updated 3:47 PM CET, Dec 7, 2016

Medusas un problema global (Parte 2 y final)

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recogida de una medusa pelagica notiluca

Las medusas son un mensaje en una botella que el mar está depositando en nuestras playas

En el anterior artículo de este reportaje, nos referíamos principalmente a las medusas del Mediterráneo. Pero no es sólo un problema en el Mediterráneo, sino en todo el mundo. Especialmente al final del verano, los nadadores en los mares del Norte y Báltico a menudo se encuentran la medusa melena del león, que se conoce como "la medusa fuego", y por una buena razón. Sus fibrosos tentáculos urticantes tienen a menudo el color de las llamas. Mucho más comunes en la región son las flores azul lechoso de las medusas luna que, como la mayoría de las especies de medusas, no infligen dolor a los seres humanos.

Las medusas compás y cristal dominan ahora las aguas costeras de Namibia, donde antes eran abundantes las sardinas. Y desde mediados de la década de 1990, los pescadores en el Mar de China Oriental y el Mar Amarillo se han quejado de que las redes se llenan con más y más medusas y cada vez menos peces.

Una especie frecuente en aguas japonesas podría proporcionar el material para una película de terror: la gigante Nemopilema nomurai o medusa Nomura, con un diámetro de campana de hasta dos metros (6 pies, 6 pulgadas). En el siglo pasado, sólo hubo tres florecimientos de población de esta especie, en 1920, 1958 y 1995. Pero los científicos japoneses informan que la medusa Nomura ha invadido las aguas de Asia casi todos los años desde 2002, con tan sólo dos años sin ellas en el ínterin: 2004 y 2010. La especie es tan pesada que un gran número de individuos capturados en las redes pueden volcar los barcos de pesca.

buzo coloca un marcador a una medusa Echizen

¿Qué significa todo esto? ¿Por qué los mares están cada vez gelificados?

Gili arruga la frente. "Las medusas son un mensaje en una botella que el mar está depositando en nuestras playas", dice. El mensaje del océano para la humanidad, añade, es simple: "Usted me está destruyendo".

Un ecosistema cambiante

Él permite que sus palabras se digieran un momento antes de volver a la realidad. El mayor problema, explica Gili, es la sobrepesca. Es matemática simple, dice: "Si se reduce el número de peces que se alimentan de medusas, así como el número de peces que compiten con las medusas por la comida, por supuesto como resultado el número de medusas va a aumentar".

mapa de riesgo de medusas en el mundo

Las medusas son normalmente un componente importante de los ecosistemas marinos. Se sabe que 124 peces y otras 34 especies de animales, como tortugas, consumen medusas. Las medusas, a su vez, comen principalmente zooplancton, u organismos más pequeños, así como los huevos de peces, larvas de peces y peces más pequeños.

Pero cuando los océanos están sobreexplotados, como es el caso de ahora en casi todas partes del mundo, se refuerzan ellas mismas y se pueden presentar mecanismos mortales: Las medusas compiten por el zooplancton con menos peces, lo que significa que comen más y se multiplican. Al mismo tiempo, ejercen más presión sobre las poblaciones de peces al comer a sus crías. Como resultado, las medusas comienzan a prevalecer sobre las colapsadas poblaciones de peces.

Las medusas son organismos relativamente simples. Sus cuerpos son aproximadamente el 98 por ciento de agua, y el resto compuesto de tejido gelatinoso, órganos sexuales, una cavidad gastrovascular, un sistema nervioso primitivo y cápsulas de veneno que, cuando se irritan, pueden expulsar proyectiles venenosos con la velocidad de una bala. Hay aproximadamente 1.500 especies conocidas de medusas, algunas tan pequeñas como un grano de arena y otras tan pesadas como un ñu.

Aunque los animales puedan parecer muy frágiles, las medusas son obras maestras de la evolución muy tenaces. Han sobrevivido, sin cambiar significativamente, desde alrededor de los últimos 600 millones de años a dramáticos cambios en los océanos - el desarrollo de peces - sus mayores enemigos y competidores de los alimentos - grandes olas de calor, edades de hielo, la aparición y desaparición de los océanos y los impactos de meteoritos.

medusa melena de león

Las beneficiarias de la contaminación

Ellas también son más resistentes a la degradación del medio ambiente hecho por el hombre que la mayoría de otros organismos marinos. Son más capaces que los peces de hacer frente a la contaminación, la proliferación de algas, el agua sucia y la falta de oxígeno. Costas excesivamente desarrolladas y estructuras en el océano abierto, sirven incluso como criaderos de una especie de medusa. Las superficies proporcionan más hábitat para los animales jóvenes, que se unen a estructuras fijas como pólipos. Los estudios han demostrado que las infestaciones de medusas ocurren a menudo en lugares donde los seres humanos usan y contaminan el mar con particular intensidad.

