updated 4:51 PM CEST, Sep 30, 2016

12 datos aterradores de las medusas y por qué pueden apoderarse de los océanos

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invasión de medusas

Pueden prosperar en condiciones que otras especies encontrarían difíciles o mortales

Algunos dicen que las cucarachas, los supervivencialistas por excelencia, podían heredar la Tierra. Si lo hacen, lo más probable es que se les unirán las medusas que pueblan los océanos o lo que pudieran quedar de ellas. Como la científica Lisa-Ann Gershwin detalla en su libro, "Stung! On Jellyfish Blooms and the Future of the Ocean", ahora están apareciendo por todo el mundo medusas en grandes (muy grandes) números, desde el Mar Negro hasta las costas de Gran Bretaña, Israel y Brasil.

Proliferaciones de medusas son mucho más que una molestia para los bañistas no inclinados a nadar en las olas que están llenas de gotas gelatinosas y tentáculos que pueden picarles con su veneno. ¿Qué está pasando ahora?, como escribe Tim Flannery en la revisión del libro de Gershwin en el New York Review of Books, es nada menos que la gelificación (un término usado incluso por los científicos) del océano con consecuencias de largo alcance y en gran parte debidas a la la actividad humana.

Los fósiles de este gelatinoso animal marino son los más antiguos que se han encontrado. El notable aumento de sus números es de muy reciente desarrollo y francamente alarmante por varias razones.

1. A pesar de que carecen de redes troncales, un corazón, sangre, cerebro o branquias y tienen aproximadamente un 95% de agua, las medusas pueden matar. La medusa caja, Chironex fleckeri, tiene una campana (la cabeza de la medusa) de un pie de ancho, unido a 550 pies de tentáculos. Desde 1884 han muerto 76 personas a causa del contacto con la medusa de caja. Como Flannery escribe, "si tan sólo cinco tentáculos entran en contacto con tu piel tienes, en promedio, cuatro minutos para vivir, a pesar de que podrías morir en sólo dos".

señal de aviso de medusas

2. Las medusas son invertebrados, pero algunas, como las medusas caja, puede cazar peces y crustáceos de tamaño mediano. La medusa buey tiene algunas características únicas que la distinguen de otras medusas: tiene ojos con retinas, córneas y lentes, y un cerebro que puede aprender y recordar comportamientos complejos directos (también puede nadar 21 pies por minuto).

tentáculos de medusa

3. Junta suficiente medusas y puedes hundir una nave. Eso es precisamente lo que ocurrió en noviembre de 2009 cuando una gigantesca red de medusas (la más grande era 450 libras) naufragó un barco pesquero japonés y tiró por la borda a su tripulación de tres personas. Millones de medusas también causaron el cierre de una importante planta térmica de carbón en las Filipinas en diciembre de 1999. También han obstruido los sistemas de refrigeración de centrales nucleares de Japón y la India desde la década de 1960.

invasión de medusas

4. Las medusas son intrépidos viajeros. De polizón en el agua de lastre de los buques, las medusas han hecho el viaje desde la costa este de Estados Unidos hasta el Mar Negro y son responsables de la desaparición de las anchoas y el esturión de Bulgaria, Rumanía y Georgia. Las medusas se comen los huevos y crías de anchoas, así como la misma comida de las anchoas adultas, quienes mueren de hambre.

medusas luna

5. Ahora existe en la costa de África meridional una "cortina de la muerte" de 30.000 millas cuadradas. En 2006, una biomasa de 13 millones de medusas superó a los 3,9 millones de toneladas de pescado.

invasión medusas

6. Las medusas han existido desde hace unos 550 millones de años. De hecho "supervivientes de un mundo antes menos hospitalario" ellas pueden prosperar en condiciones que otras especies encontrarían difíciles o mortales. Por ejemplo, gracias a que tiene una baja tasa metabólica, sus necesidades de oxígeno son bajas.

ecosistema sin medusas

7. En consecuencia, las medusas - incluidas los que sólo se encuentra en aguas tropicales como la medusa de caja y su primo más pequeño, las Irukandjis - están a punto de extender sus rangos a medida que el océano se calienta y disminuyen los niveles de oxígeno, "gracias" al fósforo y el nitrógeno de la agricultura y las actividades humanas industriales. Esas dos sustancias y cualquier otra cosa que está en el escurrimiento de los fertilizantes de las granjas están llenando nuestros océanos, en beneficio de las medusas.

fertilizantes plantas

8. Las medusas suman al contenido de carbono del océano a través de las heces y moco que liberan en el agua y debido a su alimentación de copépodos y plancton. Esta última criatura ayuda a tomar dióxido de carbono de los océanos y la atmósfera mediante el consumo de alimentos ricos en carbono en la superficie y luego lo expulsa en forma de gránulos que caen al fondo del océano. Con las medusas comiendo muchos de ellos, la cantidad de criaturas "reductoras de carbono" ha disminuido severamente.

reducción carbono

9. Las medusas pueden ser masculinas, femeninas o hermafroditas, y algunas pueden reproducirse por su cuenta. Un tipo, la Mnemiopsis, comienza a poner huevos a la tierna edad de 13 días y pronto puede poner más de 10.000 al día.

medusa en una playa

10. Las medusas "pueden comer cualquier cosa, y a menudo lo hacen", señala Gershwin. Ellas también pueden comer mucho (diez veces su peso corporal en alimentos), y se nutren incluso simplemente mediante la absorción a través de su epidermis de "materia orgánica disuelta".

epidermis medusa

11. Dicho esto, las medusas pueden pasar mucho tiempo sin comer; sus cuerpos se hacen más pequeños, pero siguen siendo proporcionales. Un tipo, la Turritopsis dohrnii, podría llamarse inmortal. Después de que muere, algunas células dejan su cuerpo en descomposición y se recombinan en un pólipo, una pequeña criatura como una anémona de mar que, después de la colocarse a sí mismo en una superficie estable, se desarrolla en una pila de pequeñas medusas.

Turritopsis dohrnii

12. Pican y pueden ser venenosas pero - y el último "hecho aterrador" sobre medusas que voy a señalar - se pueden comer. No la medusa de caja pero algunos tipos, incluyendo los rhizostomes, se recogen por los japoneses, chinos y otros países en Asia. Los tentáculos pueden secarse y almacenarse durante semanas y luego se conservan con vinagre y se cuecen o se comen crudos.

plato de medusas

Se cosechan y se consumen al año 21.000 toneladas de medusas principalmente en China y Japón; Gershwin sugiere que comer al menos algunas medusas podría ayudar a controlar su número.

Flannery duda de las medusas como la próxima gran tendencia culinaria. Encontrar la manera de detener la gelificación global del océano debe ser, ante todo, nuestra preocupación. Gershwin nos insta a tomar medidas, impulsando políticas y legislación para proteger nuestros océanos y mantenerlos hospitalarios para todas las criaturas del mar y no sólo para millones de medusas.

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