Diminutos 'monstruos' de las profundidades marinas revelados por lo que son

camarón de las profundidades

Raras e inusuales etapas larvarias se han descrito erróneamente como nuevos géneros o especies

Los misterios que contemplamos en los vastos océanos del mundo nunca dejan de sorprendernos. Como este último lote de criaturas de aguas profundas con torsos abultados, puntiagudas espinas, cuernos con forma de armadura y cuerpos inquietantemente translúcidos que son extrañamente hermosos y desconcertantes.

De arrecifes de las profundidades del Golfo de México, las criaturas son una colección de bestias de otro mundo, algunas de las cuales nunca se habían visto antes.

Pero resulta que las extrañas criaturas no representan en realidad nuevas especies. Un minucioso trabajo ha revelado ahora que se trata de formas larvarias y juveniles de camarones y langostinos de aguas profundas que habitan algunas de las profundidades más profundas y oscuras de los océanos.

"Muchas especies progresan a través de una serie de etapas larvarias... a menudo representan formas extrañas no identificables de su contraparte adulta", escriben Heather Bracken-Grissom, científica marina de la Universidad Internacional de Florida, y el estudiante graduado Carlos Varela, que buscó identificar una colección de especímenes únicos con la ayuda de pruebas genéticas.

La taxonomía, la clasificación de dónde pertenecen los organismos en el árbol de la vida, es complicada en el mejor de los casos, y mucho más cuando se observan diminutos especímenes extraídos del océano abierto a profundidades de 1.500 metros, como hicieron los investigadores.

En el pasado, las únicas muestras con las que los científicos tenían que trabajar eran especímenes a medio digerir encontrados en las entrañas de peces, atunes y delfines o, más agradablemente, especímenes individuales descritos hace casi dos siglos, como el Cerataspis monstrosus, debidamente nombrado, que ahora se sabe que es una forma larvaria de Plesiopenaeus armatus, un camarón de aguas profundas que vive en las llanuras abisales del océano hasta 5.000 metros por debajo de la superficie.

"Hay tantos casos en los que hemos documentado criaturas en etapas infantiles o larvarias y no tenemos idea de en qué se convertirán en adultos", dijo Bracken-Grissom en el momento de su descubrimiento de 2012 que asoció a C. monstrosus con P. armatus.

Por mucho que lo intenten los científicos, muchas familias de camarones de aguas profundas también están "plagadas de problemas taxonómicos" porque las raras e inusuales etapas larvarias se han descrito erróneamente como nuevos géneros o especies.

En este último estudio, Bracken-Grissom y Varela emparejaron 14 especies de larvas y juveniles con sus contrapartes adultas utilizando códigos de barras de ADN, una técnica que consiste en comparar segmentos cortos de ADN extraídos de muestras conocidas y desconocidas.

Antes de este estudio, los científicos no sabían casi nada sobre las etapas larvarias de 10 de las 14 especies de aguas profundas descritas. Cuando se considera que algunas de las muestras recolectadas para este estudio miden menos de una pulgada de largo, aproximadamente el tamaño de su uña, no es de extrañar que antes se hayan deslizado a través de las redes.

"Para muchos grupos, las descripciones de larvas faltan o no existen, por lo que este estudio representa un primer paso de muchos para avanzar en la diversidad de larvas de aguas profundas", escriben Bracken-Grissom y Varela.

La pareja testó, esbozó, midió y describió algunas de las curiosas criaturas recolectadas en ocho expediciones de investigación en el norte del Golfo de México y aguas adyacentes, muchas de las cuales nunca se habían visto antes, y otras que los científicos habían encontrado difíciles de criar en el laboratorio.

especies de las profundidades

Imagen: Los investigadores encontraron una variedad de especies en diferentes etapas larvarias que pudieron conectar con sus contrapartes adultas mediante pruebas genéticas.

Lo que revelaron fue una deslumbrante variedad de formas larvales y juveniles de diferentes especies de camarones de aguas profundas, agregando nuevas piezas al rompecabezas de sus complejos ciclos de vida, que, en algunos casos, se cree que incluyen nueve o más etapas larvarias.

Uno de los especímenes larvarios, identificado como miembro de la familia de camarones Alvinocarididae que habita en frías filtraciones de las profundidades marinas, fue encontrado en aguas más profundas que nunca, a profundidades de hasta 1.000 metros.

Otro fue identificado como un juvenil de Funchalia villosa, una especie conocida por realizar migraciones verticales diarias a través de la columna de agua, ascendiendo por la noche desde profundidades de alrededor de 2.600 metros (8.530 pies) hasta 50 metros (160 pies) de la superficie para alimentarse.

especies de las profundidades

Sin embargo, no todos los camarones de aguas profundas son tan transeúntes. "Muchas de estas larvas se encuentran en la zona mesopelágica [en] aguas abiertas entre 200-1.000 metros [560-3.300 pies] y luego se asientan en el fondo del mar profundo cuando son adultos", explica Bracken-Grissom.

De cualquier manera, hacer coincidir las formas de los bebés con sus compañeros adultos de pleno derecho es un vínculo crucial para comprender dónde viven los camarones de aguas profundas y otros crustáceos en las diferentes etapas de la vida y su lugar en la red alimentaria del océano, dicen los investigadores.

Las larvas de crustáceos son a menudo la principal fuente de alimento para peces migratorios grandes y pequeños, cefalópodos y algunos mamíferos marinos que se sumergen profundamente, "lo que significa que son importantes para la cadena alimentaria", agrega.

Pero los investigadores sospechan que estas especies de camarones poco conocidas probablemente tienen múltiples estadios larvales, que pueden verse influenciados por la temperatura del agua de mar, la salinidad y los alimentos que comen, por lo que se necesitarán más trabajos y especímenes para describir completamente las historias de vida secretas de estos subestimados habitantes de las profundidades marinas.

La investigación fue publicada en la revista Diversity: A Mysterious World Revealed: Larval-Adult Matching of Deep-Sea Shrimps from the Gulf of Mexico

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