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¿De dónde vienen las venenosas medusas de caja hawaianas?

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medusa de caja hawaiana

Desencadenantes oceanográficos físicos y lunares producen agregaciones mensuales en la costa

Un perspicaz equipo interdisciplinario de investigadores de la Universidad de Hawái (UH) en Manoa, que trabajó durante más de una década, publicó recientemente un estudio que revela que una cantidad clave de horas de oscuridad durante el ciclo lunar desencadena la maduración de la "medusa de caja hawaiana", a menudo llamada avispa de mar (Alatina alata) y nada hacia las costas de sotavento de O'ahu para desovar.

Dirigidos por Angel Yanagihara, profesor asociado de investigación en la Escuela de Ciencias y Tecnologías Oceánicas y de la Tierra (SOEST) de la UH Manoa y la Escuela de Medicina John A. Burns, los investigadores de la UH en Manoa han estado rastreando cuidadosamente las medusas locales durante más de 20 años.

Si bien se entiende que las agregaciones mensuales de la costa ocurren como un reloj entre 8 y 10 días después de cada luna llena, con pronósticos de medusas incluidos en las noticias locales, algunos misterios permanecen: ¿Por qué aparecen en esta parte particular del ciclo lunar? ¿De dónde vienen estas medusas de caja y dónde se encuentran durante el resto del ciclo lunar? ¿Por qué se ha convertido esto en un problema mensual sólo en los últimos 30 años?

Con el nuevo estudio, el equipo brindó detalladas respuestas basadas en enfoques oceanográficos de vanguardia, incluido el seguimiento nocturno de embarcaciones en alta mar, modelado por computadora de corrientes locales y sonar de barrido lateral, así como métodos fundamentales de ecología de campo y microscopía anatómica.

El equipo de científicos senior de Yanagihara y la profesora de oceanografía de SOEST, Margaret McManus, concibieron y comenzaron este estudio colaborativo hace diez años a partir de los datos del censo mensual de medusas de caja recopilados por el laboratorio de Yanagihara desde 1997 hasta el presente.

medusa de caja hawaiana

Imagen: La investigadora postdoctoral y coautora, Christie Wilcox, con una medusa de caja hawaiana. Crédito: Ángel Yanagihara

"Descubrimos que la peligrosa aparición mensual en la costa de la medusa de caja hawaiana se correlaciona con las noches específicas del mes lunar, conocidas como Kāloa en el calendario hawaiano, con una cantidad crítica de horas de oscuridad después del atardecer y antes de la salida de la luna", dijo Yanagihara. "También descubrimos que todas las medusas de caja que componen la agregación de la costa estaban desovando activamente".

Con base en estudios de miles de medusas de caja varadas, Yanagihara descubrió que las gónadas estaban repletas de gametos o recién agotadas, lo que significa que estaban cerca de la costa para reproducirse.

medusa de caja Alatina alata"El período del ciclo lunar con un número clave de horas de oscuridad o la 'ausencia de luz' indica a los animales maduros que naden específicamente hacia la costa para desovar", dijo Yanagihara. "Además, como buzos que rastreaban la migración en el agua, nos enfrentamos a una fuerte corriente del sureste (Diamond Head) a la que las medusas de caja nadaron con éxito en forma perpendicular, pero nosotros, los buzos con tanques y cámaras grandes, no pudimos. ¡Su velocidad y potencia de natación fueron impresionantes!".

Con el análisis oceanográfico de McManus, los investigadores plantean la hipótesis de que las medusas se encuentran a sotavento del cráter Diamond Head durante el resto del ciclo lunar, beneficiándose del refugio y el alimento proporcionados por el remolino persistente en el área de estudio, que parece ser la "fuente punto" para las medusas o de dónde vienen las medusas de caja.

Los científicos de la UH están abordando temas de importancia y preocupación tanto para los residentes como para los turistas que disfrutan de las aguas costeras de Hawái, así como de gran importancia para otras islas tropicales con poblaciones locales de esta misma especie Alatina alata. Si bien hay más de 40 especies de medusas de caja en todo el mundo, Alatina alata es la única especie que exhibe este mecánico comportamiento de migración lunar de desove. El equipo también estudió las migraciones de Alatina alata en Saipan, CMNI y Puerto Rico y Key West, FL.

medusa de caja hawaiana

Imagen: Estudiante y coautora, Raechel Kadler, con una medusa de caja hawaiana. Crédito: Ángel Yanagihara

Esta investigación reveló el ciclo de vida único que involucra características batimétricas específicas de la costa que respaldan las características persistentes de remolinos anticiclónicos, así como el desencadenante lunar para el desove, y permitirá que el equipo investigue más a fondo otros lugares de O'ahu donde históricamente no se han observado medusas de caja, pero ahora se han vuelto más comunes, como Pupukea y Kailua.

"Este trabajo es muy importante para el Estado en términos de planificación y turismo, así como una mejor señalización, conciencia pública y difusión del cuidado de las picaduras de medusas basado en evidencia", dijo Yanagihara.

En el futuro, el equipo espera continuar con estos estudios para modelar otras características de las bahías en alta mar adyacentes a los eventos de varamiento de medusas y rastrear los números de población que pueden convertirse en problemas emergentes de salud pública para los nadadores oceánicos y los bañistas. Específicamente, los esfuerzos de investigación se están diseñando para informar y predecir, así como para ayudar a guiar las políticas para restaurar el equilibrio de la red alimentaria para mantener bajo control el número de medusas en Hawái y otras localidades tropicales donde Alatina alata también representa una preocupación para los bañistas.

La investigación fue publicada en Regional Studies in Marine Science: Alatina alata box jellyfish monthly migrations in Hawai’i: Lunar and physical oceanographic triggers

Imagen de cabecera: Ángel Yanagihara con una medusa de caja hawaiana. Crédito: Ángel Yanagihara

Etiquetas: Medusa de cajaHawáiVaramiento

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