updated 1:27 PM CET, Dec 5, 2016

Millones de criaturas 'Vela' invaden las playas de la Costa Oeste de los EE.UU.

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Velella velella en California

Las Velella velella, no son medusas sino hidrozoos, relacionadas con la carabela portuguesa

Una invasión está en marcha a lo largo de las playas de Oregón a California: Han varado en tierra millones de criaturas púrpuras vidriosas - medusas marinas que parecen barcos de vela.

Conocidas como "by-the-wind sailors" (algo así como marinos de viento o veleros), por lo general viven en el océano abierto, pero cuando el agua caliente y las tormentas las llevan cerca de la costa el viento las arrastra a las playas, donde mueren en apestosos montones.

medusas vela en CcaliforniaEstas criaturas, cuyo nombre científico es Velella velella, en realidad no son medusas sino hidrozoos, relacionadas con la carabela portuguesa. Sin embargo, a diferencia de la carabela portuguesa, no pican a los seres humanos, aunque las autoridades no recomiendan tocarse la cara o los ojos después de manipularlas.

Cada pequeño "velero", que mide alrededor de 2.75 pulgadas (7 centímetros) de largo, está de hecho de una colonia de cientos de organismos más pequeños, cada uno con una función especializada, tales como la alimentación o reproducción, según los investigadores.

"Se asientan en la superficie del océano y tienen pequeñas velas", y su movimiento dependen de en qué dirección sopla el viento, dijo Richard Brodeur, un biólogo pesquero de la estación de investigación de la NOAA Fisheries Newport, Oregón.

Cerca de la costa de Oregón y California la mayor parte del tiempo los vientos soplan hacia el sur, hacia el mar abierto, dijo Peterson. Pero cuando las grandes tormentas barren del suroeste - como una que afectó a California hace dos semanas - arrastran estas flotillas hasta las playas, dijo. Allí por lo general mueren, pero emiten un mal olor cuando se pudren, agregó.

Se pueden encontrar en el mar toneladas de estas criaturas marinas, pero no siempre llegan a la costa, dijo Brodeur. Sin embargo, recientemente, un gran número de ellas han sido arrastradas a tierra.

"Esto sucede cada pocos años, en los que varan en las playas", dijo Bill Peterson, oceanógrafo también en el NOAA Fisheries' Newport lab. En 2009 o 2010, la playa tenía montones de criaturas de 2 pies a 3 pies (60 a 90 cm) de espesor, y "que apestaban como el infierno", dijo Peterson.

Los animales se pueden encontrar en todo el mundo, pero que en su mayoría viven en aguas tropicales o subtropicales, dijo Peterson. Les gusta el agua caliente, que ha sido recientemente normal frente a las costas de Oregón y de California, dijo. Cuando llega el agua caliente combinada con tormentas, es cuando las criaturas aparecen en tierra.

Peterson dijo que estas invasiones de playa no ocurren todos los años, pero no hay nada inusual en que lo hagan este año.