updated 9:31 AM CEST, Oct 17, 2017

Proponen utilizar las medusas para hacer tampones, pañales y almohadillas ecológicos

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enjambre de medusas

A medida que crecen las poblaciones mundiales de medusas amenazan las infraestructuras bajo el agua

Muchos bañistas soportaron este verano un fenómeno cada vez más repulsivo: aguas llenas de medusas. Miles de medusas invaden cada año las playas, mientras los funcionarios se esfuerzan en desalentar la entrada al agua cuando aparecen.

Las poblaciones de medusas a nivel mundial no han dejado de crecer en los últimos años, fomentadas por el aumento de temperatura de los océanos, la contaminación y la sobrepesca. En su libro, Stung!: On Jellyfish Blooms and the Future of the Oceans, la científica Lisa-Ann Gershwin argumenta que el aumento de la acidez en los océanos ha hecho que sea ideal para que prosperen las medusas.

Aparte de ser una amenaza para los bañistas, las medusas también pueden dañar las infraestructuras subacuáticas, obstruyendo los sistemas de refrigeración de las centrales nucleares (imagen de abajo). De acuerdo con la Fundación Nacional de Ciencias de Estados Unidos, las colonias de medusas en el Golfo de México pueden tener 100 millas de largo, con más densidad de medusas en el agua.

retirada de medusas de una central nuclear de Israel

Howard Carter, un experto en prevención de picaduras que desarrolló un producto para aliviar las picaduras de medusas, cree que la tendencia continuará: "Cada vez van a terminar más medusas en las playas populares, como en el sur de la Florida, especialmente con los fuertes vientos y corrientes de los EE.UU.. Hay especies que ya son extremadamente venenosas como la medusa de caja en el Mar Caribe - que no está demasiado lejos".

Ahora, una compañía israelí cree que ha encontrado una solución para hacer frente a esta proliferación de las poblaciones - pañales biodegradables y productos de higiene femeninos hechos de medusas.

Cine'al fue concebido por Shachar Richter, un científico de materiales en la Universidad de Tel Aviv, que comenzó a estudiar las medusas hace unos años. Como científico de materiales, Richter observó de cerca la carne de medusas, y descubrió que podía absorber el líquido en grandes cantidades. Él y sus colegas desarrollaron luego un material súper absorbente que llamaron "Hydromash" que, según dice Richter, puede absorber un gran volumen de sangre y agua.

Con el fin de producir Hydromash, la empresa trocea primero la carne de medusas y luego añade a la mezcla nanopartículas antibacterianas que eliminan el veneno. El proceso convierte a la medusa en un material fuerte, flexible, pero totalmente biodegradable. Aunque las picaduras de medusas son dolorosas y en ocasiones fatales, las medusas se componen de un 90% de agua. Richter y sus colegas se dieron cuenta de que la carne de medusa podría ser utilizada en los vendajes y esponjas médicas.

pañales de medusa para niñosCine'al está desarrollando pañales para niños y adultos, así como productos de higiene femenina hechos de Hydromash. La compañía espera que sus productos llegan al mercado en los próximos 18 meses. El tamaño del mercado mundial de pañales se estimó en $ 52 mil millones en 2015 y se prevé que alcance los $ 76.5bn en 2022. En los EE.UU. se usan a diario 40.37 millones de pañales, la mayoría de los cuales terminan en los vertederos. Cerca de 43 millones de mujeres en los EE.UU. usan tampones; en promedio, una mujer utiliza en su vida 11.000 tampones. Un pañal desechable o tampón típico pueden tardar cientos de años en descomponerse. Según Richter, un producto hecho de Hydromash tarda menos de 30 días en biodegradarse.

Cine'al no es única cuando se trata de inspirarse en la naturaleza para crear nuevos materiales. Biomason, una empresa de Carolina del Norte, hace ladrillos ecológicos cultivados con arena y bacterias. Coeio ha inventado un "Juego del entierro" hecho de setas, que está destinado a neutralizar las toxinas que se encuentran durante la descomposición de los nutrientes del cuerpo y su transferencia a la vida vegetal después del entierro. Agroplast, una empresa danesa, utiliza la orina de cerdo para producir bioplásticos que podrían ser convertidos en platos y utensilios desechables.

"Si estos productos fueran moneda corriente, podrían revolucionar el mercado y hacer una diferencia notable con el medio ambiente", dice Nir Davison, colega de Richter en Cine'al y también implicado en el desarrollo del material.

"Las medusas son criaturas elegantes, hermosas e intrigantes. Si son estudiadas adecuadamente, hay muchas más formas en que pueden contribuir a nuestras vidas", dice Richter.

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