sugiere que la práctica no perfecciona las habilidades de alimentación.

En cambio, el estudio mostró que las nutrias hacen más malabarismos cuando tienen hambre, en anticipación de los tiempos de alimentación en cautiverio, lo que sugiere que podría ser una emoción por la comida.

Mari-Lisa Allison, autora principal del estudio, dijo: "Los visitantes del zoológico a menudo quedan cautivados por el juego de las nutrias. Sorprendentemente, muy pocos estudios han investigado por qué las nutrias están tan interesadas en hacer juegos malabares con las piedras". Nuestro estudio ofrece una idea de este fascinante comportamiento. Si bien es probable que el hambre provoque malabares con las piedras en este momento, sigue siendo un misterio la función final del comportamiento".

Para el nuevo estudio, el equipo de investigación analizó el malabarismo con piedras en nutrias asiáticas de uñas pequeñas (Aonyx cinereus) y de capa lisa (Lutrogale perspicillata) que se encuentran en entornos de zoológicos.

Si bien las especies están estrechamente relacionadas, las nutrias asiáticas de uñas pequeñas realizan movimientos de alimentación extractiva para explotar cangrejos y mariscos, mientras que las nutrias de capa lisa se alimentan de peces.

El equipo estableció una serie de acertijos para que los resolviesen las nutrias a fin de obtener acceso a una recompensa de comida, para ver si las nutrias que hacían malabarismos con más frecuencia fueron más rápidas en resolver los acertijos. También investigaron si los niveles de sexo, edad y hambre podrían explicar por qué algunas nutrias hacen más malabares que otras.

El equipo descubrió que tanto las nutrias juveniles como las mayores hacían más malabares que las adultas. Los autores sugirieron que la función del comportamiento puede cambiar a lo largo de la vida de una nutria, lo que ayuda al desarrollo en los juveniles y potencialmente mantiene el cerebro activo en los individuos mayores. Los padres nutria pueden haber estado haciendo menos malabarismos, ya que no tenían tiempo para cuidar a sus cachorros. Sin embargo, la frecuencia de malabarismo con piedras no difirió entre especies o sexos.

Crucialmente, las nutrias hacen más malabares cuando tienen "hambre", lo que indica que el malabarismo puede ser un comportamiento mal dirigido en anticipación del tiempo de alimentación.

El autor principal, el Dr. Neeltje Boogert, agregó: "Si bien no parecía que los malabaristas frecuentes resolvieran acertijos de comida más rápido, se necesita más investigación para excluir la hipótesis de "la práctica hace la perfección" para explicar el malabarismo en las nutrias".

El estudio se publica en Royal Society Open Science hoy miércoles 6 de mayo de 2020: The drivers and functions of rock juggling in otters

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