Los buques también promueven el triunfo de las medusas. Cuando se transportan a nuevos cuerpos de agua en el agua de lastre de los buques, a menudo se establecen con éxito y desplazan a las especies locales. No son muy caprichosas, consumen todo lo que entra en su boca abierta. Y si no pueden encontrar comida suficiente, simplemente hibernan su cuerpo temporalmente.

Lo que es más, las medusas, aparentemente se benefician del cambio climático. Muchas especies crecen más rápidamente a temperaturas más altas. Y las especies tropicales como la avispa de mar, cuyo veneno puede matar a una persona en dos minutos, se están extendiendo en aguas subtropicales.

¿Significa esto que las medusas son las beneficiarias de la sobre-explotación por el hombre del medio ambiente? ¿Un recordatorio tóxico de que, al final, todo tiene su precio?

medusa carabela portuguesa (Physalia physalis) en una playa de Australia

Convenciendo a los escépticos

El investigador de medusas Gili dice que no está preocupado por el turismo en su país, ya que actualmente no hay medusas mortales en el Mediterráneo, a diferencia de Australia y Asia. Pero al biólogo le resulta preocupante que las medusas estén cambiando el equilibrio ecológico. ¿Qué se puede hacer al respecto? ¿Podemos poner fin a la sobrepesca de los océanos? ¿La contaminación del medio ambiente? ¿Al cambio climático? La colega de Gili, Verónica Fuentes, está comenzando a tener éxito en convencer a los pescadores catalanes de la importancia de su proyecto de investigación. No es una tarea fácil. ¿Qué pescador quiere que le digan 'no pesques demasiado', por el bien del medio ambiente?

Fuentes ha invitado al Instituto a Mario Vizcarro, abogado y secretario de la federación oficial de pescadores de Cataluña. Vizcarro representa el interés de 1.200 pescadores de la región. Se sientan en una sala de conferencias donde se apagan las luces, la pequeña científica y el abogado de "cuello de toro". Fuentes empieza la conversación diplomática, diciendo: "... Hay muchas razones por las que las medusas se están extendiendo, y la pesca es una de las razones, pero también existe la contaminación del agua y las temperaturas más cálidas". Vizcarro mira escéptico.

Verónica Fuentes recolectando medusas

Imágenes siniestras

La científica proyecta una imagen en la pantalla: una medusa con pequeños peces de color plateado que cuelgan de sus tentáculos. Algunas medusas comen pescado, explica Fuentes con voz suave. Vizcarro se inclina hacia delante y mira fijamente a la foto. "Ese tipo de cosas ¿existe aquí?" - pregunta en tono disgustado. "Aquí no, todavía no", dice Fuentes, "pero ya las tenemos en el Mar del Norte".

Vizcarro examina la foto. Sus pescadores también tienen un problema, dice él: Apenas están capturando más sardinas. ¿Podría ser que las medusas comen las pequeñas sardinas? Él encuentra la idea inquietante... y mira a Fuentes con nuevo interés.

Entonces ella le muestra un cortometraje de Japón, que presenta como un enorme número de medusas gigantes revientan las redes de pesca. "¡Ah!" Vizcarro exclama, dándole la espalda. Fuentes ha estado trabajando hasta el momento. "Necesitamos su ayuda", dice. "Hacemos un seguimiento de la costa, pero también necesitamos información sobre el número de medusas que hay ahí fuera en el océano. Sólo un pescador nos puede dar esta información". Su idea es utilizar una aplicación de teléfono inteligente desarrollado especialmente para los pescadores.

medusas giganres en una red de pesca japonesa

Vizcarro asiente. "Estamos interesados", dice. Sus pescadores, añade, también han informado de que están viendo más medusas que en el pasado y que hay menos peces en las zonas donde hay un montón de medusas. Vizcarro se sienta y dice: "Nosotros también queremos saber qué está pasando".

Ver primera parte: Las medusas amenazan los mares del mundo

Artículo original de Samiha Shafy publicado en DER SPIEGEL