El enigmático animal marino que parece una bolsa de plástico

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Deepstaria enigmatica

Primera filmación de alta calidad de una medusa descubierta hace 50 años con la ayuda de un robot diseñado por Jacques Cousteau

Como indica su apellido científico, es uno de los animales más enigmáticos que habitan los fondos marinos de nuestro planeta.

La primera parte de su nombre científico se refiere al Deepstar 4000, el robot submarino diseñado por Jacques Cousteau que en 1967 permitió descubrir esta especie a 723 metros de profundidad frente a la costa de San Diego (Estados Unidos).

Deepstaria enigmatica es una medusa de la familia Ulmaridae, considerada por los expertos como uno de los mayores y más misteriosos depredadores de invertebrados de las profundidades del mar. Los seres humanos han encontrado esta medusa solo en algunas ocasiones y siguen sin respuesta muchas preguntas relacionadas con su biología, distribución, dieta, tolerancias ambientales y comportamiento.

El pasado noviembre, un equipo de investigadores dirigido por David Gruber, del Departamento de Ciencias Naturales de la City University de Nueva York, capturó imágenes de alta calidad de un ejemplar de esta enigmática especie con la ayuda de cámaras instaladas en el robot sumergible Hércules del submarino Nautilus NA092.

Los resultados de esta observación y los estudios posteriores se publican este mes de mayo en la revista especializada American Museum Novitates.

La descripción formal de la especie ocurrió hace 45 años, casi seis años después de su descubrimiento, utilizando el fragmento de un espécimen capturado accidentalmente. Desde entonces, solo se han obtenido muestras muy limitadas, en su mayoría de redes de pesca, y dos filmaciones de especímenes en su entorno natural. En este estudio de casi medio siglo, también ha sido posible describir una segunda especie similar, la Deepstar reticulum.

La nueva y valiosa observación de este tipo de medusas con la apariencia de bolsas de plástico se produjo en el Océano Pacífico, cerca de la isla de San Benedicto (México). Los datos acumulados hasta el momento indican que las Deepstaria viven a profundidades que van de 600 a 1.750 metros. El espécimen descrito en el nuevo estudio mide 68.3 centímetros de largo y 55.7 cm de diámetro.

Los autores detallan que pudieron observar a este espécimen capturando o "embolsando" sus presas (pequeños crustáceos) y describir sus variados y delicados movimientos en la profundidad marina.

Artículo científico: In situ observations of the meso-bathypelagic scyphozoan, Deepstaria enigmatica (Semaeostomeae, Ulmaridae). (American Museum novitates, no. 3900)

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