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updated 12:14 PM CET, Nov 20, 2017

Espectacular medusa 'platillo volante' con gónadas intermitentes

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medusa OVNI

Si hubiera un concurso de disfraces en las profundidades del mar, lo ganaría esta medusa OVNI

"Lapa extraterrestre", "murciélago nadador", "demonio turón extraterrestre"... Internet sin duda ama a algunos supuestos extraterrestres. Y a pesar de que, por lo general, resistimos a la atracción de lo no terrenal, la apariencia de esta medusa es demasiado fuerte.

Nos damos por vencidos. Así que permítenos llevarte a nuestro preferido: el majestuoso platillo volante marino.

Esta llamada "medusa OVNI" (género Atolla) se filmó a una profundidad de 1.260 metros por el equipo a bordo del buque de investigación Okeanos Explorer de la NOAA. Mientras que este espécimen en particular fue descubierto frente a la costa de California, el biólogo pesquero de la NOAA Dr. Mike Ford explica que la especie en realidad es bastante cosmopolita. El animal se ha visto en aguas del Ártico, Antártico, Atlántico Norte, Pacífico, Golfo de México y frente a la costa de Nueva Zelanda.

"Parece ser una Atolla wyvillei", dice, señalando que los seis miembros del género poseen todos un disco plano en forma de paraguas, por lo que su identificación a partir de una película es bastante complicado. Para saberlo con seguridad, tendríamos que analizar las orejeras del animal (los bordes ondulados de la campana), el tamaño total y la disposición del estómago.

¿Por qué un habitante de las profundidades tiene un tono de piel tan vibrante? La luz roja es relativamente débil, y por lo tanto no penetra en la mayor parte de las profundidades del océano. Debido a esto, los animales rojos son casi invisibles contra el telón de fondo negro.

Es un juego que hemos visto en muchas especies, incluyendo uno de nuestros invertebrados favoritos, los ctenóforos vientre de sangre (Bloodybelly comb jelly).

Al igual que los ctenóforos, las medusas Atolla son conocidas por sus espectáculos de luz subacuáticos. "La A. wyvillei se ilumina con una exhibición impresionante", dice Ford. "Sus ocho gónadas dispuestas en anillo posiblemente se iluminan como un mecanismo de defensa".

Esta "alarma antirrobo" bioluminiscente, que aparece como un destello de luz circular azul (similar al techo de un coche de policía), se activa cuando la medusa está bajo amenaza - y es una maniobra un poco arriesgada. Los científicos sospechan que las pantallas de luz se activan frente a los hambrientos enemigos, para disuadir a los depredadores más grandes como el calamar - como una advertencia que dice: "Si tu me comes pronto estarás comiéndote a ti mismo".

Un equipo de biólogos de la NOAA logró filmar este espectáculo de luz en el año 2004 durante la Operation Deep Scope (Operación Alcance Profundo). La primera parte del vídeo que aparece a continuación muestra a la medusa en su hábitat natural iluminada por las luces del sumergible de la NOAA. Sin embargo, una vez de vuelta al laboratorio el equipo obtiene una visión bastante diferente. La medusa se colocó en completa oscuridad, lo que permitió a los investigadores ver en acción su alarma antirrobo.

Entonces ahí lo tienen amigos. Una medusa platillo volante con gónadas intermitentes. ¿Puede haber algo mucho mejor? Nosotros creemos que no.

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