Las morenas copo de nieve pueden alimentarse en tierra, tragando presas sin agua

morena copo de nieve

Tienen en la garganta otro par de mandíbulas faríngeas muy móviles

La mayoría de los peces dependen del agua para alimentarse, utilizando succión para capturar a sus presas. Sin embargo, un nuevo estudio muestra que las morenas estrelladas o copo de nieve (Echidna nebulosa) pueden agarrar y tragar presas en tierra sin agua gracias a un par de mandíbulas adicionales en la garganta.

Después que una anguila morena captura a la presa con su primer par de mandíbulas, se extiende un segundo conjunto de "mandíbulas faríngeas" para agarrar a la presa que lucha y empujarla hacia la garganta de la morena. Rita Mehta, profesora asociada de ecología y biología evolutiva en UC Santa Cruz, describió por primera vez este asombroso mecanismo de alimentación en un artículo de 2007 de Nature.

El nuevo estudio muestra que estas mandíbulas faríngeas permiten que al menos una especie de morena se alimente en la tierra.

"La mayoría de los peces realmente necesitan agua para alimentarse", dijo Mehta. "Este es el primer ejemplo de un pez que puede alimentarse en tierra sin depender del agua".

Los informes de morenas copo de nieve saliendo del agua para agarrar cangrejos en la orilla la llevaron a mirar más de cerca, dijo. "Estas morenas en particular tienden a comer presas de caparazón duro como los cangrejos, y vi informes en la literatura de que salen del agua y se lanzan a por los cangrejos, pero no estaba claro qué sucedía después".

Incluso los peces bien adaptados a un estilo de vida anfibio, como los saltafangos (mudskippers en inglés), necesitan agua para tragar su comida. "Los saltafangos se acercan a las marismas y agarran a presas como pequeños cangrejos e insectos. Superan el desafío de tragar en tierra succionando agua y luego usando el agua que han reservado en la boca para tragar", dijo Mehta.

Las morenas copo de nieve pueden hacerlo sin agua debido a su inusual mecánica de alimentación.

"Tienen en la garganta mandíbulas faríngeas muy móviles", dijo. "Una vez que la morena captura a la presa en sus mandíbulas orales, las mandíbulas faríngeas agarran a la presa nuevamente y la mueven hacia el esófago. Este movimiento mecánico no depende del agua".

Sin embargo, demostrar que las morenas copo de nieve pueden comer en tierra no fue una tarea fácil. Mehta y un equipo de estudiantes tardaron más de cinco años en entrenar a siete morenas copo de nieve para subir por una rampa a una plataforma, agarrar un trozo de pescado y tragarlo antes de regresar al agua.

"Se sienten más seguras en el agua, así que al principio simplemente agarraban el pez y regresaban directamente al agua con él", dijo. "Confié en un equipo de dedicados y entusiastas investigadores universitarios para trabajar en su capacitación".

El coautor Kyle Donohoe fue especialmente útil, dijo, debido a su experiencia en el entrenamiento de animales trabajando con mamíferos marinos como asistente de investigación en el Laboratorio de Cognición Pinípeda y Sistemas Sensoriales junto al laboratorio de Mehta en el Laboratorio Marino Largo del UCSC.

Una vez que las anguilas fueron entrenadas para alimentarse en la plataforma, Mehta documentó en un vídeo este inusual comportamiento de alimentación. Ella dijo que el rendimiento de alimentación de las morenas copo de nieve jóvenes es tan bueno en tierra como en el agua.

"Como resultado, estas morenas en particular pueden utilizar entornos muy diferentes para los recursos alimenticios", dijo.

El estudio fue publicado en el Journal of Experimental Biology: Snowflake morays, Echidna nebulosa, exhibit similar feeding kinematics in terrestrial and aquatic treatments

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